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Richard Branson : “J’aimerais que Jeff Bezos vienne voir notre vol décoller”

Le fondateur de Virgin Galactic a déclaré à CNN Business dans une interview vendredi que son annonce surprise de faire son voyage tant attendu dans l’espace la semaine prochaine dans un avion spatial Virgin Galactic était une coïncidence et n’avait rien à voir avec le timing de Bezos. Bezos a déclaré le mois dernier qu’il volerait le 20 juillet à bord d’une fusée construite par sa propre société spatiale, Blue Origin.

“Je ne sais pas exactement quand Jeff Bezos partira, il pourrait décider de nous précéder, mais honnêtement, je ne vois pas cela comme une course à l’espace”, a déclaré Branson à Rachel Crane de CNN Business. “J’adorerais que Jeff vienne voir notre vol décoller chaque fois qu’il aura lieu. J’adorerais aller le voir partir dans son vol, et je pense que nous nous souhaiterons tous les deux bonne chance.”

Depuis le début des années 2000, Branson et Bezos rivalisent pour développer, tester et lancer des fusées suborbitales qui peuvent emmener les riches amateurs de sensations fortes sur de brefs trajets de 2 300 miles par heure à quelques dizaines de miles au-dessus de la Terre. Et leurs efforts ont longtemps été présentés comme une « course à l’espace milliardaire ».

Le nom du PDG de SpaceX, Elon Musk, est également souvent évoqué dans le jeu de la “course à l’espace”, mais les fusées orbitales construites par SpaceX sont bien plus puissantes que les fusées touristiques suborbitales construites par Branson et Bezos, nécessitant plus d’infrastructures pour être lancées. Musk a peu parlé de ses ambitions spatiales personnelles au-delà du fait qu’il “aimerait mourir sur Mars – mais pas sous l’impact”.

Dans des interviews, Branson a répété à plusieurs reprises qu’il n’était intéressé par aucune sorte de race cosmique. Mais son projet d’aller dans l’espace le 11 juillet ne faisait pas partie de la feuille de route des tests établie plus tôt cette année par Virgin Galactic. Il a toutefois déclaré à CNN que toute suggestion selon laquelle Virgin Galactic pourrait compromettre la sécurité dans le but d’amener Branson dans l’espace avant Bezos est “complètement fausse”.

“Vous devez vous rappeler que Virgin Galactic a des gens sur chaque vol spatial … Le fait que je sois prêt à voler avec ces gens montre de la confiance”, a déclaré Branson. “Je pense que le moins que le fondateur de l’entreprise puisse faire est d’aller là-bas et de voler avec son peuple.”

L’avion spatial de Virgin Galactic, appelé SpaceShipTwo, est en développement depuis plus d’une décennie, et il fonctionne très différemment de la fusée entièrement autonome de Blue Origin qui décolle verticalement d’une rampe de lancement.

Billet de rechange pour un vol spatial avec Jeff Bezos vendu aux enchères pour 28 millions de dollars

SpaceShipTwo décolle d’une piste d’avion fixée sous l’aile d’un énorme vaisseau-mère à double fuselage quadriréacteur conçu sur mesure, connu sous le nom de WhiteKnightTwo. Une fois que le vaisseau-mère atteint environ 40 000 pieds, l’avion propulsé par fusée est est tombé entre les fuselages de WhiteKnightTwo, et allume son moteur et plonge directement vers le haut, accélérant jusqu’à plus de trois fois la vitesse du son, ou 2 300 milles à l’heure.

Une fois qu’il atteint le sommet de sa trajectoire de vol, il se bloque, suspendu en microgravité, alors qu’il se retourne sur le ventre avant de redescendre vers une piste d’atterrissage. Du décollage à l’atterrissage, l’ensemble du trajet dure environ une heure.

Virgin Galactic avait prévu de commencer à faire voler des clients il y a des années, mais son programme de développement a été retardé par plusieurs incidents, notamment un accident de combat d’essai en 2014 qui a entraîné la mort d’un copilote.

Pourtant, plus de 600 personnes ont accepté de payer entre 200 000 $ et 250 000 $ pour réserver un siège à bord de l’un des avions spatiaux de la société, et Virgin Galactic a déclaré qu’elle s’attend à un afflux massif de nouvelles commandes de billets lors de la réouverture des ventes – à un prix plus élevé – dans le futur proche.

Blue Origin de Bezos n’a pas encore commencé à vendre des billets au grand public, mais un siège sur le prochain vol de Bezos sera occupé par un gagnant d’enchères qui a accepté de payer 28 millions de dollars. Le gagnant de l’enchère n’a pas encore été nommé, mais il ou elle volera aux côtés de Bezos, de son frère Mark Bezos et de Wally Funk, un pilote de 82 ans et l’un des “Mercury 13” des femmes formées pour aller dans l’espace dans les années 1960 mais n’a jamais eu l’occasion de voler.

Après le vol de Branson, Virgin Galactic devrait effectuer un autre vol d’essai qui accueillera une mission de recherche de l’armée de l’air italienne avant de commencer les opérations commerciales.


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