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Îles Scilly : l’île paradisiaque exotique au large de l’Angleterre

(CNN) — Il est en milieu de matinée lorsque trois nageurs à casque de velours surgissent soudain des profondeurs de la mer turquoise.

Les éblouissements de la lumière dansent alors que les kayakistes avirons dans l’eau limpide des glaciers, se propulsant au-dessus d’une forêt de varech vers Nor Nour, une petite île déserte.

C’est alors que les plongeurs apparaissent : les phoques gris de l’Atlantique à quelques mètres de là, rares dans de nombreux endroits mais pas ici sur les îles Scilly, un archipel isolé au large de la côte britannique des Cornouailles, plongé au milieu de l’Atlantique.

Nornour fait partie des îles de l’Est des Scillies. C’est à environ 25 minutes de pagayage de St. Martin’s, l’une des cinq îles habitées des Scillies.

Comme d’habitude, les rives lunaires de Nornour sont désertes, tout comme le village préhistorique qui y survit.

Le village a des cercles de pierre bordés d’herbe : des vestiges de huttes de l’âge du fer, toujours debout bien qu’ayant été habitées il y a plus de 2 000 ans.

Auparavant cachées sous les sables, les maisons ont été révélées en 1962 – avec plus de 300 broches romaines émaillées et figurines d’argile gauloise – par l’une des tempêtes qui sillonnent parfois ce lieu lointain.

On pense que c’était le site d’un sanctuaire de la déesse de la mer, où les commerçants romains s’arrêtaient autrefois.

Des kayaks pour rejoindre Nornour peuvent être loués à partir de Sports nautiques de Saint-Martin, une petite entreprise appartenant à Anna Browne, qui a élu domicile sur l’île après une visite en vacances de plongée et qui est instantanément tombée sous le charme.

Désormais ancré dans la vie insulaire, Browne nage régulièrement, fait partie du comité de l’observatoire d’observation des étoiles nouvellement construit des îles et dirige le club de lecture local.

L’attrait est compréhensible : ces îles sont comme un morceau des Caraïbes en Cornouailles.

Protégés par le Gulf Stream, ils n’ont (presque) jamais froid, donc les plantes exotiques, invisibles ailleurs en Grande-Bretagne – et apportées ici par les collectionneurs de plantes victoriennes – s’épanouissent. Sous les flots, l’archipel est entouré d’un jardin sous-marin.

“Sous notre océan se trouve un éventail de vie, différent des récifs d’eau chaude, mais tout aussi coloré”, explique Browne. « Nous avons des anémones bijoux roses, bleues, oranges, jaunes et vertes ; gorgones, requins-chats et labres arc-en-ciel. Et vous pouvez plonger parmi des épaves célèbres comme le Cita et Schiller.”

Des îles pour toutes les saisons

St. Martin's -- l'une des cinq îles habitées des Scillies.

St. Martin’s — l’une des cinq îles habitées des Scillies.

Matt Cardy/Getty Images

De retour sur le sable blanc de Par Beach, où Browne opère, elle raconte à CNN Travel comment une fois qu’elle a espionné une baleine boréale – généralement une espèce arctique – à quelques mètres seulement de l’endroit où elle se tient. “On ne sait jamais ce que l’on va voir ici”, dit-elle avec enthousiasme. « Pour le moment, nous avons huppes et guêpiers.”
Il y a une variété d’endroits où séjourner à St. Martin’s, y compris son seul hôtel, Karma Saint-Martin.
Il est également possible de louer un chalet sur Ferme fleurie de Churchtown; ou de Holly Robbins et James Faulconbridge, un jeune couple qui a récemment déménagé de l’Angleterre continentale à reprendre le vignoble. Ils viennent de terminer la construction d’une cabane de berger qui est devenue disponible à la location en juin.

De plus, des ferries circulent régulièrement entre les îles, en particulier vers St. Mary’s, l’île principale, qui n’est qu’à 25 minutes de trajet. Des excursions d’une journée peuvent donc également être effectuées à St. Martin’s.

La plupart des visiteurs passent leur temps à parcourir les îles, mais découvrent à peine St. Mary’s. C’est peut-être le plus grand nombre d’habitants, bien qu’encore inférieur à 2 000 personnes, mais s’éloigner de la capitale de la taille d’une pinte, Hugh Town, et vous ne rencontrerez presque personne.

Et c’est tout aussi beau que les autres îles. Chy Carn est une maison spacieuse et lumineuse, parfaite pour une grande famille à louer. Il y a aussi le Hôtel Star Castle, un château en forme d’étoile du XVIe siècle.

Une promenade côtière de 10 miles fait le tour de St. Mary’s. Une partie de cet itinéraire contourne la garnison qui se gonfle comme un ballon du reste de l’île, séparée par un isthme.

Ici, les murs construits pendant la guerre civile anglaise du XVIIe siècle bordent le tablier bleu glacé de la mer, protégeant autrefois ces îles lointaines de l’agression française et espagnole.

Les îles ont quelque chose à offrir en toutes saisons (sauf peut-être en hiver où presque tout ferme).

A l’automne, la terre est couverte de fougères et de bruyères. Au printemps, ils sont échangés contre des narcisses, des ajoncs dorés et des poings jaunes de fleurs d’aeonium qui poussent des rosettes violettes de la plante. En été, les insulaires disent qu’il y a tellement de couleurs qu’il est difficile de savoir où chercher.

La promenade côtière de St. Mary passe devant les chambres funéraires de l’âge du bronze d’Innisidgen – deux tombes faites d’énormes dalles de granit argentées et recouvertes de monticules moussus. Connues localement sous le nom de tombes d’entrée, il y en a plus de 80 sur les îles Scilly. Ils sont uniques à ces îles et à West Cornwall sur le continent.

A proximité se trouve une balançoire sur laquelle les enfants (ou les adultes) peuvent voler au-dessus de l’océan.

Mers tumultueuses

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Les Scillies ont un climat généralement plus tempéré que le reste du Royaume-Uni.

Kate Eshelby

Les îles Scilly ont toujours eu besoin de protection, non seulement contre les ennemis mais aussi contre les mers tumultueuses qui les entourent. Plus loin autour des promontoires se trouve le phare de Peninnis, sa base en métal cerclée comme les jupons portés sous les robes victoriennes.

Le sombre héritage de l’océan se trouve dans le cimetière atmosphérique de la petite église de la vieille ville. Ici, parmi un éden de palmiers et de fleurs sauvages, de nombreuses inscriptions sur les pierres tombales révèlent les morts qui se sont perdus dans les nombreux naufrages qui entourent encore ces îles.

Ces îles ont eu un passé long et fascinant, avec des siècles de restes antiques. Leur histoire est particulièrement évidente sur Teän, une autre île abandonnée près de Saint-Martin.

La seule archéologue des îles Katharine Sawyer, qui dirige Balades Scilly, emmène des groupes ici, ou vers d’autres îles comme Sainte-Hélène (qui possède un ermitage médiéval) ou Samson.

Les îles Scilly ont la plus grande concentration de monuments anciens en Grande-Bretagne, dit-elle.

“Ce n’est peut-être pas que d’autres ont été construits ici, mais que leur préservation a été si bonne”, explique Sawyer. “Nous avons toujours eu une petite population isolée, donc moins de pression sur la terre, et nous n’avons jamais eu d’exploitation commerciale des carrières.”

Au sommet de la grande colline de Teän – où, au printemps, les ajoncs libèrent le parfum de la noix de coco – se trouve une autre chambre funéraire de l’âge du bronze; ainsi que des vues sur des baies d’un blanc vanille et des gribouillis de turquoise tourbillonnant dans les bleus plus profonds de la mer.

En redescendant, vous pourrez flâner à l’intérieur d’une chaumière du XVIIIe siècle dont les occupants restent inconnus.

De minces sentiers serpentent le long des vestiges d’une hutte du Ve siècle, d’anciennes limites de champs et d’une chapelle médiévale du VIIIe siècle, toujours avec son bénitier. De minuscules pensées naines se cachent dans la prairie dunaire ; ces raretés indigènes ne se trouvent nulle part ailleurs au Royaume-Uni.

Avec la durabilité de la pêche – et les dommages que les grands chalutiers de pêche font aux stocks de poissons et au fond des océans – actuellement un sujet brûlant, il est réconfortant de savoir que ces îles sont entourées de mers protégées par des lois strictes.

Amanda Pender est copropriétaire de Poisson de l’île — une entreprise familiale sur Bryher, l’une des plus petites des îles habitées.

Ils pêchent au large de cette côte depuis des générations, fournissent des coquillages fraîchement pêchés dans les Scillies et ont un petit restaurant en lattes de bois.

« Mon père tient des registres quotidiens depuis 1972 », dit Pender. “Et les stocks de pêche sont aussi bons qu’aujourd’hui.”

Trésor englouti

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Les jardins de l’abbaye sont une vitrine colorée de la végétation méditerranéenne.

Kate Eshelby

Une autre île est Tresco, qui abrite le Jardins de l’Abbaye. Voici plus de 3 500 espèces de plantes différentes qui poussent dans les cinq régions climatiques méditerranéennes du monde : les puyas d’Amérique du Sud et les protéas d’Afrique du Sud pour n’en nommer que quelques-unes. Des faisans dorés – un éclair d’arcs-en-ciel avec des coiffes qui ressemblent à des masques égyptiens de Toutankhamon – se précipitent dans les jardins.
Tresco est interdit aux voitures – vous pouvez louer des vélos au Abri vélo Tresco. Roulez jusqu’à Pentle Bay et vous verrez des pêcheurs d’huîtres en noir et blanc avec de longs becs orange. De nombreux oiseaux sur ces îles sont intrépides, car il n’y a aucun des prédateurs du continent comme les renards, les belettes ou les serpents.

Les grives musiciennes à elles seules sont beaucoup plus abondantes qu’ailleurs en Grande-Bretagne. Ici, dans cet écosystème unique, le chant des oiseaux est si vibrant que c’est comme écouter avec un casque.

Les îles abritent Richard Larn, un remarquable spécialiste des épaves de 90 ans, reconnu par la reine Elizabeth de Grande-Bretagne pour ses services à l’archéologie nautique et au patrimoine marin.

Larn dit à CNN Travel que le naufrage le plus intéressant est le HMS Association, détruit au large des îles Scilly en 1707 à Bishop Rock, où l’un des phares les plus isolés est maintenant exposé à la colère du large (Safaris fauniques en bateau à St. Agnes propose des voyages ici.)

Des centaines d’années plus tard, Larn a participé à une expédition pour retrouver l’épave, une tâche presque impossible tant ces eaux sont profondes. Finalement, ils ont trouvé de l’or – littéralement – alors que des milliers de pièces d’or ont également été découvertes.

Des trésors surprenants s’échouent encore aujourd’hui sur les plages : ces îles sont un lieu mystérieux où l’on ne sait toujours pas ce qui se cache sous les vagues, ni dérangé sous nos pieds.


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