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Revisiter le luxe et le glamour du Concorde

En mars 1969, quelques mois seulement avant que Neil Armstrong ne marche sur la lune, le Concorde effectuait son vol inaugural. L’avion supersonique incarnait une vision du futur aussi audacieuse que celle d’Apollo 11, mais bien plus belle.

Aucun avion n’a autant captivé l’imagination du public que le Concorde, même si seulement 20 ont été construits et qu’ils n’ont été pilotés que par deux compagnies aériennes. Aujourd’hui, près de 50 ans plus tard, il est toujours l’une des réalisations d’ingénierie les plus remarquables de l’humanité et une pièce de design vraiment intemporelle.

“Beaucoup de designs inspirés par le rêve et l’optimisme de l’ère des avions à réaction conservent un air de l’époque à laquelle ils sont nés”, a déclaré Lawrence Azerrad, auteur du nouveau livre “Supersonic: The Design and Lifestyle of Concorde”. lors d’un entretien téléphonique.

“Ils étaient futuristes à l’époque, mais ils semblent définitivement nostalgiques maintenant.

“Mais d’une manière ou d’une autre, le design du Concorde reste toujours futuriste, même s’il a été créé au tout début des années 1960. C’est une vision de notre avenir à partir de notre passé.”

Conçu par la physique

Dans le monde esthétiquement homogène des avions de passagers, Concorde était une distraction à couper le souffle. Il avait l’air différent de tout autre avion, avec des ailes en forme de triangle et un nez pointu comme un avion de chasse, qui étaient tous deux avantageux pour les voyages supersoniques.

“La conception du Concorde était entièrement basée sur la physique”, a déclaré Azerrad. “Le résultat final était en fait assez beau, mais ce n’était pas l’intention motivante derrière la forme de l’avion. Il est donc remarquable que, sans aucune fioriture de conception supplémentaire, il a fini par ressembler à un beau cygne.”

Concorde a effectué un vol commercial pendant 27 ans, de 1976 à 2003, et pouvait voyager entre Londres et New York en moins de quatre heures. Coproduction britannique et française, l’avion figurait sur les listes de courses de la plupart des grandes compagnies aériennes, dont Pan Am, Continental, American Airlines, Japan Airlines, Lufthansa et Qantas, au moment de son premier vol.

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Une première publicité Pan Am de 1969 mettant en vedette Concorde. Crédit: © la collection de Laurent Azerrad

« À l’origine, le Concorde n’était pas destiné à être cet oiseau exclusif des riches et des célèbres », a déclaré Azerrad.

“Après les avions à hélices et l’ère des jets, le supersonique n’était que la prochaine étape sensée. Toutes les compagnies aériennes avaient des commandes d’avions supersoniques. Ce n’est qu’une fois que des objections politiques et écologiques ont rendu commercialement intenable qu’il est devenu une expérience ultra-premium.”

La plupart des commandes ont été annulées après la crise pétrolière de 1973. Seules British Airways et Air France exploiteraient des Concordes, avec seulement deux autres compagnies aériennes – Singapore Airlines et la défunte Braniff International Airways – les louant pour une poignée de vols.

La disparition définitive de l’avion de ligne a commencé le 25 juillet 2000, lorsqu’un Concorde d’Air France au départ de Paris a pris feu lors du décollage à cause des débris sur la piste et s’est écrasé peu de temps après, tuant 113 personnes. Bien qu’il s’agisse d’un incident rare dans une histoire de service presque impeccable, l’accident a forcé British Airways et Air France à immobiliser la flotte et à dépenser des millions pour des améliorations de sécurité.
Le service a finalement repris en novembre 2001, bien que le Concorde n’ait pas survécu à l’impact du 11 septembre sur l’industrie du transport aérien ou le des frais d’exploitation en hausse, ce qui a rendu les avions non rentables. Le dernier vol a atterri à l’aéroport d’Heathrow le 24 octobre 2003.

Marchandise prisée

Azerrad, un graphiste basé à Los Angeles, utilise son livre pour présenter son impressionnante collection personnelle de souvenirs du Concorde. Étiquettes à bagages, jouets, couverts, ouvre-bouteilles, allumettes, sous-verres, trousses de toilette, portefeuilles et même flacons de cognac – Concorde était une marque en soi, engendrant des marchandises qui se vendent toujours à des prix élevés sur eBay.

Le dernier vol British Airways Concorde décolle de l'aéroport John F. Kennedy de New York lors de son dernier voyage vers Londres, le 24 octobre 2003. Le vol était le dernier vol de passagers du Concorde, envoyant le seul avion de ligne supersonique au monde voler dans les livres d'histoire après 27 années de navette pour les riches et se précipita à travers l'Atlantique à deux fois la vitesse du son. AFP PHOTO/Timothy A. CLARY / AFP / TIMOTHY A. CLARY AND - (Crédit photo doit se lire TIMOTHY A. CLARY/AFP/Getty Images)

Le dernier vol Concorde de British Airways décolle de l’aéroport JFK le 24 octobre 2003. Crédit: TIMOTHY A. CLARY/AFP/Getty Images

Emporter un article de marque à la maison faisait partie de l’expérience. Tout ce qui pouvait être retiré de l’avion serait emporté par les passagers en souvenir. Certaines de ces pièces étaient particulièrement recherchées, comme celles dessinées par Raymond Loewy, le père du design industriel qui créa les intérieurs de cabine pour Air France.

“Il a utilisé une approche très avant-gardiste et futuriste pour l’époque, jusqu’à la conception des sièges, des appuie-tête, du tissu et, probablement plus célèbre, des couverts en acier inoxydable, qu’Andy Warhol aurait volés”, a déclaré Azerrad. “Il y a une histoire où (Warhol) a demandé si la personne assise à côté de lui prenait le leur, elle a dit non et il a pris son set.”

Un club social

L’expérience Concorde a commencé dans un salon dédié, avant même que les passagers ne montent à bord de l’avion. Avec environ 100 sièges et des prix des billets plus élevés que ceux des vols en première classe ailleurs, l’avion a rapidement établi une aura d’exclusivité.

“C’était un peu comme un club social dans le ciel”, a déclaré Azerrad. « Vous pourriez avoir Paul McCartney menant une chanson des Beatles avec tout l’avion, ou Phil Collins prenant l’avion pour jouer à Live Aid au Royaume-Uni et aux États-Unis le même jour. Et puis la royauté, bien sûr : le reine, le pape, d’innombrables chefs d’État.

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La salle British Airways Concorde à l’aéroport JFK de New York en 2003. Crédit: © la collection de Laurent Azerrad

Les fenêtres étaient minuscules, pour éviter les fissures dans la cellule, et le fuselage étroit signifiait que la cabine était plutôt petite, avec une seule allée et seulement quatre sièges sur chaque rangée.

“Mais comme il s’agissait apparemment d’un avion de chasse transportant une charge de 100 passagers, la taille était en fait assez remarquable. Tout était vraiment une question de vitesse, donc c’était beaucoup plus comme une petite voiture de sport qu’un canapé dans le ciel, “, a déclaré Azerrad.

Le frisson d’atteindre Mach 2, soit environ 1 300 mph, était clairement indiqué par les grandes jauges de vitesse et d’altitude placées bien en évidence sur la cloison (il n’y avait ni écrans d’appui-tête ni systèmes de divertissement). Mais encore plus tangible était l’expérience de voler à une altitude plus élevée que les jets réguliers – 60 000 pieds au lieu de 30 000.

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Les couverts Raymond Loewy d’un Concorde d’Air France. Crédit: © la collection de Laurent Azerrad

“A cette altitude, vous pouvez voir la courbure de la Terre”, a déclaré Azerrad. “Vous êtes au bord de la troposphère, le ciel est noir. Les conditions météorologiques sont très visibles. Et la perception du monde en dessous de vous est beaucoup plus palpable que dans un avion ordinaire.”

Le Concorde n’était pas le seul avion de ligne supersonique à avoir jamais volé. Le Tupolev Tu-144 de construction soviétique — qui avait l’air remarquablement similaire mais “manquait de l’élégance et de la grâce du Concorde”, selon Azerrad — a eu un bref passage commercial à la fin des années 1970.

Boeing avait également des plans pour son propre avion supersonique, qui ont été mis au rebut avant le stade du prototype.

Aujourd’hui, plusieurs projets sont en cours pour ramener le voyage supersonique, dont certains promettent de se concrétiser dès le milieu des années 2020. Mais avant même de prendre leur envol, ils devront faire face à des comparaisons inévitables avec le beau cygne qui a tout déclenché.
Supersonic : le design et le style de vie du Concorde, publié par Prestel, est disponible dès maintenant.

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