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Les PDG technologiques les plus puissants du monde sont sur le point d’être convoqués par le Congrès. Voici à quoi s’attendre.

Microsoft (MSFT) et ses pairs, a fait valoir Gates, ont produit de nouveaux produits éblouissants à des prix abordables; créé plus d’emplois et d’opportunités économiques que tout autre secteur de l’économie; et a fait des États-Unis un chef de file en matière d’innovation. Malgré le témoignage de Gates, cependant, Microsoft continuerait à faire face à un procès antitrust massif du gouvernement américain, une affaire historique qui serait référencée pendant des années comme un tournant pour l’économie numérique.
Maintenant, en écho à ce moment charnière, le Congrès se prépare à griller les titans de la technologie de notre temps: Amazone (AMZN), Pomme (AAPL), Facebook (FB) et la société mère de Google, Alphabet (GOOGL). (Microsoft, bien que toujours une force dans l’industrie, a largement évité la vague actuelle de contrôle antitrust américain, qui se concentre fortement sur les segments commerciaux dans lesquels il ne joue pas, comme la publicité numérique.)

Mercredi, les PDG des quatre entreprises – un groupe qui comprend deux des hommes les plus riches du monde – doivent comparaître devant le panel antitrust du House Judiciary Committee pour répondre aux allégations selon lesquelles les entreprises sont trop dominantes ou ont nui à la concurrence, chacune à part. façons. Dans une tournure pandémique, les PDG apparaîtront ensemble, sur un même panel, par vidéoconférence. (Initialement prévue pour lundi, l’audience a été reportée à la lumière des funérailles du représentant John Lewis.)

Ce sera la première audience antitrust de ce type depuis la visite de Gates à Capitol Hill en 1998. Et certains experts en politique prévoient que l’histoire pourrait se répéter, car le plus grand des Big Tech est confronté à une série de sondages antitrust par des fonctionnaires d’État et fédéraux, comme ainsi que l’Union européenne.

“Plus les membres du Comité judiciaire frappent l’une de ces sociétés, plus elle exerce de pression sur les autorités antitrust pour qu’elles agissent de manière agressive dans leurs enquêtes”, a déclaré Gene Kimmelman, ancien responsable antitrust du ministère de la Justice et conseiller principal de Public Knowledge. , un groupe de défense des consommateurs.

Les conseillers principaux du comité se disent déterminés à maintenir l’audience concentrée sur le fond, rassemblant les preuves de l’énorme pouvoir de Big Tech qui pourrait jeter les bases de l’action, y compris une nouvelle législation. Mais avec les géants de la technologie jouant la défense sur tant de fronts, en particulier dans une saison politique à enjeux élevés, le potentiel est élevé pour une confrontation dramatique, bien que peut-être tempéré par sa logistique inhabituelle.

Chacun des cadres témoins viendra avec des expériences différentes avec les législateurs. Tim Cook, d’Apple, a témoigné en 2013, avant que le contrecoup contre la technologie ne prenne vraiment le dessus, et en soit largement sorti indemne – discutant des subtilités de politique fiscale mondiale avec les législateurs. Sundar Pichai, maintenant PDG d’Alphabet, a prouvé refroidir sous pression lors d’une audition portant sur les pratiques de Google en matière de données et les allégations de partialité politique tenue par la commission judiciaire de la Chambre fin 2018. Et Mark Zuckerberg de Facebook était grillé pendant 10 heures par la Chambre et le Sénat sur les antécédents de l’entreprise en matière de confidentialité.
Cependant, parmi les quatre PDG, une grande partie de l’attention du grand public est susceptible de retomber sur Jeff Bezos d’Amazon. L’homme le plus riche du monde s’est positionné à certains égards en tant qu’acteur du courant continu en achetant une maison dans la capitale nationale, en établissant de nouveaux bureaux Amazon à deux pas de l’aéroport national Reagan et avec son propriété du Washington Post. Et pourtant Bezos n’a jamais témoigné devant le Congrès. En effet, il est rare de voir Bezos interviewé dans un cadre non scénarisé ou hostile, ce qui conduit beaucoup à se demander comment il est susceptible de se comporter sous un interrogatoire.

Pourquoi la Silicon Valley est sous le feu

Contrairement au cas de Microsoft – qui portait sur la façon dont l’entreprise utilisait Windows pour obtenir un avantage injuste dans les navigateurs Web et d’autres types de logiciels – les entreprises qui ont pris la sellette mercredi font face à un éventail beaucoup plus large de plaintes. Cela reflète à quel point l’industrie de la technologie s’est développée pour occuper pratiquement tous les coins de notre vie, allant au-delà de l’informatique pour inclure l’épicerie, la surveillance de la santé, le transport et d’autres activités quotidiennes.

Pour plus d’un an, le panel antitrust du Comité judiciaire, dirigé par le représentant démocrate du Rhode Island, David Cicilline, a exigé des tonnes de preuves des entreprises et mené des entretiens avec nombre de leurs rivaux. Cela a donné lieu à cinq audiences publiques; 385 heures d’appels à huis clos, de séances d’information et d’autres réunions; et 93 demandes d’informations de la part des entreprises qui ont produit plus de 1,3 million de documents, selon les principaux collaborateurs du comité.

Le témoignage des PDG va maintenant étoffer ce dossier d’une manière très visible, marquant ce qu’un membre du comité a décrit comme la «dernière ligne droite» de l’enquête.

Amazon déclare que Jeff Bezos est prêt à témoigner devant le Congrès suite à la pression des législateurs
Amazon est sous le feu pour utilisant prétendument des données de vente de ses vendeurs tiers pour déterminer quels nouveaux produits vendre et comment réduire ces mêmes magasins indépendants sur sa plate-forme. Les rivaux d’Apple ont accusé l’entreprise de politiques de l’App Store qui limitent la façon dont les applications peuvent être conçues et qui poussent les fabricants de logiciels à utiliser les canaux de paiement appartenant à Apple.
La domination de Facebook dans publicité numérique a soulevé la question de savoir s’il tue les petits organes d’information en réduisant leurs revenus publicitaires et acheter de petites startups comme stratégie possible pour éliminer les rivaux potentiels. Et Google a été accusé de favoriser ses propres services dans les résultats de recherche et a été condamné à une amende en Europe pour les regrouper avec son système d’exploitation Android.

Chacune des entreprises a repoussé les allégations antitrust, certains soulignant la concurrence à laquelle ils sont confrontés – se référant souvent les uns aux autres, ou à la puissance économique croissante des entreprises chinoises – ou en notant soigneusement que nombre de leurs services sont gratuits pour les consommateurs ou disponibles à un coût très bas. (Pendant des décennies, une préoccupation majeure du droit antitrust a été l’effet du comportement des entreprises sur les prix à la consommation. Plus récemment, certains experts se sont demandé si les tribunaux se sont trop concentrés sur les effets sur les prix, en particulier à l’ère de la publicité puissante et basée sur les données. )

Les entreprises n’ont pas immédiatement répondu aux demandes de commentaires sur cette histoire.

Dans un certain sens, les auditions peuvent être considérées comme l’aboutissement d’années d’examen et de critiques croissantes de l’impact de l’industrie de la technologie sur la vie privée, le discours civil, les discours de haine et les élections. Mais ces problèmes peuvent avoir moins à voir avec des allégations antitrust spécifiques que la perception que les plates-formes sont simplement devenues des services essentiels. Pourtant, même si ces questions sont moins directement liées à la concurrence, de nombreux analystes s’attendent généralement à ce qu’elles soient soulevées à l’audience.

Comment les entreprises technologiques peuvent se défendre

Avant le débat, au moins une entreprise a fait des recherches pour montrer à quel point l’examen auquel elles sont confrontées est malavisé. Mercredi, Apple a publié un étudier il a commandé montrant que la réduction de 30% des revenus des développeurs d’applications est courante dans tout l’écosystème numérique, y compris sur le Google Play Store, le Microsoft Store et d’autres marchés en ligne.
Facebook frappé par un examen antitrust après avoir acheté un site pour les GIF

Les quatre PDG soutiendront vigoureusement, tout comme Gates, que leurs entreprises ont permis à d’innombrables autres entreprises de se former et de prospérer. Et les législateurs joueront leur rôle, cherchant à creuser des trous dans la logique des cadres et à les prendre au dépourvu.

Mais à bien des égards, les arguments qui se dégagent de l’audience ne sont pas ceux qui importeront, selon David Heinemeier Hansson, fondateur de la société de logiciels de gestion de projet Basecamp. Hansson, un critique vocal d’Apple qui a témoigné devant le sous-comité antitrust en janvier, représente l’une des nombreuses petites entreprises technologiques que l’enquête a encouragées à porter plainte contre les grandes plates-formes.

L’impression générale que l’audience va créer est un sentiment d’élan, a fait valoir Hansson, qui pourrait ouvrir la voie à un procès antitrust du ministère de la Justice – qui enquête sur Google – ou des procureurs généraux des États, qui ont des enquêtes séparées en cours sur Google et Facebook. .

“Je pense que l’événement lui-même est plus important que ce que n’importe quel dirigeant individuel va dire”, a déclaré Hansson. «Ce qui est si sauvage, c’est que nous avons essentiellement passé 25 ans sans aucune application matérielle des lois antitrust dans le domaine de la technologie depuis l’affaire Microsoft. Tout à coup, nous sommes simplement assis sur un buffet de mesures antitrust.


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