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Le “monstre de la mer Caspienne”, un Ekranoplan de classe Lun, sort de sa tombe

(CNN) — Échoué pendant plus d’un an sur les rives occidentales de la mer Caspienne, il ressemble à une bête aquatique colossale – quelque chose de bizarre peut-être plus à l’aise sous l’eau que dans les airs. Cela ne ressemble certainement pas à quelque chose qui pourrait jamais voler.

Mais voler, il l’a fait – bien qu’il y a longtemps.

En juillet 2020, après avoir dormi pendant plus de trois décennies, le monstre marin de la Caspienne, l’une des machines volantes les plus accrocheuses jamais construites, était de nouveau en mouvement dans ce qui était, très probablement, son dernier voyage.

Il a fallu 14 heures à une flottille de trois remorqueurs et de deux navires d’escorte manœuvrant lentement le long des côtes de la mer Caspienne pour livrer leur cargaison spéciale et volumineuse à sa destination, une partie de la côte près du point le plus au sud de la Russie.

C’est ici, à côté de l’ancienne ville de Derbent, dans la république russe du Daghestan, que le “Ekranoplan de classe Lun” de 380 tonnes a trouvé sa nouvelle maison, et très probablement définitive.

Dernier de sa race à naviguer dans les eaux de la Caspienne, “Lun” a été abandonné après l’effondrement de l’Union soviétique dans les années 1990, condamné à rouiller sur la base navale de Kaspiysk, à quelque 100 kilomètres (62 miles) de la côte de Derbent.

Mais, avant qu’il ne puisse tomber dans l’oubli, il a été sauvé grâce à des plans pour en faire une attraction touristique. Ironiquement, cela se produit à un moment où ce concept d’embarcation maritime inhabituel pourrait être sur le point de faire un retour.

Vitesse et furtivité

Le 380 tonnes "Ekraonoplan de classe Lun" a déménagé pour la première fois en 30 ans.

Le “Ekraonoplan de classe Lun” de 380 tonnes a déménagé pour la première fois en 30 ans.

Musa Salgereyev/TASS/Getty Images

Les véhicules à effet de sol, également appelés “ekranoplans”, sont une sorte d’hybride entre les avions et les navires. Ils se déplacent sur l’eau sans vraiment la toucher.

L’Organisation maritime internationale les classe comme des navires, mais, en fait, ils tirent leurs capacités uniques à grande vitesse du fait qu’ils effleurent la surface de l’eau à une hauteur comprise entre un et cinq mètres (trois à 16 pieds).

Ils profitent d’un principe aérodynamique appelé « effet de sol ».

Cette combinaison de vitesse et de furtivité – leur proximité avec la surface en vol les rend difficiles à détecter par radar – a attiré l’attention de l’armée soviétique, qui a expérimenté plusieurs variantes du concept pendant la guerre froide.

Leur déploiement sur la vaste étendue d’eau intérieure entre l’Union soviétique et l’Iran leur a valu le surnom de “monstre de la mer Caspienne”.

L’ekranoplan “Lun” a été l’un des derniers modèles à sortir du programme soviétique de véhicules à effet de sol. Plus long qu’un superjumbo Airbus A380 et presque aussi haut, malgré sa taille et son poids, le Lun était capable d’atteindre des vitesses allant jusqu’à 550 kilomètres par heure (340 mph) grâce à huit puissants turbosoufflantes situés sur ses ailes tronquées.

Cette formidable machine a même pu décoller et atterrir dans des conditions orageuses, avec des vagues allant jusqu’à deux mètres et demi. Sa mission était de mener des attaques maritimes éclairs avec les six missiles anti-navires qu’il transportait dans des tubes de lancement placés au sommet de sa coque.

Attraction vedette

J'adore quand un ekranoplan se réunit.

J’adore quand un ekranoplan se réunit.

Musa Salgereyev/TASS/Getty Images

L’ekranoplan qui a été déplacé à Derbent est le seul de sa classe jamais achevé et entré en service en 1987.

Un deuxième Lun, non armé et affecté à des missions de sauvetage et d’approvisionnement, était à un stade avancé d’achèvement lorsque, au début des années 1990, l’ensemble du programme a été annulé et le Lun existant retiré du service.

Après plus de 30 ans d’inaction, remettre cette bête marine en mouvement n’a pas été une tâche facile, nécessitant l’aide de pontons en caoutchouc et une chorégraphie soigneusement coordonnée impliquant plusieurs navires.

Lun va devenir la star du “Patriot Park” prévu par Derbent, un musée militaire et un parc à thème qui présentera différentes sortes d’équipements militaires soviétiques et russes.

Puis, en novembre, l’agence de presse russe Tass a cité le maire local, qui a indiqué la saison estivale 2022 comme date d’ouverture possible.

Pendant tout ce temps, Lun a été, littéralement, échoué, attendant que le musée soit construit autour de lui.

Le fait que cet ekranoplan géant ne soit pas encore officiellement ouvert aux visiteurs et que la plage sur laquelle il se trouve peut être techniquement hors limites, ne l’a pas empêché de devenir un aimant touristique immédiat.
L’attrait photogénique de cet engin unique de fabrication soviétique a été difficile à résister pour de nombreux touristes russes qui, en raison des restrictions de voyage internationales liées à Covid, ont afflué au Daghestan cette année.

Lun est non seulement devenu un favori d’Instagram (il suffit de vérifier #лунь), mais certains blogueurs ont même réussi à se faufiler.

Deuxième vague

La bête marine était propulsée par huit puissants turbosoufflantes.

La bête marine était propulsée par huit puissants turbosoufflantes.

Denis Abramov/Spoutnik/AP

À son ouverture, le Patriot Park de Derbent ne sera pas le seul musée russe à exposer un ekranoplan. Un ekranoplan de classe Orlyonok beaucoup plus petit peut être trouvé au Musée de la marine russe à Moscou.

Alors que les véhicules à effet de sol sont tombés en disgrâce au cours des dernières décennies, le concept a connu une résurgence ces derniers temps.

Des développeurs à Singapour, aux États-Unis, en Chine et en Russie travaillent sur différents projets visant à redonner vie aux ekranoplans, mais avec des objectifs plutôt pacifiques.

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Wigetworks, basé à Singapour, espère créer une version moderne de l’ekranoplan.

Avec l’aimable autorisation de Wiget Works

L’un d’eux est Wigetworks, basé à Singapour, dont le prototype AirFish 8 s’appuie sur les travaux préparatoires effectués par les ingénieurs allemands Hanno Fischer et Alexander Lippisch pendant la guerre froide.

Wigetworks a acquis les brevets et les droits de propriété intellectuelle et s’est mis à essayer d’améliorer et de mettre à jour ces conceptions antérieures pour créer un véhicule à effet de sol moderne.

Toujours en Asie, l’ekranoplan chinois Xiangzhou 1 a volé pour la première fois en 2017, bien que l’on sache peu de choses sur ce projet.

Drones de livraison

compagnie de navire volant

La Flying Ship Company développe un véhicule sans pilote à effet de sol.

Avec l’aimable autorisation de Flying Ship Company

Aux États-Unis, The Flying Ship Company, une startup soutenue par des investisseurs privés, travaille sur un véhicule à effet de sol sans pilote pour déplacer des marchandises à grande vitesse. Pensez aux drones de livraison sans pilote, mais au-dessus de l’eau.

Le projet en est à ses débuts, bien que le fondateur et PDG Bill Peterson ait déclaré à CNN que son équipe prévoyait de mener à bien ce projet dans un délai de sept ans.

Et la Russie, patrie de l’ekranoplan, n’a pas abandonné le concept.

Plusieurs projets ont été vantés au cours des dernières années, mais aucun n’a encore réussi à dépasser le stade de la conception.

Beriev, un fabricant d’avions amphibies à réaction, a proposé le concept Be-2500 et, plus récemment, les médias russes ont rapporté qu’un ekranoplan militaire de nouvelle génération, provisoirement nommé “Orlan”, était à l’étude.

Un autre projet, financé par des fonds privés, a vu le jour à Nizhny Novgorod, une ville industrielle située sur les rives de la Volga, étroitement liée aux origines de la technologie ekranoplan, où la société russe RDC Aqualines, qui possède également des bureaux à Singapour, développe sa propre ligne d’ekranoplans commerciaux capables de transporter trois, huit et 12 passagers, et peut-être plus dans un avenir pas si lointain.

Ses conceptions ont attiré l’attention d’un groupe d’entrepreneurs qui vise à établir une liaison rapide à travers le golfe de Finlande, reliant Helsinki à la capitale estonienne, Tallinn, en 30 minutes environ.

Il se pourrait que bientôt vous n’ayez plus besoin de visiter un musée pour repérer un ekranoplan, après tout.


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