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Les Tonga font face à une “catastrophe sans précédent” alors que la Nouvelle-Zélande met en garde contre de nouvelles éruptions et un risque de tsunami

Dans sa première mise à jour officielle depuis l’éruption de samedi du volcan sous-marin Hunga-Tonga-Hunga-Ha’apai, le gouvernement des Tonga a confirmé mardi la mort de trois personnes et plusieurs autres blessés, et a décrit l’ampleur de la destruction des communautés.

Le Premier ministre tongan Siaosi Sovaleni a déclaré que toutes les maisons de l’île de Mango, où vivent 36 personnes, avaient été détruites. Il ne reste que deux maisons sur l’île de Fonoifua, et d’importants dégâts ont été signalés sur l’île de Nomuka, qui abrite 239 personnes, a-t-il déclaré.

“Une catastrophe sans précédent a frappé les Tonga”, a déclaré Sovaleni, ajoutant un “panache de champignons volcaniques” étendu pour couvrir l’ensemble des quelque 170 îles du pays – dont 36 sont habitées – affectant l’ensemble de la population de plus de 100 000 personnes.

Selon les experts, l’éruption du volcan Hunga Tonga-Hunga Ha’apai était probablement le plus grand événement volcanique enregistré depuis l’éruption du mont Pinatubo aux Philippines en 1991.

Mardi, le ministère néo-zélandais des Affaires étrangères a averti que de nouvelles éruptions du volcan étaient probables, posant un risque de tsunami.

L’estimation était basée sur la modélisation de GNS Science, un institut de recherche géologique néo-zélandais, a indiqué le ministère. “Le scénario le plus probable est celui d’éruptions en cours dans les prochains jours ou semaines, avec un risque de tsunami continu aux Tonga et en Nouvelle-Zélande”, a-t-il déclaré.

L’éruption de samedi a généré des vagues de tsunami atteignant 15 mètres de haut qui ont frappé la côte ouest de l’île principale des Tonga, Tongatapu, et les îles ‘Eua et Ha’api.

Un porte-parole des Nations Unies a déclaré qu’une première évaluation des autorités tonganes avait révélé que 100 maisons avaient été endommagées et 50 détruites à Tongatapu, l’île principale du pays, qui abrite la majorité de la population. Aucun centre d’évacuation n’est ouvert sur l’île principale et les personnes déplacées restent pour la plupart dans des familles élargies.

Sur ‘Eua, 89 personnes se trouvent dans des centres d’évacuation, a déclaré le porte-parole, ajoutant que les informations provenant des îles périphériques restent rares.

Course pour apporter de l’aide aux Tonga

Les premiers détails de la dévastation est apparu mardi après que les voisins du Pacifique des Tonga, l’Australie et la Nouvelle-Zélande, aient effectué des vols de reconnaissance vers l’archipel – un voyage de trois à cinq heures.

Les photos montrent des communautés insulaires entières qui étaient autrefois luxuriantes et vertes, maintenant recouvertes d’épaisses cendres grises. De nombreuses maisons semblent endommagées ou complètement détruites.

Les premières images des dommages causés par le volcan Tonga montrent des communautés entières couvertes de cendres épaisses

Selon la Croix-Rouge, de vastes bassins d’eau salée stagnante, associés aux cendres volcaniques, polluent les sources d’eau potable.

L’acheminement de l’aide a été entravé par les chutes de cendres recouvrant la piste de l’aéroport international de Fua’amotu aux Tonga, obligeant la Nouvelle-Zélande à envoyer deux navires de la marine pour aider à la récupération, mais ils n’arriveront que vendredi.

Yutaro Setoya, le responsable du bureau de liaison de l’OMS pour les Tonga, a déclaré qu’il pensait que les premiers vols de secours pourraient arriver jeudi.

Il a également décrit les conditions à la suite de la catastrophe.

“Après l’éruption, il y a eu un bruit sur le toit comme de la pluie, et ce n’était pas vraiment une pluie. C’était de petites billes tombant du ciel”, a déclaré Setoya à CNN mercredi. Les boulettes ont été suivies de cendres très fines, qui au moment où les Tonga se sont réveillées le lendemain ressemblaient à “de la neige grise comme deux centimètres partout”.

Alors que les efforts de nettoyage sont en cours, les secouristes se précipitent pour fournir de l’eau potable à la nation insulaire alors qu’elle est aux prises avec les pénuries.

“Garantir l’accès à l’eau potable est une priorité immédiate”, a déclaré Katie Greenwood, chef de la délégation du Pacifique pour la Fédération internationale des sociétés de la Croix-Rouge et du Croissant-Rouge, soulignant le risque croissant de diarrhée et de maladies telles que le choléra.

Une zone de Nukuʻalofa est photographiée sous une couche de cendres volcaniques mercredi.
Une voiture, recouverte de cendres volcaniques, est aperçue mercredi aux Tonga.

Risque Covid

Tonga n’a signalé qu’un seul coronavirus cas pendant la pandémie, et on craint que le pays ne connaisse sa première épidémie si les travailleurs humanitaires apportent le virus avec eux depuis des pays où la variante Omicron se propage rapidement.

L’Organisation mondiale de la santé (OMS) n’enverra pas d’équipes d’aide internationale aux Tonga en raison du risque d’introduire le Covid-19 dans la communauté, selon Sean Casey, responsable des incidents de l’OMS pour le Pacifique Covid-19.

Les Tonga ont “extrêmement bien réussi” leur déploiement de vaccins avec plus de 80% entièrement inoculés, a déclaré Casey. Le pays a fermé ses frontières aux voyageurs internationaux vers le début de la pandémie et a utilisé ce temps pour préparer sa population et ses systèmes de santé à une épidémie, a-t-il ajouté.

“Nous avons beaucoup de catastrophes naturelles dans cette partie du monde et vous ne voulez pas avoir à faire face à plusieurs urgences en même temps, si cela peut être évité”, a déclaré Casey.

L’OMS s’efforce toujours d’envoyer des fournitures aux Tonga, notamment des outils de télécommunication tels que des téléphones satellites, des équipements d’assainissement de l’eau et des matériaux pour réparer et construire des abris.

“Tout le monde à Tonga, chaque famille de la ville est touchée par cela”, a déclaré Casey. “C’est toujours le cas dans le Pacifique. Les chiffres semblent très faibles, mais l’impact proportionnellement sur un très petit pays est énorme.”

Les Tonga sont largement coupées du monde

Les systèmes de communication des Tonga restent sévèrement limités après que les dommages à un câble sous-marin clé ont coupé les appels internationaux et inter-îles, a déclaré mardi le ministère néo-zélandais des Affaires étrangères.

Selon le ministère, un fournisseur de réseau mobile international a mis en place un système provisoire sur Tongatapu à l’aide d’une antenne parabolique, qui pourrait rétablir les connexions 2G. Mais cela “sera limité et inégal”, a déclaré le ministère.

De nombreux Tongiens vivant à l’extérieur du pays sont désormais confrontés à une attente décourageante pour renouer avec leurs proches à la maison, alors que les secouristes tentent de récupérer le câble sous-marin.

Les réparations ne devraient pas commencer avant le 1er février, et la restauration du câble pourrait prendre encore deux semaines, selon une entreprise participant aux travaux.

L’olympien tongien Pita Taufatofua – porte-drapeau de la nation à Tokyo l’année dernière – dit sur Instagram il n’avait pu joindre son père, le gouverneur des îles Ha’apai.

“Je viens d’apprendre que notre famille sur l’île principale de Haapai est en sécurité et que notre maison Ha’apai ‘Fuino’ est toujours debout ! Elle a plus de 100 ans et a traversé de nombreux cyclones et maintenant un tsunami”, a déclaré Taufatofua mercredi. “Toujours aucun mot de mon père ou de notre famille sur Kotu et les îles inférieures environnantes.”

Le joueur de taekwondo Taufatofua, qui est à un camp d’entraînement en Australie, a commencé un page de collecte de fonds pour les efforts de sauvetage qui ont recueilli plus de 300 000 $ en dons mercredi.
L'énorme éruption du volcan Tonga était un événement unique en son genre

L’artiste et militante tongano-australienne Seini Taumoepeau a déclaré à Reuters que “la pire crainte est toujours de ne plus revoir les gens que vous aimez”, ajoutant qu’elle n’a eu aucun contact avec quiconque des Tonga depuis avant le tsunami.

Le volcan Hunga-Tonga-Hunga-Ha’apai, à environ 20 miles (30 kilomètres) au sud-est de l’île de Fonuafo’ou aux Tonga, se trouve sous l’eau entre deux petites îles à environ 6 500 pieds (2 000 mètres) de haut du fond marin, avec environ 328 pieds (100 mètres) visibles au-dessus du niveau de la mer.

Les chercheurs ont déclaré qu’il avait éclaté régulièrement au cours des dernières décennies.

L’éruption la plus récente a commencé en décembre 2021, avec des panaches de gaz, de vapeur et de cendres s’élevant à environ 12 kilomètres dans les airs. Le volcan a de nouveau éclaté le 14 janvier et l’éruption massive du 15 janvier a envoyé des ondes de choc dans le monde entier et déclenché des vagues de tsunami qui ont été ressenties à des milliers de kilomètres, tuant au moins deux personnes au Pérou.




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