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Brexit : Cinq ans après le vote, le Royaume-Uni est plus divisé que jamais

Une décennie plus tard, Cameron, alors Premier ministre, a mis son argent là où il était et a tout misé sur un référendum sur l’adhésion de la Grande-Bretagne à l’Union européenne – pariant que personne en dehors de Westminster ne se souciait de l’Europe. Il s’est trompé.

Boris Johnson a finalement conduit la Grande-Bretagne hors de l’Union européenne en 2020 à des conditions plus dures que quiconque ne le croyait possible en 2016. Les sondages montrent que très peu de gens pensent que le problème a été réglé ou qu’il le sera bientôt. Bien qu’il soit peu probable que les conséquences du Brexit soient pleinement comprises avant des années, le Royaume-Uni reste aussi divisé aujourd’hui qu’il l’était alors.

Problème en Irlande du Nord

Dès l’annonce du référendum sur le Brexit, il était évident que le sort de l’Irlande du Nord serait la question la plus difficile à négocier. La province fait partie du Royaume-Uni et a donc quitté l’UE, mais elle partage une frontière terrestre avec la République d’Irlande, un État membre de l’UE.

Garder cette frontière ouverte est extrêmement important, en raison du risque très réel de violence sectaire entre les communautés catholiques et protestantes.

Pour ce faire, Johnson et l’UE se sont mis d’accord sur ce qu’on appelle le protocole d’Irlande du Nord, qui accorderait à l’Irlande du Nord un statut spécial sur le territoire douanier de l’UE, supprimant le besoin de contrôler les marchandises traversant la frontière.

En retour, le Royaume-Uni a accepté une frontière maritime de facto entre la Grande-Bretagne et l’Irlande du Nord, au grand désarroi des syndicalistes nord-irlandais.

Bien plus d’un an après que le Royaume-Uni a officiellement quitté l’Europe, Londres et Bruxelles restent engagés dans une querelle sur les réalités logistiques du protocole que Johnson lui-même a accepté.

Les problèmes du Brexit éclipsent la première réunion de Biden et Johnson

Le Royaume-Uni est censé mettre en œuvre le protocole dans son intégralité fin juin, mais il menace de prolonger un délai de grâce pour le protocole afin de prévenir les pénuries alimentaires – en particulier de viandes réfrigérées – en Irlande du Nord. Si tel est le cas, l’UE pourrait réagir en imposant des droits de douane au Royaume-Uni.

La presse britannique a qualifié ce spectacle peu édifiant de “guerre de la saucisse” – et même si cela semble idiot, cela pourrait déstabiliser davantage une situation déjà tendue en Irlande du Nord.

“La scène politique de l’Irlande du Nord est souvent quelque peu précaire, mais dans le cas du Brexit, il y a un nouveau sentiment d’impuissance commune”, a déclaré Katy Hayward, professeure de sociologie politique à l’Université Queen’s de Belfast. “Son avenir immédiat est désormais déterminé principalement par le Royaume-Uni et l’UE, et non par les dirigeants politiques ici à Belfast.”

“Les sortants, les restants, les syndicalistes, les nationalistes et autres peuvent tous raisonnablement dire qu’ils sont dans une situation pire cinq ans plus tard”, a-t-elle ajouté. “C’est pourquoi la politique est si particulièrement tendue ici.”

Un porte-parole du gouvernement a déclaré à CNN que le Royaume-Uni était “engagé à trouver des solutions consensuelles avec l’UE” mais que “l’UE doit faire preuve de bon sens et adopter une approche pragmatique”.

Poussée d’indépendance écossaise

L’Irlande du Nord est peut-être la conséquence immédiate la plus compliquée du Brexit, mais Johnson fait également face à un cauchemar constitutionnel en ce qui concerne l’Écosse.

Les électeurs écossais ont rejeté l’indépendance en 2014, lorsque des syndicalistes britanniques – dirigés par Cameron – ont fait valoir que quitter le Royaume-Uni menacerait la place de l’Écosse dans l’UE.

Mais le Scottish National Party, qui souhaite que l’Écosse se sépare du Royaume-Uni, n’a fait que gagner en popularité depuis le vote sur le Brexit.

En 2021, il est devenu facile d’affirmer que les Écossais, qui ont massivement voté pour rester dans l’UE lors du référendum sur le Brexit, ont été traînés par le reste du Royaume-Uni.

“Depuis le Brexit, le débat en Écosse s’est beaucoup plus polarisé autour de la question de l’indépendance”, a déclaré Nicola McEwen, professeur de politique territoriale à l’Université d’Édimbourg.

“De nombreux électeurs du reste qui n’ont pas soutenu l’indépendance en 2014 le font maintenant, tandis que le soutien à l’indépendance en général est désormais fortement pro-adhésion à l’UE”, a-t-elle ajouté. “Quitter le Royaume-Uni est désormais pour beaucoup le chemin le plus évident pour rentrer dans l’UE.”

Il est peu probable que la pression des dirigeants écossais pour obtenir l’indépendance réussisse pour l’instant, mais la division signifie que Johnson lutte chaque semaine contre la politique des griefs, détournant l’attention des autres crises auxquelles son gouvernement est confronté.

Le débat sur l’Europe se poursuit

Et même au-delà de ces conséquences spécifiques, le Royaume-Uni claque encore beaucoup sur l’Europe.

“Les tentatives pour empêcher les Britanniques de se focaliser sur l’Europe ont clairement échoué”, a déclaré Ben Page du cabinet de sondage Ipsos MORI. “La majorité des gens savent que c’est loin d’être réglé. Et les sondages ont toujours montré que les gens qui ont voté partent et restent sont inquiets à ce sujet.”

Peut-être plus alarmant, a déclaré Page, est que malgré le fait que cinq ans se sont écoulés depuis le référendum, la façon dont les gens ont voté en 2016 constitue toujours une grande partie de leur identité. “Nous avons eu deux élections, une dispute sur des guerres culturelles et les gens disent toujours que leur départ ou leur identité l’emporte sur toute forme de loyauté au parti”, a-t-il expliqué.

Ce débat sur les mérites relatifs du Brexit fait rage chaque fois qu’il y a une histoire sur des exportateurs qui ont du mal à vendre des marchandises en Europe ou si le Royaume-Uni a pu vacciner plus rapidement que l’Europe à cause du Brexit. Le gouvernement britannique mène souvent la charge dans ces arguments, notamment parce que Johnson a dirigé la campagne du Brexit en 2016.

Les fonctionnaires et les diplomates de l’UE craignent que ce genre de politique du tac au tac ne soit un élément malheureux mais permanent des relations Royaume-Uni-UE dans un avenir prévisible. Ils soupçonnent également qu’il s’agit, au moins en partie, d’un exercice visant à distraire le public britannique de la réalité de la vie en tant que petite nation négociant avec le plus grand bloc commercial du monde.

“Pour nous, le Brexit devrait être terminé. Mais nous sommes maintenant dans une situation où nous devons négocier avec un Royaume-Uni qui se leurre en pensant qu’il est aussi puissant que l’UE”, a déclaré un haut diplomate de l’UE.

Un autre a déclaré que le Royaume-Uni n’avait pas de “stratégie économique bien définie” pour remplacer l’adhésion à l’UE, ce qui signifie que Bruxelles était préparée pour “une longue période d’antagonisme”.

Libre du joug de Bruxelles, il existe de nouvelles opportunités pour le Royaume-Uni, mais au-delà des accords commerciaux avec des pays de l’autre côté du monde – qui, selon les propres prévisions du gouvernement, auront un avantage négligeable – le gouvernement de Johnson n’a pas encore formulé de politique économique majeure qui se traduira par les dividendes du Brexit.

Un porte-parole du gouvernement britannique a répondu à cela en évoquant son « plan pour la croissance », qui « décrit comment nous aiderons les entreprises à travers le Royaume-Uni à se développer et à réussir ». Giles Wilkes, chercheur principal au principal groupe de réflexion de l’Institute for Government, l’a décrit comme un plan « bricolé » qui « reflète le chaos du moment ».

Si l’antagonisme vise vraiment à distraire les Britanniques de leurs problèmes économiques à long terme, l’UE devrait probablement se préparer à des années d’hostilité.

Rob Ford, professeur de politique à l’Université de Manchester, affirme que l’une des choses les plus remarquables à propos du Brexit est le triomphe de la politique sur l’économie.

“Tout le modèle de ‘C’est l’économie, stupide’ a été perdu. Même lorsque le vote a eu lieu, presque tous les commentateurs politiques sérieux pensaient que nous laisserions les éléments politiques, pas les éléments économiques. Ils avaient tous tort.”

Ford, et bien d’autres, blâment David Cameron pour cela.

“Si quelqu’un dans le cerveau de Cameron avait correctement examiné comment préparer un référendum et réfléchi aux résultats les plus acceptables pour le plus grand nombre d’électeurs, la campagne aurait pu se dérouler de manière très différente”, a-t-il déclaré. “Certains des dommages causés par une campagne polarisante sur une question binaire réductrice et conflictuelle auraient pu être évités.”

Cinq ans plus tard, le Royaume-Uni est toujours marqué par le Brexit. La plupart l’ont accepté, mais peu sont satisfaits de la façon dont cela s’est terminé, et la vérité est qu’aucune version du Brexit ne plairait à tout le monde.

Et bien que presque toutes les personnes impliquées dans le Brexit aient fait un faux pas à un moment donné, beaucoup ont depuis lors eu des raisons de déplorer le plus gros bazar de tous : l’organisation d’un référendum sans aucun plan sur ce qui se passerait si la Grande-Bretagne votait pour partir.

Correction : cette histoire a été mise à jour pour supprimer une description erronée de la façon dont l’accord sur le Brexit a été perçu en Irlande du Nord.


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