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Résoudre le conflit mortel en Inde entre les humains et les éléphants

Le pays abrite le la plus grande population du monde d’éléphants d’Asie, une espèce répertoriée comme en voie de disparition, avec des populations en déclin dans son domaine vital de 13 pays. Leurs habitats forestiers sont érodés par l’agriculture et les infrastructures, alors que la population croissante de l’Inde près de 1,4 milliard de personnes s’étend plus loin dans les espaces sauvages.

“L’un des plus grands défis en Inde est le fait que nous avons moins de 5% des terres réservées à la faune, et il y a des millions de personnes qui vivent à côté de nos aires protégées ou à l’intérieur”, explique Krithi Karanth, scientifique en chef de la conservation et directeur exécutif du Center for Wildlife Studies, dont le siège est à Bangalore, dans le sud de l’Inde.

Vers 10 pieds de haut et pesant jusqu’à cinq tonnes, un éléphant mange environ 330 lb (150 kg) de nourriture par jour — principalement de l’herbe, des feuilles et de l’écorce. Mais des cultures plus nutritives comme la canne à sucre, le riz et les bananes peuvent être particulièrement attrayantes.
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“Beaucoup de rencontres d’éléphants se produisent par hasard”, explique Karanth, qui a récemment été nommé “Wild Innovator” par l’association à but non lucratif. Fondation Éléments Sauvages, dans un nouveau programme de soutien à des projets environnementaux menés par des femmes dans le monde. Les agriculteurs qui tentent de protéger leurs cultures peuvent être accidentellement tués par des éléphants lorsqu’ils tentent de les chasser, dit-elle. “Nous avons également documenté de nombreux décès où des gens rentrent chez eux la nuit et tombent simplement sur des éléphants.”
L’Inde représente 70 à 80% de tous les décès humains enregistrés dus aux éléphants en Asie, selon Sandeep Kumar Tiwari, du Wildlife Trust of India et du Groupe de spécialistes de l’éléphant d’Asie de la CSE de l’UICN.
Tiwari dit qu’environ 500 000 familles sont touchées par les conflits avec les éléphants chaque année à travers le pays, principalement par les animaux qui endommagent leurs récoltes. Entre 80 et 100 éléphants sont tués chaque année par des activités humaines, ajoute-t-il – certains de actes de représailles comme l’empoisonnement ou l’électrocution, d’autres d’être écrasés par les trains.
Un troupeau de 46 éléphants sauvages traverse le jardin de thé de Gangaram, à environ 40 km de Siliguri, en Inde, en novembre 2017.

Trouver des moyens pour que les humains et les éléphants coexistent pacifiquement nécessitera un effort concerté du gouvernement, des écologistes et du public pour s’unir pour résoudre ce problème à la fois à court et à long terme, a déclaré Tiwari.

Trouver des solutions efficaces

Les agriculteurs utilisent parfois la lumière et le bruit pour effrayer les éléphants, mais ces tactiques peuvent devenir moins efficaces à mesure que les animaux s’y habituent.

Planter des cultures que les éléphants n’aiment pas manger, comme les piments, les citrons et le gingembre, creuser des tranchées et installer des systèmes d’alarme pour avertir les gens des éléphants à proximité peuvent tous aider à éloigner les animaux des terres agricoles. Des groupes communautaires peuvent également être formés pour guider les éléphants vers la forêt et loin des cultures.

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Une autre approche consiste à aider les habitants des communautés rurales à faire face à l’impact que les éléphants peuvent avoir sur leur vie quotidienne. Le gouvernement indien offre une indemnisation aux familles qui ont subi des pertes causées par des animaux sauvages, mais recevoir un paiement peut être un processus long et bureaucratique, selon Karanth.

Elle a développé un programme pour aider les communautés rurales à accéder à l’indemnisation. Ils peuvent appeler un numéro sans frais et son personnel évaluera les dommages et les aidera à soumettre les documents nécessaires pour faire une réclamation. Elle dit le Sève sauvage a aidé des familles à soumettre près de 18 000 demandes et à recevoir près de 800 000 $ en compensation au cours des cinq dernières années et demie.
Krithi Karanth, à gauche, aide les communautés rurales à obtenir une indemnisation pour les dommages causés par la faune.

À long terme, l’un des moyens les plus efficaces de réduire le conflit sera de restaurer et de protéger les zones forestières et les anciens “corridors” de migration que les éléphants traversent, dit Tiwari. Ces bandes de forêt relient les habitats naturels des éléphants, et les préserver signifie que les animaux ont moins de raisons de s’égarer sur les terres agricoles.

L’organisation de Tiwari, la Fiducie de la faune de l’Inde, en collaboration avec le ministère de l’Environnement, des Forêts et du Changement climatique, et d’autres partenaires, a identifié 101 de ces corridors et travaille avec les gouvernements étatiques et nationaux pour les protéger et les sécuriser. La conception d’infrastructures telles que des routes avec des passages souterrains pour la faune peut également aider à maintenir la connectivité pour ces corridors.

Dans un pays où les éléphants sont considérés comme un animal sacré – l’incarnation du dieu Ganesh – par la population majoritairement hindoue, Tiwari et Karanth affirment que la tolérance à l’égard des éléphants empiétant sur les terres agricoles est généralement élevée. Karanth met en garde contre la complaisance mais est optimiste quant à l’amélioration de la situation.

“Il y a une profonde affinité religieuse et culturelle pour cet animal”, dit Karanth. “J’espère que les gens feront plus pour les éléphants à cause de cette affinité.”


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