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Charlotte Perriand : La designer méconnue du XXe siècle qui pourrait voir nos maisons du futur

Écrit par Fiona Sinclair Scott, CNNLondres

L’histoire de la regrettée Charlotte Perriand est l’histoire inspirante d’une designer aventureuse dont les idées et les créations ont laissé une marque durable dans les maisons du monde entier. Mais la plupart des gens n’auront jamais entendu parler de la créatrice pionnière – sa place dans l’histoire souvent éclipsée par ses contemporains masculins.

Débutant comme jeune créatrice de meubles à Paris à la fin des années 1920, Perriand était l’une des très rares femmes dans le domaine à une époque où la société était souvent peu accueillante pour les femmes qui travaillaient. Le Corbusier, un géant de l’architecture moderne, l’a licenciée lorsqu’elle s’est présentée pour la première fois à son bureau à la recherche d’un emploi après avoir terminé ses études. “Nous ne faisons pas de broderie ici”, a-t-il plaisanté avec condescendance.

Un an plus tard, Le Corbusier est revenu sur son jugement instantané lorsqu’il a vu le travail de Perriand exposé à une foire annuelle pour les jeunes artistes, le Salon d’Automne, en 1929. Son installation, “Bar sous le Toit” (Bar dans le grenier) , une simple mise en scène d’un design d’intérieur moderne et industriel, a attiré son attention et lui a permis de rejoindre son équipe.

Pendant son temps avec Le Corbusier et sa clique de créatifs, Perriand deviendra un instrument dans la conception de l’une des pièces les plus emblématiques du mobilier moderniste à ce jour : la chaise longue en tube d’acier B306, également connue sous le nom de “chaise lounge basculante” pour son conception inclinée. Un exemple de cette pièce, toujours convoitée par les collectionneurs d’aujourd’hui de design moderniste, est exposé dans une nouvelle rétrospective de son travail au Design Museum de Londres. L’exposition fait suite à une exposition sur Perriand en 2019 à la Fondation Louis Vuitton à Paris, et est l’une des rares célébrations de son travail à une telle échelle.

"Chaise longue basculante" (Fauteuil inclinable réglable), 1928 (Cassina).

“Chaise longue basculante” (Chaise inclinable réglable), 1928 (Cassina). Crédit: Felix Speller/Le musée du design

Née en 1903, elle a vécu du début à la fin du siècle dernier et s’est éteinte en octobre 1999. Grand visionnaire, Perriand avait le don d’imaginer les manières dont les gens voudraient vivre dans le futur. Beaucoup de ses créations semblent particulièrement pertinentes lorsqu’elles sont vues à travers l’objectif d’aujourd’hui.

Mieux vaut passer la journée au soleil que de dépoussiérer ses objets inutiles

Charlotte Perriand

Dans une série de dessins intitulée “Travail et Sport”, publiée dans le manuel de design d’intérieur “Répertoire du goût moderne” en 1929, Perriand a proposé un espace multifonctionnel qui pourrait facilement passer d’une maison à un bureau à une salle de sport. Elle résolvait un problème auquel beaucoup d’entre nous seraient confrontés plus de 20 ans après sa mort, alors que nous nous abritions sur place pendant les blocages liés à la pandémie, mais à l’époque, elle pensait simplement à la vie moderne.

Le conservateur en chef de l’exposition du Design Museum, Justin McGuirk, a déclaré que Perriand comprenait que l’avenir exigerait plus de maisons – et plus de logements abordables. Elle réfléchissait à la manière de “sortir les gens des logements insalubres ou des taudis, même dans des endroits comme Paris”, a-t-il expliqué lors d’un entretien téléphonique, “et elle (savait) qu’il n’y aurait pas d’espace illimité pour ces gens, que les appartements doivent être petits et multifonctionnels.”

"Travail et Sport" Modèle (Travail et Sport), 1927, par Charlotte Perriand (Archives Charlotte Perriand).

Modèle “Travail et Sport”, 1927, par Charlotte Perriand (Archives Charlotte Perriand). Crédit: Felix Speller/Le musée du design

Cette volonté de créer de bons espaces de vie est l’un des piliers déterminants de l’œuvre de Perriand. Selon Esme Hawes, conservatrice adjointe au Design Museum, l’appréciation que le design consiste à fournir un service aux personnes était un thème récurrent de la pratique de Perriand.

“Une grande partie de son design est vraiment axée sur l’accessibilité et l’amélioration de la vie des gens et de leur qualité de vie grâce au design”, a déclaré Hawes dans une interview à l’exposition, “et je pense que c’est quelque chose que beaucoup de femmes designers .” Notant que les femmes dans le design doivent souvent travailler plus dur pour s’établir, Hawes a suggéré “qu’elles sentent qu’elles doivent vraiment utiliser leur plate-forme” une fois qu’elles l’ont gagnée.

Charlotte Perriand avec Le Corbusier tenant une assiette comme un halo en arrière-plan, 1928

Charlotte Perriand avec Le Corbusier tenant une assiette comme un halo en arrière-plan, 1928 Crédit: ADAGP, Paris et DACS, Londres 2021 / © AChP

Perriand a fait exactement cela. Au cours de ses décennies de carrière, elle a conçu des meubles, des logements pour étudiants, des quartiers militaires, des maisons privées, des bureaux et même une station de ski des années 1960, aux Arcs, en France, qui est toujours utilisée aujourd’hui.

Perriand s’est séparé de Le Corbusier après environ huit ans (certains pensent que leurs convictions politiques disparates ont causé la rupture de leur relation – elle était une communiste inébranlable, tandis que son patron était apparemment plus sympathique avec le extrème droite — d’autres pensent qu’elle voulait sortir de derrière Le Corbusier).

En 1940, Perriand a reçu une invitation extraordinaire à se rendre au Japon pour travailler avec le Département de la promotion commerciale afin d’aider à améliorer les produits japonais et à augmenter les ventes en Occident. Alors que son rôle l’a principalement amenée à conseiller et à guider des designers et artisans locaux, elle a été profondément influencée par les deux années qu’elle a passées dans le pays, notamment dans les matériaux qu’elle a utilisés.

Station de ski des Arcs en France, 1967-69.

Station de ski des Arcs en France, 1967-69.
Crédit: © ADAGP, Paris et DACS, Londres 2021 / © AChP

Selon McGuirk, Perriand avait auparavant été dogmatique dans son utilisation du métal et des matériaux modernes qui étaient considérés comme le « langage du futur, le langage de l’âge de la machine ». Mais au Japon, elle a été “très impressionnée par la qualité de l’artisanat (japonais)”, a-t-il déclaré, expliquant qu’elle avait introduit des matériaux comme le bambou dans son travail et avait finalement trouvé “un compromis intéressant entre deux mondes contrastés”.

Elle a également été fascinée par les maisons japonaises et leur utilisation intelligente de l’espace, ce qui a souligné sa croyance en ce que McGuirk a décrit comme “le vide flexible” – l’idée que vous pouvez bien vivre sans beaucoup de meubles, tant qu’ils sont des pièces hautement fonctionnelles. “Mieux vaut passer la journée au soleil que de dépoussiérer ses objets inutiles”, écrit-elle dans le livre “L’art d’habiter”, paru en 1950.

Perriand a été informé par la conviction que les femmes ne devraient pas passer des heures à la maison à faire le ménage. Sportive passionnée et voyageuse, elle n’aurait eu elle-même que peu de temps pour les tâches ménagères.

Pendant que Perriand cherchait des compromis, le reste du monde était toujours en guerre. Les tensions entre la France et le Japon, allié de l’Allemagne, s’intensifient et Perriand, tout en tentant de regagner Paris via les États-Unis, se retrouve en Indochine française (aujourd’hui Vietnam), où elle passe plusieurs années jusqu’à la fin du guerre.

De retour en France, elle a solidifié une autre qualité pour laquelle elle est souvent connue : sa capacité à collaborer et à synthétiser. Elle a continué à concevoir avec Jean Prouvé, une autre figure importante de la conception moderniste et préfabriquée française, avec qui elle avait commencé à travailler avant la guerre. L’exposition du Design Museum note également son lien étroit avec l’artiste Ferdinand Léger (un certain nombre de ses œuvres sont accrochées dans l’espace autour de ses meubles). Ironiquement, malgré son ouverture à collaborer et l’impression qu’elle a laissée aux hommes avec qui elle a travaillé, nombre de leurs noms restent plus connus que le sien. Mais ceux qui connaissent son travail n’ont aucun problème à expliquer à quel point elle était influente.
Bibliothèque pour la chambre d'étudiant de Maisondu Mexique, 1952.

Bibliothèque pour la chambre d’étudiant de Maisondu Mexique, 1952. Crédit: Felix Speller/Le musée du design

La façon la plus simple de comprendre le travail de Perriand – et de le mettre dans son contexte d’aujourd’hui – est de regarder un concept de design très simple : le stockage. Comme le note le catalogue de l’exposition, il peut sembler banal de se concentrer sur le rangement, mais ses nombreuses armoires et étagères sont un hommage à sa philosophie : pratique, moderne, multifonctionnelle et indispensable à la vie de tous les jours. Elle utilisait souvent de grandes étagères modulaires pour diviser les pièces, une astuce de design d’intérieur très familière encore utilisée aujourd’hui dans les maisons et les bureaux. Et les échos de ses créations sont partout – il suffit de parcourir Ikea pour en avoir la preuve.

Le dernier objet exposé à l’exposition du Design Museum est une pièce très simple réalisée par un designer inconnu qu’elle a achetée au Brésil dans les années 1960. C’est une bouteille de soda en plastique vert qui a été transformée en un simple vase décoratif. Son attirance pour la pièce, et le fait qu’elle l’ait conservée, en dit long sur ses valeurs de design, comme le résume une étiquette sur le mur de l’exposition : « débrouillarde, intelligente et imprégnée d’humanité ».

“Charlotte Perriand: The Modern Life” est présenté au Design Museum de Londres du 19 juin au 5 septembre.


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