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Vénus pourrait encore être active selon la découverte de la « banquise »

Cependant, de nouvelles recherches suggèrent que la planète pourrait encore être géologiquement active.

Et le type d’activité qui se déroule sur Vénus pourrait fournir aux scientifiques une meilleure idée de ce qui se passe sur les planètes en dehors de notre système solaire, ainsi que de ce qui s’est passé sur la Terre primitive.

Une nouvelle analyse des images radar prises par la mission Magellan de la NASA, qui a cartographié la surface de Vénus au début des années 1990, a révélé des preuves de mouvement tectonique. Ce mouvement sur la surface vénusienne ressemble à des blocs de croûte qui se sont déplacés les uns contre les autres, un peu comme des morceaux brisés de banquise. La banquise sont les gros morceaux de glace flottante qui peuvent être vus en masse dans les mers polaires, comme les eaux autour de l’Antarctique.

L’étude a été publiée lundi dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences.

“Nous avons identifié un modèle de déformation tectonique auparavant non reconnu sur Vénus, qui est entraîné par le mouvement intérieur tout comme sur Terre”, a déclaré Paul Byrne, auteur principal de l’étude et professeur agrégé de sciences planétaires à l’Université d’État de Caroline du Nord, dans un communiqué. .

“Bien que différent de la tectonique que nous voyons actuellement sur Terre, il s’agit toujours d’une preuve d’un mouvement intérieur exprimé à la surface de la planète”, a déclaré Bryne.

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Auparavant, les scientifiques pensaient que Vénus avait une enveloppe extérieure solide et immobile, appelée lithosphère, semblable à Mars ou à notre lune.

La Terre est unique car sa lithosphère est brisée, formant des plaques tectoniques qui se déplacent les unes contre les autres, les unes à côté des autres ou les unes sous les autres au-dessus d’un manteau chaud.

Lorsque Byrne et ses collègues chercheurs ont étudié les images de Magellan prises des basses terres vénusiennes, qui constituent la majeure partie de la surface de Vénus, ils ont vu des zones où de gros morceaux de la lithosphère semblaient s’être déplacés. Les blocs s’étaient séparés, poussés ensemble, glissés les uns contre les autres et tournés – un peu comme de la banquise brisée.

Les chercheurs ont modélisé cette déformation de surface et déterminé que cette tectonique correspond en fait au mouvement lent de l’intérieur de la planète.

“Ces observations nous disent que le mouvement intérieur entraîne une déformation de la surface sur Vénus, de la même manière que ce qui se passe sur Terre”, a déclaré Byrne. “La tectonique des plaques sur Terre est entraînée par la convection dans le manteau. Le manteau est chaud ou froid à différents endroits, il se déplace, et une partie de ce mouvement se transfère à la surface de la Terre sous la forme d’un mouvement des plaques. Une variation sur ce thème semble être jouer sur Vénus aussi.

Cette image en fausses couleurs montre Lavinia Planitia, l'une des régions de plaine de Vénus où la lithosphère s'est fragmentée en blocs (violet) bordés de structures tectoniques (jaune).

“Ce n’est pas de la tectonique des plaques comme sur Terre – il n’y a pas d’énormes chaînes de montagnes en cours de création ici, ni de systèmes de subduction géants – mais c’est la preuve d’une déformation due à l’écoulement intérieur du manteau, ce qui n’a pas été démontré à l’échelle mondiale auparavant “, a déclaré Byrne.

Le mouvement et la déformation des blocs crustaux indiquent également autre chose : Vénus est probablement encore géologiquement active aujourd’hui.

“Nous savons qu’une grande partie de Vénus a refait surface volcaniquement au fil du temps, donc certaines parties de la planète pourraient être très jeunes, géologiquement parlant”, a déclaré Byrne. “Mais plusieurs des blocs qui se bousculent se sont formés et ont déformé ces jeunes plaines de lave, ce qui signifie que la lithosphère s’est fragmentée après la mise en place de ces plaines. Cela nous donne des raisons de penser que certains de ces blocs ont pu se déplacer géologiquement très récemment – peut-être même jusqu’à aujourd’hui.”

Les futures missions sur Vénus pourraient apporter plus de lumière à ce sujet, étant donné que les données de Magellan datent des années 1990.

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En étudiant ce modèle de banquise sur Vénus, les chercheurs pourraient l’utiliser pour étudier les exoplanètes en dehors de notre système solaire et même la tectonique qui était active sur la Terre primitive.

“L’épaisseur de la lithosphère d’une planète dépend principalement de sa température, à la fois à l’intérieur et à la surface”, a déclaré Byrne. “Le flux de chaleur de l’intérieur de la jeune Terre était jusqu’à trois fois plus important qu’il ne l’est maintenant, donc sa lithosphère était peut-être similaire à ce que nous voyons sur Vénus aujourd’hui : pas assez épaisse pour former des plaques qui se subductent, mais assez épaisse pour s’être fragmentée en blocs qui poussaient, tiraient et se bousculaient.”

Bien que cela fasse des décennies que la NASA a envoyé une mission sur Vénus, notre plus proche voisin planétaire sera un centre d’activité plus tard dans quelques années. Trois missions de la NASA et de l’Agence spatiale européenne, toutes annoncées ce mois-ci, observeront la planète en haute définition.

Vénus a peut-être été le premier monde habitable de notre système solaire, comprenant un océan et un climat similaires à ceux de la Terre, mais quelque chose s’est produit pour en faire une planète toxique en permanence enveloppée de brume.

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La mission de la NASA DAVINCI+ signifie Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gas, Chemistry and Imaging Plus. Il sera dédié à l’analyse de l’atmosphère de Vénus pour déterminer comment elle s’est formée et a évolué. L’initiative étudiera également la possibilité d’un océan dans le passé de Vénus.

Ensuite, VERITAS de la NASA – ou Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography and Spectroscopy – cartographiera la surface de la planète rocheuse dans le but de faire la lumière sur la façon dont elle s’est avérée si différente de la Terre. Notre monde est souvent appelé jumelle de Vénus parce que les planètes sont de taille similaire, mais les comparaisons modernes s’arrêtent là.

La mission VERITAS pourrait également donner un aperçu de l’histoire géologique de Vénus. L’orbiteur VERITAS équipé d’un radar pourrait créer une topographie 3D, permettant aux scientifiques de déterminer l’activité volcanique de Vénus grâce à des processus de tectonique des plaques. Le vaisseau spatial pourrait également étudier les émissions infrarouges provenant de la surface de la planète.

L’Agence spatiale européenne enverra EnVision pour observer Vénus et révéler tout lien entre son atmosphère et les processus géologiques, ainsi qu’enquêter sur l’histoire mystérieuse de la planète.

“C’est formidable de voir un regain d’intérêt pour l’exploration de Vénus, et je suis particulièrement ravi que ces missions puissent tester notre découverte clé selon laquelle les basses terres de la planète se sont fragmentées en blocs crustaux qui se bousculent”, a déclaré Byrne.


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