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L’année à venir pour l’industrie spatiale : la fusée Mars de SpaceX, le tourisme et d’autres batailles de milliardaires

Les grandes entreprises commencent à imprégner tous les domaines des vols spatiaux, des lancements privés les plus spectaculaires aux plus petits détails. Une version modifiée de L’assistant virtuel Alexa d’Amazon fera même de l’auto-stop lors d’un futur voyage de la NASA autour de la lune. D’autres missions spatiales affrétées par les ultra-riches sont à l’ordre du jour. SpaceX d’Elon Musk prévoit également de mettre sa colossale fusée Starship de 400 pieds de haut – destinée à atteindre finalement Mars – en orbite terrestre pour la première fois.

Comme par les années passées, les régulateurs fédéraux seront aux prises avec ce que leur rôle peut et devrait être dans cette nouvelle ère.

Voici un aperçu de ce qui vous attend.

SpaceX, l’enfant vedette de l’ère spatiale commerciale, était impatient de lancer une version à grande échelle de sa fusée Starship lors de son premier vol d’essai orbital.

Le lancement serait capital. Starship promet de surpasser toute fusée jamais construite, y compris les fusées Saturn V qui ont emmené les astronautes sur la lune au siècle dernier.

(La NASA lance également sa propre nouvelle fusée cette année — une mission de test pour le prochain alunissage appelé Artemis 1 – qui utilisera une fusée différente qui promet également de surpasser la Saturn V.)

Après quelques lancements d’essais à haute altitude au cours du premier semestre 2021 du vaisseau spatial supérieur, la société a assemblé sa première fusée Starship à grande échelle – avec un propulseur de fusée gargantuesque qui promet de propulser le vaisseau spatial en orbite.

Mais la seconde moitié de 2021 était pleine de raccrochages. La Federal Aviation Administration, qui autorise les lancements de fusées commerciales, effectuait une évaluation environnementale pour examiner quel serait l’impact du lancement d’une fusée aussi massive depuis une partie de la côte rurale du Texas. Une période de commentaires publics en octobre a fait entendre les voix de de nombreux riverains fortement opposés à l’idée, aussi bien que quelques fervents supporters qui n’étaient pas forcément du coin.
Les participants aux commentaires publics ont été autorisés à se connecter de n’importe où. Et tandis que la plupart des gens se sont prononcés en faveur de laisser le projet aller de l’avant, les personnes qui se sont identifiées comme vivant à proximité du site de lancement de SpaceX au sud du Texas étaient pour la plupart opposées, selon un pointage tenu par Joey Roulette, alors reporter à The Verge.
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Bien que SpaceX ait initialement prévu d’obtenir le feu vert d’ici la fin de 2021, selon la FAA, l’évaluation environnementale se poursuivra jusqu’au 28 février 2022 au moins.

L’agence cité « le volume élevé de commentaires soumis » et « les discussions et les efforts de consultation avec les parties consultées » comme raisons du retard.

Tourisme orbital et lancements d’astronautes

Avec son programme Starship dans les limbes, SpaceX a maintenu ses lancements d’astronautes, menés en partenariat avec la NASA, à peu près dans les temps.
Et il y a plus à venir. Les astronautes qui se sont lancés vers la Station spatiale internationale à bord d’une capsule SpaceX Dragon devraient revenir dès avril, avec un nouvel équipage de quatre devraient être lancés à bord de leur propre capsule Dragon pour les remplacer le même mois.
Avec la bénédiction de la NASA, SpaceX est également libre de vendre des vols à bord de Dragon à quiconque peut se le permettre. La société prévoit de faire exactement cela, suite à son 2021 Mission Inspiration-4 avec une mission de quatre personnes affrété par la startup Axiom basée à Houston cela prendra trois hommes d’affaires et un ancien astronaute à la Station spatiale internationale.
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Plans pour d’autres SpaceX vols touristiques en orbite sont également en préparation, bien que les plans fermes et les dates de lancement n’aient pas été verrouillés.

Les opportunités de faire du stop en orbite pourraient également se développer cette année si Boeing met en service son vaisseau spatial Starliner.

Boeing a été engagé aux côtés de SpaceX pour développer un vaisseau spatial digne d’un équipage, capable de transporter des astronautes professionnels vers l’ISS et, si l’entreprise le souhaite, des touristes bien nantis. Mais Boeing a été assiégé par nombreux blocages de test et de développement. Starliner a récemment été retiré de la rampe de lancement après la découverte de problèmes avec son système de propulsion peu avant un vol d’essai prévu du véhicule. La société dit maintenant que le premier lancement de test sans équipage peut décoller est mai 2022.

Branson, Bezos et le tourisme spatial suborbital

Les sociétés spatiales de Richard Branson et Jeff Bezos travaillent depuis des années au développement d’engins spatiaux capables d’emmener des clients payants pour de brefs voyages supersoniques au bord de l’espace. En 2021, les deux milliardaires ont effectué leurs propres voyages au bord de l’espace à bord de leur vaisseau spatial respectif.

Leurs deux vols se sont terminés sans problème apparent, les hommes sortant de leur vaisseau spatial équipés de combinaisons de vol personnalisées et rayonnant pour les caméras.

Lancement réussi de Bezos en juillet a catapulté l’entreprise dans un reste de l’année chargé passé à piloter des personnalités de premier plan en tant qu'”invités d’honneur” – ce qui signifie qu’ils n’ont pas eu à payer pour les billets. 2022 promet d’apporter encore plus d’activité à la société de tourisme spatial, appelée Blue Origin, bien que la société n’ait pas encore annoncé de dates de vol ou de passagers pour l’année à venir.
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Mais Virgin Galactic est confronté à des retards importants. Un rapport du New yorkais a révélé que les voyants d’avertissement s’étaient éteints dans le cockpit pendant le vol de Branson et que l’avion spatial avait voyagé en dehors de son espace aérien désigné pendant 41 secondes. La Federal Aviation Administration a immobilisé tous les vols en attendant un examen, qui conclu en septembre et a donné le feu vert à Virgin Galactic. Pourtant, la société retarde le début des services commerciaux au moins jusqu’au troisième trimestre 2022, citant des mises à niveau technologiques sans rapport.

Les problèmes de travail surgissent déjà

Blue Origin, quant à lui, a fait face à ses propres controverses, bien qu’aucune n’ait signalé de problèmes de sécurité spécifiques avec sa fusée ou son vaisseau spatial.

Au lieu de cela, un groupe de 21 employés actuels et anciens a cosigné une lettre alléguant que l’entreprise exploite un environnement de travail toxique où « la dissidence professionnelle » est « activement étouffée ». Blue Origin a répondu aux allégations en disant qu’il n’avait “aucune tolérance pour la discrimination ou le harcèlement de quelque nature que ce soit”.
L’essai a suscité suffisamment d’inquiétude pour que la FAA lance un examen. Mais reportage de CNN Business a également révélé que les enquêteurs de la FAA affectés à cette tâche étaient paralysés par un manque de protection juridique pour les dénonciateurs dans l’industrie des vols spatiaux commerciaux.
Les e-mails obtenus par CNN Business ont montré que l’examen était fermé même si les enquêteurs n’ont jamais eu la chance de parler avec les personnes qui ont signé anonymement le essai de dénonciateur.
La situation a de nouveau mis en lumière la complexité de la « période d’apprentissage » désignée par le gouvernement fédéral de l’industrie spatiale commerciale — une désignation qui interdit aux régulateurs de mettre en œuvre certaines nouvelles règles ou exerçant les mêmes pouvoirs de surveillance qu’il le fait pour d’autres industries.
La FAA affirme que le manque de protections fédérales pour les dénonciateurs est un

Cette désignation devrait expirer en 2023, et la FAA a indiqué que les législateurs surveillent la situation et envisagent un changement. Le tout pourrait également bientôt faire l’objet d’un rapport du Government Accountability Office. Les e-mails obtenus par CNN Business montrent que le GAO a contacté la FAA pour plus d’informations sur sa sonde Blue Origin.

Pendant ce temps, les allégations sur la culture du lieu de travail de Blue Origin – qui ont été reprises dans un autre essai de dénonciateur sur SpaceX – a placé l’industrie spatiale commerciale sous un examen minutieux.

Un grand vide encombré et vide

Des questions similaires sur la façon de réglementer l’espace extra-atmosphérique à l’ère de la commercialisation se posent sur la scène internationale. Avec SpaceX et d’autres qui mettent en place des milliers de satellites pour une nouvelle entreprise spatiale, et une récente test de destruction de satellites réalisé par le gouvernement russe — les inquiétudes concernant la surpopulation en orbite terrestre s’intensifient.
De nombreux événements récents et médiatisés ont mis en évidence les enjeux du problème : les satellites SpaceX Starlink a failli entrer en collision avec la station spatiale chinoise, la Station spatiale internationale a dû manœuvrer hors de la trajectoire des débris sur de nombreuses occasions, et les fusées défuntes ont tombé hors de l’orbite sans contrôle.
Des groupes au sein des Nations Unies travaillent depuis des décennies pour mettre à jour les traités internationaux régissant l’utilisation de l’espace extra-atmosphérique. Jusqu’à présent, ils ont été largement infructueux. Mais l’effort retient de nouveau l’attention avec une résolution du 1er novembre qui a créé un groupe de travail à composition non limitée qui évaluera “les menaces actuelles et futures pour les opérations spatiales, déterminera quand un comportement peut être considéré comme irresponsable,” fera des recommandations sur d’éventuelles normes, règles et principes de comportements responsables », et contribuer à la négociation d’instruments juridiquement contraignants ; — y compris un traité pour empêcher « une course aux armements dans l’espace », » selon un article récemment publié écrit par deux experts en politique spatiale.




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