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Les portraits saisissants de Namsa Leuba capturent le «troisième genre» de Tahiti

Écrit par Matthew Ponsford, CNN

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Sur l’île polynésienne de Tahiti, il y aurait quelque chose qui s’apparente à un sixième sens – celui qui n’appartient ni aux hommes ni aux femmes. Au lieu de cela, c’est le domaine exclusif des « mahu », une communauté reconnue comme étant en dehors du clivage traditionnel hommes-femmes.

“Mahu a cet autre sens que les hommes ou les femmes n’ont pas”, a déclaré la photographe suisse-guinéenne Namsa Leuba, dont les images de l’île sont présentées lors d’une nouvelle exposition à Londres. “C’est bien connu en (Polynésie française) qu’ils ont quelque chose de spécial.”

À Tahiti, les mahu sont considérés comme un troisième sexe ou genre “liminal”, né biologiquement masculin mais reconnu par ses pairs comme distinct, souvent dès le début de leur vie. Leur identité de genre est acceptée sur l’île depuis des temps immémoriaux, et les mahu jouent traditionnellement des rôles sociaux et spirituels clés, en tant que gardiens des rituels et des danses culturels, ou fournisseurs de soins aux enfants et aux personnes âgées.

La série de photos de Leuba, “Illusions : le mythe de la ‘Vahine’ à travers la dysphorie de genre”, montre la diversité des identités de genre en Polynésie française, où la photographe passe la moitié de son année.

Dans un entretien téléphonique depuis Tahiti, Leuba a déclaré que le pouvoir supplémentaire que les Mahu possèdent apparemment est difficile à décrire. C’est, a-t-elle expliqué, un mélange d’empathie, d’intuition, de générosité et de créativité, autant de mots qui pourraient s’appliquer à la vaste photographie de Leuba.

Identités invisibles

Diplômée de l’Université d’art et de design de Lausanne (ECAL) en 2010, Leuba a développé une approche mêlant des éléments de photographie documentaire à la riche mise en scène de shootings de mode. Le résultat est quelque chose qu’elle appelle « docu-fiction ».

NAMSA LEUBA

Se décrivant comme afro-européenne (sa mère est guinéenne et son père est suisse), Leuba a déclaré qu’elle vise à refléter, à travers la fiction, des réalités rendues invisibles lorsqu’elles sont vues à travers une lentille coloniale occidentale.

En 2011, elle s’est rendue dans la capitale guinéenne, Conakry, pour un projet qui allait donner le ton à son travail ultérieur. En explorant les croyances animistes dans la ville, elle a donné vie à des portraits de personnes ordinaires – pour la plupart des étrangers qu’elle a rencontrés dans la rue – avec des poses et des arrière-plans élaborés.

Namsa Leuba photographe (1)

Namsa Leuba

Le projet, ainsi que des travaux ultérieurs à travers l’Afrique, ont confronté l’héritage du colonialisme et ont examiné comment les perceptions occidentales ont eu un impact sur les sociétés actuelles. Et Leuba a développé ces idées plus loin à Tahiti.

Les images de la série ont été exposées dans une galerie londonienne entièrement féminine, Boogie Wall, l’année dernière. L’exposition visait à montrer les identités sexuelles et de genre complexes qui existent à Tahiti, en attaquant directement les stéréotypes qui reposent sur l’exotisme et la sexualisation des femmes polynésiennes.

Namsa Leuba tahiti (10)

Namsa Leuba

Les rôles artistiques traditionnels de Mahu en ont fait un sujet de fascination pour les artistes invités, dont Paul Gauguin, dont les portraits du XIXe siècle de jeunes Tahitiens ont fortement influencé les impressions occidentales de la culture polynésienne tout en peignant une image controversée d’un paradis exotique et sexuellement permissif.

Au centre de ces stéréotypes se trouvait l’idéal de la « vahine ». Le terme, qui se traduit simplement par « femme », a fini par être utilisé en Occident pour désigner les filles ou les jeunes femmes soumises, incarnées dans les poses sexualisées des peintures de Gauguin (en effet, il épouserait une jeune fille adolescente lors d’une visite à l’île en 1891).

Genres invisibles

Dans “Illusions”, Leuba s’attaque à la fois au mythe “vahine” et à l’influence des missionnaires chrétiens du XIXe siècle, qui prêchaient la vision binaire de la Bible sur le genre et a institué des lois qui criminalisaient les relations avec mahu.

Les portraits sont souvent tournés dans un environnement quotidien, mais en utilisant de la peinture corporelle brillante et des costumes stylisés, Leuba vise à réaffirmer l’individualité de ses sujets. Ses images incluent également des personnes qui s’identifient comme « rae-rae », des femmes trans qui, contrairement à de nombreuses mahu, poursuivent souvent une opération de conversion sexuelle.

“Je savais déjà ce que je voulais avoir”, a déclaré Leuba. “Pour moi, c’était très important de voir la beauté (du sujet) et la puissance — dans mes photos, c’est un regard très fort, une posture forte — et de (leur permettre de) se faire belle”

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Namsa Leuba

Leuba interviewe ses sujets pendant des heures avant de les photographier. Alors que quelques-uns étaient prudents au début, ayant déjà eu des expériences inconfortables avec des photographes voyeuristes, a-t-elle déclaré, d’autres ont commencé à se manifester après la parution des premières images dans des magazines à New York.

Grâce à une mise en scène élaborée, Leuba évite la crudité typique de la photographie documentaire. Au lieu de cela, elle a déclaré que son approche positive et glamour permet à des histoires éclectiques de briller, y compris des histoires d’itinérance et de conflit, ainsi que des parcours d’acceptation des familles et de la culture.

“Parfois, j’entendais des choses vraiment (difficiles) qui leur arrivaient, et ce n’était absolument pas sexy ou glamour. C’était difficile. Et d’autres étaient bien acceptés par leur famille et leur communauté”, a déclaré Leuba.

“Tous les ‘cycles de vie’ étaient totalement différents.”


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