Santé

Combien pèsent tous les chromosomes humains ?


Cela pourrait ressembler à un problème de mathématiques : sachant qu’un humain moyen de 70 kg contient plus de 30.000 milliards de cellules et que chaque cellule contient 23 paires de chromosomes, combien pèsent au total les chromosomes humains ? Impossible à ce stade de répondre, bien entendu, puisqu’il faudrait connaître le poids relatif des chromosomes dans chaque cellule. Et si on arrive à peu près à évaluer la quantité d’ADN, ce dernier ne représente qu’une toute petite partie du chromosome, ce dernier étant principalement composé de protéines. Des chercheurs du centre de nanotechnologies de l’université de Londres ont donc établi une autre méthode pour avoir le résultat.

Ian Robinson et ses collègues ont utilisé le synchrotron Diamond Light Source pour bombarder les chromosomes de rayons X, puis ont mesuré la propagation des électrons lorsque les chromosomes sont traversés par les rayons. Le déphasage produit des schémas de diffraction qui peuvent ensuite être utilisés pour reconstruire un caryotype de masse. Résultat, les 46 chromosomes de chacune de nos cellules pèsent 242 picogrammes (1 picogramme équivaut à 10-12 gramme). « C’est 20 fois plus lourd que l’ADN qu’ils contiennent, ce qui suggère que certains composants des chromosomes restent à découvrir », observe Ian Robinson. Le nucléosome du chromosome 1 pèse théoriquement 0,87 pg dont 0,28 pg d’ADN et 0,59 pg de protéines. « Malgré plus de 130 ans d’études sur les chromosomes, notre recherche montre qu’il reste encore des parties de ces structures complexes qui sont mal connues ». Une nouvelle « matière noire » à investiguer ?


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