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Les photographies de Jake Michaels documentent la vie dans les colonies mennonites isolées du Belize

Écrit par Oscar Hollande, CNN

Des fermes parsemant un paysage pastoral, des familles vivant à la lumière des lampes et des hommes en chapeaux de paille montant des calèches – les scènes des photographies de Jake Michaels pourraient facilement représenter une époque révolue dans le Midwest américain. Mais non seulement ses photos proviennent de l’ère numérique, mais elles ont été prises à des centaines de kilomètres au Belize.

Le petit pays d’Amérique centrale abrite environ 12 000 des mennonites les plus conservateurs du monde, un groupe de chrétiens qui vivent dans des communautés fermées et évitent la technologie moderne, y compris, dans certains cas, l’électricité. Datant de l’Europe du XVIe siècle, les membres de la secte protestante se sont depuis déplacés à travers le monde à la recherche de terres agricoles isolées et pour échapper aux persécutions ou aux tentatives de les intégrer dans la société au sens large.

Les colonies du Belize remontent à la fin des années 1950, lorsqu’un groupe de plus de 3 000 Les mennonites canadiens y ont immigré du Mexique. Leur arrivée faisait suite à un accord avec le gouvernement bélizien, qui leur offrait des terres, la liberté religieuse et l’exemption de certains impôts (et, en tant que pacifistes convaincus, du service militaire).

En retour, le pays a profité des fruits de leur agriculture. Aujourd’hui, les mennonites dominent les marchés domestiques de volaille et de produits laitiers du Belize, bien qu’ils représentent moins de 4 % de la population.

Un mari et sa femme se tiennent devant leur maison, seule la végétation luxuriante fait allusion à l'emplacement surprenant de la photo : le Belize. "Soixante-quinze pour cent des images pourraient être présentées d'une manière où vous ne sauriez jamais que ce sont les tropiques," a déclaré le photographe Jake Michaels.

Un mari et sa femme se tiennent devant leur maison, seule la végétation luxuriante fait allusion à l’emplacement surprenant de la photo : le Belize. “Soixante-quinze pour cent des images pourraient être présentées d’une manière où vous ne sauriez jamais que ce sont les tropiques”, a déclaré le photographe Jake Michaels. Crédit: Jake Michaels / Avec l’aimable autorisation de Setanta Books

Dans l’espoir de documenter leur mode de vie traditionnel, Michaels a visité trois colonies mennonites dans le nord du Belize – Indian Creek, Shipyard et Little Belize. Et malgré l’aversion apparente des communautés pour les étrangers, il les a trouvés étonnamment réceptifs.

« Les gens étaient bien plus accueillants que ce à quoi je m’attendais, et tout le monde était très compréhensif, même si mon espagnol n’est pas très bon », a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique, expliquant que la langue maternelle du groupe est le plautdietsch (ou mennonite bas allemand), bien que beaucoup parlent également l’espagnol bélizien.

“Beaucoup de temps a été passé sans appareil photo dans mes mains. Il s’agissait davantage d’interagir, de socialiser et d’apprendre à connaître les gens avant même que (la photographie) ne se produise.”

Coincé dans le temps

En passant du temps dans les maisons familiales et les vastes terres agricoles des mennonites, Michaels a découvert un monde figé dans le temps (une idée évoquée par le titre de son nouveau livre, “c.1950”). Mais au-delà des anachronismes évidents des maisons sans technologie et des femmes vêtues de bonnets, les photographies qui en résultent font allusion à une vie idyllique centrée sur la famille – et libre des pièges de la modernité.

“Toute ma pratique a changé au fil des jours. Mon esprit s’est ralenti et j’étais plus présent dans les environs”, a-t-il déclaré, ajoutant: “Je n’essaie pas de dire que leur vie est simple, mais je pense qu’il , pour moi, ça m’a juste permis de ralentir et d’être plus présent.”

Les mennonites du Belize voyagent encore à cheval et en charrette.

Les mennonites du Belize voyagent encore à cheval et en charrette. Crédit: Jake Michaels / Avec l’aimable autorisation de Setanta Books

Mais le photographe se méfiait également de romancer ce mode de vie lointain.

Autorisés à gérer leurs propres écoles, les mennonites du Belize ont des taux d’alphabétisation nettement inférieurs à ceux des autres groupes ethniques du pays, avec seulement 5% terminer l’enseignement secondaire formel. Les communautés dépendent principalement de l’agriculture commerciale, avec des colonies organisées non seulement autour de la famille et de la religion, mais aussi du travail.

Les photographies de Michaels détaillent ces réalités économiques. Ils représentent des mennonites triant des haricots dans une pièce faiblement éclairée ou dans des tabliers en plastique dans une usine de conditionnement de papaye. D’autres images montrent des hommes assistant à une vente aux enchères à proximité et de la fumée s’élevant dans un ciel bleu éclatant alors que les terres sont défrichées pour l’agriculture.

“Leur monde recoupe beaucoup plus le monde moderne qu’avant”, a déclaré Michaels. “Il y a plusieurs mennonites qui travaillent en tandem avec les Béliziens, ils sont donc conscients du monde extérieur et de ce qui se passe.

Les mennonites, photographiés ici en train de trier des haricots, dépendent de l'agriculture commerciale, malgré leur isolement de la société bélizienne au sens large.

Les mennonites, photographiés ici en train de trier des haricots, dépendent de l’agriculture commerciale, malgré leur isolement de la société bélizienne au sens large. Crédit: Jake Michaels / Avec l’aimable autorisation de Setanta Books

“Il y a de bons aspects dans la vie, et il y a des aspects difficiles dans la vie”, a ajouté le photographe. “En fin de compte, les gens gagnent toujours leur vie … les gens ont toujours des emplois. Donc, je pense qu’il était important de montrer tout le spectre de la vie.”

Image de contrastes

Comme les mennonites ailleurs, les colonies du Belize ont des membres à la fois conservateurs et progressistes, ce qui entraîne des attitudes différentes envers la technologie. De manière assez inattendue, des gadgets électroniques comme les téléphones portables et les appareils photo font des apparitions occasionnelles dans certaines des photos de Michaels.

C’est un contraste qu’il exploite avec force. Prenez l’image d’une jeune femme en vêtements traditionnels pointant un petit appareil photo numérique vers l’objectif de Michaels, une photo qu’il a décrite comme “l’une de mes préférées de tout le voyage”.

“Tout semble comme si c’était une photo des années 1950, mais il y a ensuite un appareil photo moderne dans sa main”, a-t-il déclaré, ajoutant que l’avancée progressive de la technologie n’était pas nécessairement perçue comme une menace. “Ils sont loin dans les collines vallonnées du Belize, donc ce n’est pas comme s’il y en avait (des modes de vie concurrents à proximité).”

L'électronique grand public fait des apparitions occasionnelles dans les photographies de Michaels. "La technologie existe là-bas," il a dit. "Ce n'est pas une bulle complète."

L’électronique grand public fait des apparitions occasionnelles dans les photographies de Michaels. “La technologie existe là-bas”, a-t-il déclaré. “Ce n’est pas une bulle complète.” Crédit: Jake Michaels / Avec l’aimable autorisation de Setanta Books

Et bien que l’expérience n’ait pas incité Michaels à renoncer à la technologie lui-même, elle a laissé une impression durable sur sa photographie.

“Cela a définitivement eu un impact sur la façon dont je tire à l’avenir”, a-t-il ajouté. “Cela m’a rendu plus interactif et plus social avec les gens plutôt que de simplement prendre des photos.”

vers 1950“, publié par Setanta Books, est disponible dès maintenant.

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