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L’aéroglisseur qui a continué

Southsea, Angleterre (CNN) — Le 1er octobre 2000, les jupes de la princesse Anne et de la princesse Margaret se sont dégonflées pour la dernière fois. Ces deux aéroglisseurs colossaux SR.N4 avaient transporté des vacanciers et des croiseurs alcoolisés entre le Royaume-Uni et la France depuis la fin des années 1960. Il était maintenant temps de dire au revoir.

Qu’est-ce qui a motivé leur retraite? Beaucoup. La capacité de passagers était inférieure à un quart de la moyenne des traversiers. Ces aéroglisseurs de classe “Mountbatten” étaient coûteux à faire fonctionner; après chaque voyage, leurs turbines à gaz Rolls-Royce – normalement utilisées sur les avions – devaient être rincées à l’eau distillée.

L’ouverture du tunnel sous la Manche en 1994 n’a pas aidé. La suppression de l’alcool et des cigarettes en franchise de droits non plus, qui avait toujours fortement subventionné le service entre le port anglais de Douvres et Calais et Boulogne en France.

C’était la fin de l’ère des aéroglisseurs britanniques. Sauf que ce n’était pas le cas. Parce qu’à 100 miles à l’est de Douvres, un autre service d’aéroglisseurs a refusé de lâcher prise.

« Les visages des enfants s’illuminent »

Service d'aéroglisseur Hovertravel reliant Southsea, en Angleterre, à Ryde sur l'île de Wight.

Le “Island Flyer” relie Southsea, en Angleterre, à Ryde sur l’île de Wight.

Courtoisie Will Noble

Par un matin de juin torride à Southsea, sur la côte sud de l’Angleterre, le “Island Flyer” gonfle comme une grenouille taureau, les ventilateurs vrombissent, les galets de la plage vomissent dans son sillage.

C’est l’heure de pointe sur Hovertravel’s route Southsea-Ryde; toutes les 15 minutes, les passagers sont projetés sur les eaux scintillantes du Solent, slalomant des voiliers avant de remonter sur la cale de halage de l’île de Wight moins de 10 minutes plus tard.

De petites foules de spectateurs se rassemblent sur une passerelle à proximité – les téléphones sont prêts – pour le saluer, comme une célébrité mineure.

La ligne Southsea-Ryde a ouvert ses portes en juillet 1965. Il n’y avait pas d’horaire à l’époque; l’ancien vaisseau SR.N6 de 38 places a simplement mis le feu à ses moteurs une fois que suffisamment de passagers attendaient. Il n’y avait pas non plus de cales dédiées ; des séquences de films d’époque montrent des aéroglisseurs glissant sur le ventre sur des plages animées, pour le plus grand plaisir des baigneurs.

Même aujourd’hui, vous pourriez manquer l’aéroport sans prétention de Southsea; le petit bâtiment au toit en pente fait partie d’un court défilé avec un étal de fruits, un salon de crème glacée et un magasin de poisson et de frites.

Pourtant, 56 ans après son lancement, il s’agit du seul service d’aéroglisseurs commerciaux de passagers toute l’année au monde. Une équipe de gestionnaires, d’ingénieurs et de pilotes (dont plusieurs plus tard) à l’esprit communautaire fait fonctionner les choses. Jusqu’à 78 passagers embarquent à la fois; hors saison, la plupart sont des navetteurs insulaires travaillant sur le continent, mais en été, l’aéroglisseur est l’une des grandes attractions touristiques de la région.

“Les visages des enfants s’illuminent”, déclare Terri Frost, responsable de service chez Hovertravel, qui supervise les opérations des deux côtés de l’eau. “C’est vraiment génial que vous ayez fait partie de leur journée, même si ce n’est que cette traversée de 10 minutes, vous avez fait leur journée.”

Les aéroglisseurs ne sont pas seulement spéciaux pour les enfants non plus.

“Il y a un monsieur qui vient pour le festival de l’île de Wight”, dit Frost, “Il vient d’Australie et il n’utilise l’aéroglisseur que parce qu’il l’aime.” Les touristes japonais sont également connus pour s’émerveiller devant ces engins amphibies excentriques.

Peut-être qu’une partie de l’amour des gens pour l’aéroglisseur est son sens de la quasi-sentience; la façon dont ils gonflent et se dégonflent comme s’ils respiraient. Le « Island Flyer » et le « Solent Flyer » se sont même joints aux applaudissements à l’échelle nationale pour les agents de santé britanniques en 2020 – le bas de leurs jupes claquant sur les dalles de béton de Ryde.

Au total, la route d’Hovertravel accueille un peu moins d’un million de passagers par an. Alors, où ce service a-t-il réussi là où son plus grand cousin international n’a pas réussi ?

Les aéroglisseurs ne fonctionnent pas uniquement sur la nostalgie et la nouveauté

Christopher Cockerell regarde la princesse Margaret remonter la Tamise à Londres.

Christopher Cockerell regarde la princesse Margaret remonter la Tamise à Londres.

Soirée Standard/Getty Images

“C’était un gars assez calme, pas pétillant, mais je le décrirais comme moi. Un peu comme un anorak”, explique Alan Barkley, bénévole au Musée de l’aéroglisseur à Lee-on-the-Solent, à une demi-heure de route de l’aéroport de Southsea.

L’anorak – argot britannique pour quelqu’un ayant un intérêt obsessionnel – dont il parle est Christopher Cockerell, inventeur de l’aéroglisseur.

L’histoire raconte que Cockerell a fabriqué son prototype à l’aide d’une boîte de nourriture pour chat, d’une boîte à café et d’un aspirateur, avant lancer la vraie affaire au large du Solent en 1959. Pionnier intrépide, Cockerell a également emmené l’aéroglisseur lors de sa toute première traversée de la Manche – arpentant courageusement l’extérieur du SR.N1 pour la durée du voyage, faisant office de « ballast dynamique ».
Choisir le Hampshire côtier pour une grande partie des tests – sans parler de la construction d’aéroglisseurs à Saunders-Roe à Cowes – Cockerell a essentiellement transformé le Solent en “Hover Country”, et il n’a jamais vraiment regardé en arrière.
Le musée est un sanctuaire fascinant pour diverses itérations de la création de Cockerell : il y a un artisanat utilisé lors de la dernière guerre en Irak ; un du film Bond de 2002 “Meurs un autre jour” ; un engin mignon fait avec le châssis d’un Mini. Cet après-midi, l’un des anciens Princesse Anne l’équipage de cabine célèbre son 50e anniversaire à bord de l’engin, qui est maintenant pris en charge par le musée.

“L’aéroglisseur a été construit dans la région, inventé dans la région, et je pense que cela a beaucoup d’influence sur la raison pour laquelle l’engin de l’île de Wight fonctionne toujours avec succès”, a déclaré Barkley.

L'aéroglisseur expérimental Saunders Roe SRN1 conçu par Cockerell.

L’aéroglisseur expérimental Saunders Roe SRN1 conçu par Cockerell.

Soirée Standard/Getty Images

Mais les aéroglisseurs ne fonctionnent pas uniquement sur la nostalgie et la nouveauté ; il doit y avoir un véritable besoin. Dans le cas de l’île de Wight, la jetée de Ryde s’avance à 800 mètres de la mer, donc même une fois que vous avez fait le trajet en ferry (plus lent) depuis Portsmouth, il y a encore un peu de temps pour la terre ferme. L’aéroglisseur adroit dépasse tout cela, réduisant de moitié le temps de trajet global.

Pour cette raison, le service de l’île de Wight a survécu non seulement aux routes d’aéroglisseurs transmanche, mais aussi à celles plus proches de chez nous, telles que Southampton à Cowes.

Son agilité sauve même des vies. En 2020, Hovertravel a travaillé avec le National Health Service, testant des voyages pour les patients Covid sur le continent pour un traitement hospitalier. Cela a si bien fonctionné que l’aéroglisseur sert maintenant d’ambulance amphibie pour diverses urgences médicales.

En fait, utilisé pour tout transporter, des colis d’Amazon aux organes vitaux, l’aéroglisseur constitue un lien vital à grande vitesse entre l’île et le reste du pays.

“Comme un Land Rover sur la glace”

Le service aéroglisseur du Solent a transporté des patients atteints du Covid.

Le service aéroglisseur du Solent a transporté des patients atteints du Covid.

LEON NEAL/POOL/AFP via Getty Images

Steve Attrill est le chef des opérations maritimes d’Hovertravel. En tant que pilote, il a piloté toutes sortes d’avions, et maintenant en tant que capitaine d’un aéroglisseur, sa description de poste est… pilote. C’est parce que vous ne « naviguez » ou ne « conduisez » pas un aéroglisseur ; vous le “volez”.

“Cela remonte à l’époque des pionniers où les premiers opérateurs de l’aéroglisseur venaient de l’industrie aéronautique”, explique Attrill, “Mes prédécesseurs, les personnes qui ont créé l’entreprise, venaient d’un milieu de vol. en 1988, il était un ancien pilote de bombardier Vulcan.”

Avec seulement 10 pilotes d’aéroglisseur sur la route, la blague courante est qu’ils sont plus rares que les membres d’équipage de Top Gun. Bien qu’ils soient parfois confondus avec des chauffeurs de bus, les pilotes d’aéroglisseurs gagnent un certain respect que peu d’autres carrières. “Il y a des milliers de capitaines de navires”, dit Attrill, “Il y a des milliers de pilotes de ligne. Il n’y a pas beaucoup de pilotes d’aéroglisseurs.”

Service d'aéroglisseur Hovertravel reliant Southsea, en Angleterre, à Ryde sur l'île de Wight.

Les aéroglisseurs sont « pilotés » par un pilote plutôt que « navigués » sur l’eau.

Courtoisie Will Noble

Vous avez également besoin de la main ferme de “Maverick” Mitchell pour piloter un aéroglisseur. « La machine est très pratique », explique Attrill. “Nous n’avons pas de pilote automatique. Il nécessite une attention constante, ce qui en fait un engin intéressant à piloter par rapport à un avion ou à un navire.

“L’engin est très maniable, mais il dérapera comme un Land Rover sur la glace.”

Malgré tous les efforts pour assurer une conduite en douceur, le Solent peut devenir saccadé. Un groupe sélectionné d’amateurs de sensations fortes préfère cela, étudiant à l’avance en cas de mauvais temps, puis s’entassant sur le prochain service Hovertravel disponible.

Un deuxième âge d’or ?

Un aéroglisseur plus grand transportait autrefois des voitures et des passagers entre la France et l'Angleterre.

Un aéroglisseur plus grand transportait autrefois des voitures et des passagers entre la France et l’Angleterre.

Fred Hamilton/Archive Photos/Getty Images

Une fois que l’aéroglisseur s’est avéré commercialement viable dans les années 1960, les discussions se sont tournées vers jusqu’où le chef-d’œuvre de Cockerell pourrait aller.

“Il y avait certainement une anticipation qu’un aéroglisseur serait le nouveau moyen de transport qui pourrait changer les voyages transatlantiques”, explique Steve Attrill. “Ils s’attendaient à ce qu’un jour il remplace les paquebots.”

Bien qu’elles ne soient pas aussi rationalisées que Concorde, il y avait un air de glamour dans ces machines, qui vous emmèneraient sur le continent en 35 minutes et vous serviraient un verre en cours de route. S’il existait un moyen de reproduire cette expérience du Royaume-Uni jusqu’à la côte est des États-Unis, les voyages ne seraient plus jamais les mêmes.

Ce rêve, comme nous le savons, a été coulé. Mis à part les dépenses, traverser l’Atlantique en aéroglisseur impliquerait une capacité de carburant sans précédent et la capacité de résister à des vagues vraiment énormes.

Mais l’aéroglisseur pourrait-il avoir une seconde chance de conquérir les voyages court-courriers ?

« Il y a un bel avenir pour lui, et j’espère qu’il verra de nombreux autres opérateurs comme nous dans le monde entier », a déclaré Attrill, qui, en 1998, a dirigé l’équipe qui a établi le premier service d’aéroglisseurs de passagers au Canada.

“Je crois fermement que l’aéroglisseur continuera à se développer à mesure que la technologie évolue avec des matériaux de nouvelle génération, des centrales électriques de nouvelle génération.”

Alan Barkley est d’accord. « J’aimerais voir plus d’argent investi dans le nouvel aéroglisseur électrique. Il doit y avoir un moyen de les faire fonctionner et de les faire fonctionner », dit-il.

En effet, Saunders-Roe est peut-être parti, mais un autre pilier de la scène, Aéroglisseur de griffon — qui a créé les modèles actuels utilisés par Hovertravel — fabrique maintenant le 995ED, un type d’engin électrique hybride.

Avec les voyages écologiques pris de plus en plus au sérieux de minute en minute et avec des pom-pom girls comme Griffon Hoverwork et Attrill, il y a peut-être un deuxième volet dans la saga de cette invention excentrique mais ingénieuse.

Ne vous attendez pas à un nouveau service Douvres-New York de si tôt.


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