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Cheng Wei : Ce preneur de risque a poussé Uber hors de Chine. Maintenant, il est peut-être trop gros pour Pékin

Cheng, 38 ans, qui s’appelle également Will Cheng, est le plus jeune entrepreneur à la tête de l’une des plus grandes entreprises technologiques de Chine. Il a été occupé au cours des neuf années écoulées depuis la création de Didi : Cheng a a éliminé une rafale d’adversaires puissants et a amassé près de 160 millions d’utilisateurs actifs par mois au premier trimestre de cette année rien qu’en Chine, soit près du double le nombre d’utilisateurs d’Uber dans le monde.

Mais le mastodonte du voyage est maintenant dans une situation précaire. C’est l’une des cibles les plus importantes de la répression radicale de la Chine contre la technologie et les entreprises privées qui n’a pas de fin en vue. Son action a chuté de plus de 40% depuis que les régulateurs ont commencé à sonder la société, effaçant 34 milliards de dollars de valeur marchande.

Plus tôt cet été, les régulateurs chinois ont interdit Didi des magasins d’applications dans le cadre d’une enquête sur ses pratiques de confidentialité et de collecte des données, menaçant sa croissance future. La pression pourrait démanteler la mainmise de Didi sur le marché chinois à moins que l’entreprise ne puisse apaiser le Parti communiste chinois au pouvoir.

Didi a refusé de rendre Cheng disponible pour une interview, et la société n’a pas répondu aux questions sur Cheng ou ses activités.

Une montée rapide et explosive

Avant de fonder Didi en 2012, Cheng était directeur des ventes chez Alibaba. Commençant en tant que vendeur débutant, gagnant l’équivalent d’environ 200 $ par mois, il a rapidement progressé et est devenu en sept ans le plus jeune directeur régional de l’entreprise.

Cheng a déclaré avoir créé Didi parce qu’il en avait marre de ne pas pouvoir prendre de taxi lors d’un voyage d’affaires, selon un profil publié en juin dans le Business Times, un média chinois d’information financière. La “douleur” l’a amené à réfléchir à la façon de résoudre le problème.

“Je pensais, que diriez-vous de créer une application de covoiturage, afin qu’il puisse y avoir moins de pauvres perdants trempés sous la pluie?” a déclaré Cheng, se souvenant d’une expérience déprimante à Pékin lorsqu’il n’a pas pu héler un taxi pendant des heures pendant une tempête, selon le média.

Cheng a fondé Didi avec seulement 100 000 yuans (environ 15 000 $) de son propre argent, et 700 000 yuans (environ 110 000 $) de Wang Gang, un investisseur providentiel qui a supervisé Cheng pendant son mandat chez Alibaba. L’investissement initial de Wang valait un milliard de dollars quand Didi est devenu public.
Didi a appris à naviguer dans la zone grise réglementaire des services de covoiturage en Chine.
Comme sa technologie pairs Baidu (BIDU), Alibaba (BABA) et Tencent (TCEHY), l’ascension de Didi a été rapide. Lorsque Cheng a fondé Didi, le covoiturage était encore une zone grise réglementaire dans La Chine et les taxis contrôlaient le marché. Les pénuries de taxis étaient courantes, car les exploitants de taxis agréés par le gouvernement ont fait pression pour limiter l’offre de licences. Cela a alimenté un boom des applications de covoiturage comme Didi.
Contrairement aux taxis traditionnels, les entreprises de covoiturage n’exigent pas de permis coûteux et difficiles à obtenir pour les voitures ou les chauffeurs. Avant que l’industrie ne soit réglementée il y a cinq ans, beaucoup de villes a accusé des applications de covoiturage comme Didi de gérer des entreprises de taxi illégales. Ai-je argumenté qu’il ne fournissait qu’une plate-forme pour connecter les passagers avec des voitures appartenant à des agences de location ou à d’autres tiers.
Didi avait appris à naviguer dans cette zone grise. C’est même chauffeurs remboursés pour les sanctions imposées par les autorités pour avoir enfreint les lois locales, pour maintenir les conducteurs Didi sur la route et fidéliser les clients.

Le gouvernement central chinois de l’époque encourageait l’innovation rapide et le covoiturage n’a jamais été explicitement interdit en Chine. Et le 28 juillet 2016, le covoiturage a finalement été légalisé en Chine. Quelques jours plus tard, Didi a acquis Uber China.

Dans une lettre aux employés après avoir acheté son “grand rival”, Cheng et le président de la société, Jean Liu, ont salué la légalisation comme une “étape importante”. Ils ont déclaré que le service de l’entreprise avait été suspendu plus de 30 fois à divers endroits et que “d’innombrables conducteurs” avaient vu leur voiture arrêtée et avaient été condamnés à une amende – mais ont ajouté que le pays avait finalement embrassé “l’aube de la réforme”.

“La réforme et l’innovation ont toujours un coût”, ont-ils écrit. “La révolution du voyage intelligent vient de commencer… [We want to] créer une entreprise technologique de classe mondiale !”

Après 2016, Didi a continué à consolider sa maîtrise du VTC chinois et, en 2018, contrôlait 90 % du marché chinois. Cette année-là, la société s’est étendue à l’Australie, au Brésil et au Mexique alors qu’elle visait des clients en dehors de son pays d’origine.

Son ascension rapide incluait cependant la controverse. En 2018, deux femmes passagères ont été tuées par des chauffeurs travaillant pour Hitch, obligeant Didi à suspendre les opérations de sa filiale de covoiturage. Les meurtres ont conduit à pression du gouvernement sur Didi pour partager des données en temps réel avec les autorités sur ses véhicules et ses chauffeurs, un arrangement que l’entreprise avait longtemps résisté. Fin 2018, il fait enfin des concessions.

Problème avec les régulateurs

Cette pression préfigurait les problèmes de Didi cette année. Pékin a pris un virage serré contre les entreprises Internet qui, selon lui, sont devenues trop grandes et puissantes, entraînant une répression massive qui a affecté la technologie, l’éducation, le divertissement et d’autres industries.

Sous le président Xi Jinping, le Parti communiste agit de manière agressive pour freiner l’entreprise privée sans entraves et envoyer un signal clair que les organisations chinoises doivent travailler en étroite collaboration avec le gouvernement. Les entreprises qui sont devenues trop grandes trop rapidement seront surveillées pour s’assurer qu’elles sont alignées sur les priorités du gouvernement.

Didi s’est heurté à des problèmes alors qu’il poursuivait son premier appel public à l’épargne de 4,4 milliards de dollars à New York, apparemment malgré les preuves que Pékin était mécontent. Les régulateurs avaient exprimé des inquiétudes quant à la sécurité des données et suggéré à Didi de retarder son inscription, selon Bloomberg.

Cheng est allé de l’avant, mais comme d’autres dirigeants de Didi, il a gardé un profil bas lors de l’introduction en bourse qui est tombée à la veille du 100e anniversaire du Parti communiste chinois. Il n’a pas sonné la cloche d’ouverture ni diffusé la nouvelle sur les comptes de médias sociaux chinois de l’entreprise.

Les autres dirigeants de Cheng et DIdi ont fait profil bas lors de l'introduction en bourse de la société aux États-Unis, sautant complètement la fanfare des cloches.

Quelques jours plus tard, l’Administration du cyberespace de Chine a interdit à Didi des magasins d’applications, empêchant l’entreprise d’inscrire de nouveaux utilisateurs. Le chien de garde d’Internet a accusé l’entreprise d’avoir collecté et maltraité illégalement des données d’utilisateurs – une mine de lieux et d’itinéraires contenant des informations sensibles sur le trafic, les routes et les citoyens chinois.

“Du point de vue du gouvernement, Didi est devenu trop important pour être contrôlé. De toute évidence, il veut limiter la croissance de Didi en Chine”, a déclaré Tu Le, fondateur et directeur général du cabinet de conseil basé à Pékin Sino Auto Insights. “Le gouvernement veut aussi faire de Didi un exemple que personne ne peut être en décalage avec le Parti.”

Didi aussi fait face à la colère et à la méfiance des investisseurs étrangers.

législateurs américains et investisseurs ont demandé à la Securities and Exchange Commission des États-Unis d’enquêter sur le fiasco de l’introduction en bourse de Didi. Les analystes d’Eurasia Group ont déclaré que de telles demandes “intensifieraient à tout le moins la pression politique” sur le régulateur pour qu’il fasse appliquer une loi récente qui empêche les entreprises qui refusent d’ouvrir leurs livres aux comptables américains de négocier sur les bourses américaines.

Pour de nombreux analystes, la décision de Cheng de poursuivre l’introduction en bourse est apparue déroutante ou imprudente.

“Aucune entreprise chinoise ne peut ouvertement défier le Parti communiste chinois et s’attendre à de la clémence”, a déclaré Alex Capri, chercheur à la Fondation Hinrich. “[Didi] est trop grand et trop puissant pour son propre bien et a déjà franchi un seuil avec le leadership chinois.”

La société a peut-être eu une certaine justification sous la forme de pressions des investisseurs pour qu’elle soit cotée en bourse, car elle avait levé des milliards de dollars auprès d’investisseurs en capital-risque. Une autre raison d’urgence était l’adoption d’une nouvelle loi sur la sécurité des données en Selon Winston Ma, professeur auxiliaire à la faculté de droit de l’Université de New York, toutes les entités chinoises doivent obtenir l’approbation du gouvernement avant de fournir des données basées en Chine à des organismes judiciaires ou chargés de l’application des lois étrangers.

Un “marché impitoyable”

Didi opère toujours en Chine, car les utilisateurs qui ont téléchargé l’application avant l’interdiction de juillet y ont accès, et la société insiste sur le fait qu’elle maintient “des opérations normales à l’échelle mondiale”. Mais des centaines d’applications se précipitent pour tirer parti des difficultés de Didi et réduire son avance sur le marché en se développant de manière agressive, en faisant de la publicité et en offrant des remises importantes.

L’ancien rival de Didi, Meituan, par exemple, a relancé son application autonome de covoiturage après que Didi a été retiré des magasins, offert des coupons aux nouveaux utilisateurs et exempté les nouveaux conducteurs des frais de commission pendant une semaine. D’autres services soutenus par Alibaba et Geely Auto ont également annoncé des incitations en espèces ou des coupons.

“C’est un marché féroce”, a déclaré Tu de Sino Auto Insights. “Tout le monde veut entrer dans cette industrie de plusieurs milliards de dollars, y compris les constructeurs automobiles traditionnels.”

Des centaines de concurrents tentent de prendre des parts de marché à Didi en offrant des remises importantes et en dépensant beaucoup d'argent en publicité.

Pourtant, a déclaré Tu, il est peu probable que les rivaux menacent entièrement la domination de Didi. Il a souligné que Didi a dépensé des dizaines de milliards pour acquérir des clients, et que c’est une entreprise difficile à gérer sans beaucoup de financement, car les clients ne sont généralement pas fidèles à une marque si quelqu’un d’autre peut réduire leurs prix.

Les données gouvernementales initiales suggéraient que l’entreprise existante de Didi n’avait pas été touchée après l’interdiction, même si elle ne pouvait pas enregistrer de nouveaux utilisateurs. L’entreprise a traité 13% de commandes de plus en juillet qu’en juin, selon le ministère chinois des Transports.

“Le gouvernement veut juste un marché plus sain, pas tuer Didi”, a déclaré Tu, ajoutant qu’il s’attendait à ce que Didi survive, bien qu’avec un plan d’expansion “moins audacieux”.

Capri, le chercheur de la Fondation Hinrich, était moins optimiste quant à l’avenir de Didi, en particulier tant qu’il continuera à commercer aux États-Unis. “Des parties pourraient être nationalisées”, a-t-il déclaré. « Pékin financera également activement des concurrents plus petits pour égaliser le marché et exercer plus facilement un contrôle sur les principaux acteurs. »

“Plus il restera coté sur le marché américain”, a-t-il ajouté, “plus il attirera l’ire de Pékin”.


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