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Slim Aarons, le photographe qui a capturé la haute société en jeu

Écrit par Oscar Hollande, CNN

Slim Aarons s’est bâti une carrière en documentant la vie des riches et des belles.

Travaillant pour des publications comme Town & Country, Harper’s Bazaar et le magazine Life, le défunt photographe a passé cinq décennies à prendre des photos glamour et sans vergogne d’aristocrates et de mondains. Que ce soit pour se prélasser dans des villas italiennes, faire du bateau au large de Monaco ou chasser le renard dans la campagne anglaise, ses sujets de globe-trotter incarnaient la haute société – et le vieil argent.

Mais selon l’auteur d’un nouveau livre sur le travail d’Aarons, le motif du photographe n’était ni de célébrer ni de critiquer l’opulence qu’il a rencontrée. Il était motivé par une curiosité journalistique sur la façon dont vivaient les personnes les plus privilégiées du monde, a déclaré Shawn Waldron, qui a co-écrit “Slim Aarons: Style”.

“C’était un journaliste”, a déclaré Waldron au téléphone depuis New York. “Vous devez penser que tant de ces images sont créées en mission. Il a été envoyé quelque part pour enregistrer ce qui se passait à cet endroit particulier.”

L'héritière Nonie Phipps photographiée avec des amis à Biarritz, en France, en 1960.

L’héritière Nonie Phipps photographiée avec des amis à Biarritz, en France, en 1960. Crédit: Slim Aarons/Getty Images

L’agence photo Getty Images a acquis l’intégralité des archives d’Aaron en 1997, plusieurs années après sa retraite. Waldron, qui travaille également en tant que conservateur Getty, a déclaré que seulement 6 000 des quelque 750 000 images ont été numérisées jusqu’à présent.

Au moment de l’achat, Aarons était “en quelque sorte oublié” et “un peu en disgrâce”, a ajouté Waldron. Mais aujourd’hui, une quinzaine d’années après sa mort, les experts et le public revisitent et réinterprètent la vaste œuvre du photographe. Avec les médias sociaux donnant aux jet-setters d’aujourd’hui un contrôle étroit sur la façon dont leur vie privée est représentée, son œuvre offre un aperçu rafraîchissant et franc d’une époque révolue.

Et tandis qu’Aarons se déplaçait facilement dans les cercles les plus exclusifs de la société, il a conservé son objectivité et est resté “très ancré”, a déclaré Waldron.

“Il est évidemment devenu proche de certaines de ces personnes”, a-t-il ajouté. “Il a photographié des sujets au fur et à mesure qu’ils évoluaient dans la société, puis a photographié leurs enfants des décennies plus tard. Ce sont des relations à long terme … mais il était aussi très (beaucoup) une mouche sur le mur et a toujours gardé cette distance professionnelle.

“Il allait constamment d’un endroit à l’autre, mais il rentrait toujours chez lui dans sa petite ferme du comté de Westchester, New York.”

Olivier Coquelin, qui a ouvert la première discothèque américaine, et sa femme, la chanteuse et actrice hawaïenne Lahaina Kameha.

Olivier Coquelin, qui a ouvert la première discothèque américaine, et sa femme, la chanteuse et actrice hawaïenne Lahaina Kameha. Crédit: Slim Aarons/Getty Images

Le style, pas la mode

Aarons a peut-être passé un demi-siècle entouré d’abondance, mais sa fixation sur le glamour peut avoir été enracinée dans des expériences de pauvreté et de guerre.

Bien que le photographe ait toujours prétendu être un orphelin du New Hampshire, un documentaire réalisé après sa mort révélé qu’il était issu d’une famille juive immigrée du Lower East Side de New York. Avec un père absent et sa mère dans un hôpital psychiatrique, Aarons a été “passé entre les membres de la famille”, a déclaré Waldron.

Utilisant toujours son nom de naissance George Allen Aarons, plutôt que son surnom ultérieur Slim, il a échappé à la pauvreté en rejoignant l’armée en tant que photographe au début de la vingtaine. Au service de la Seconde Guerre mondiale, il a perfectionné son art non pas lors de matchs de polo ou de parties de billard, mais lors de manœuvres militaires, notamment les assauts malheureux des Alliés contre l’Italie lors de la bataille de Monte Cassino. Le photographe a ensuite “fait la lumière” de ses expériences, mais elles sont restées avec lui, a déclaré Waldron.

“Beaucoup de gens qui étaient photographes pendant la guerre, que ce soit des photographes de l’armée ou des correspondants de guerre… réponse à la suggestion qu’il pourrait également documenter la guerre de Corée. (“Je ne ferai une plage que s’il y a une blonde dessus”, le photographe aurait mentionné.)
L'héritier des Kleenex, Jim Kimberly (à l'extrême gauche, en orange) s'entretient avec des amis sur les rives du lac Worth, en Floride, en 1968.

L’héritier des Kleenex, Jim Kimberly (à l’extrême gauche, en orange) s’entretient avec des amis sur les rives du lac Worth, en Floride, en 1968. Crédit: Slim Aarons/Getty Images

Le nouveau titre de Waldron est le dernier d’une séries d’ouvrages thématiques sur le photographe, publiés ces dernières années. Se concentrant sur les interactions du photographe avec le monde de la mode, ses 180 photographies présentent une multitude d’icônes de style, dont Gianni Versace sur le lac de Côme et le mannequin Veruschka von Lehndorff faisant les limbes à Acapulco.

Les photos retracent également l’évolution de la mode de luxe au fil des décennies, de la formalité des années d’après-guerre aux vestes de ski à motifs des années 1990. Mais alors qu’Aarons a fait quelques shootings de mode conventionnels au début de sa carrière, il a évité les normes du genre. N’ayant jamais fait appel à un styliste et transportant souvent à peine plus qu’un appareil photo et un trépied, il ne s’identifiait pas à la fantaisie attachée à la photographie de mode, a déclaré Waldron.

“La photographie de mode consiste à créer une histoire et une typologie et à la jouer… mais Slim ne voulait pas faire ça”, a déclaré Waldron. “Il s’intéressait à la vraie personne – pas seulement ce qu’elle portait, mais ce qu’elle conduisait, où elle allait dîner après. Il s’agit de toutes les différentes parties qui font le style personnel. C’est ce avec quoi il s’est vraiment connecté. “

C’est là que réside ce que Waldron a décrit comme la différence entre la mode et le style, entre l’éphémère et l’intemporel. En effet, Aarons semblait indifférent à la garde-robe de ses sujets ou aux tendances du jour.

“Je n’ai pas fait de mode”, a déclaré un jour le photographe. “J’ai fait les gens dans leurs vêtements qui sont devenus la mode.”

Slim Aarons: Style“, écrit par Shawn Waldron et Kate Betts, et publié par Abrams Books, est disponible dès maintenant.

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