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Le canal de Suez est en cours d’élargissement. Sera-ce suffisant pour empêcher un autre navire de rester coincé?

Afin d’éviter une répétition de l’événement, à la mi-mai, l’Autorité du canal de Suez (SCA) annoncé il avait entamé des travaux de dragage pour élargir et approfondir la partie sud du canal où l’Ever Given était coincé.

La zone de 30 kilomètres de long sera élargie de 40 mètres (131 pieds) à l’est et approfondie à 72 pieds, contre 66 pieds, selon le SCA. Les plans comprennent également l’extension de 10 kilomètres (6 miles) de la deuxième voie près du Great Bitter Lake, qui a ouvert en 2015, permettant une circulation bidirectionnelle sur un tronçon de 82 kilomètres (51 miles).

Les travaux visent à “maximiser l’efficacité du canal et raccourcir le temps de transit des navires, ainsi qu’à augmenter la sécurité de la navigation”, indique un communiqué de presse du SCA. Mais il reste des questions quant à savoir si cela suffira à empêcher de futurs blocages.

“L’élargissement du canal est une décision intelligente”, a déclaré Sal Mercogliano, historien maritime à l’Université Campbell en Caroline du Nord, à CNN. «La question que je me pose est de savoir si vous élargissez le canal, alors les opérateurs de navires agrandiront-ils leurs navires?

Taille du bateau

Au cours des 50 dernières années, la capacité de transport des conteneurs des plus gros navires a augmenté de 1500%, et a doublé au cours de la seule dernière décennie, selon l’assureur maritime Allianz Global Corporate and Specialty.

Les plus gros navires peuvent transporter jusqu’à 24 000 conteneurs et mesurer plus de 200 pieds à leur point le plus large – plus large qu’un terrain de football américain standard. L’Ever Given – qui peut contenir jusqu’à 20000 conteneurs mais n’en transportait que 18000 au moment de l’échouement – est dans le top 1% mondial en termes de taille de navire, mesurant 400 mètres (1312 pieds) de long et 59 mètres (194 pieds) de large.

Les compagnies maritimes affirment que les plus gros navires sont plus efficaces pour transporter de gros volumes de marchandises à travers le monde et – dans des conditions normales – ils sont capables de traverser la Suez.

Mais “c’est une marge d’erreur très étroite”, déclare Mercogliano. S’il y a des vents forts – comme dans le cas du Ever Given – ou une mauvaise visibilité, les très grands navires risquent de se coincer.

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Le cas du Ever Given a illustré les répercussions potentielles d’un blocage. À l’époque, le journal d’information maritime Lloyd’s List estimait que le navire résistait à peu près 9,6 milliards de dollars de marchandises chaque jour. Le canal de Suez gère environ 12% du commerce mondial, avec autour 19000 navires de passage chaque année.

L’extension proposée par le SCA contribuera à réduire le risque de blocage des navires, mais ne l’effacera pas, déclare Ioannis Theotokas, professeur au Département d’études maritimes de l’Université du Pirée, en Grèce.

“Ce ne sera jamais suffisant à moins qu’une deuxième voie ne soit ouverte dans la partie sud”, a-t-il déclaré à CNN. Mais il pense qu’il est peu probable que les porte-conteneurs grossissent, de sorte que de nouveaux élargissements ne seront peut-être pas nécessaires.

“L’augmentation de la taille des navires a entraîné d’importants investissements dans les ports pour les soutenir. Une nouvelle augmentation nécessiterait des investissements supplémentaires”, qui ne sont pas facilement disponibles, ajoute-t-il.

Maersk, la plus grande compagnie maritime de conteneurs au monde, a déclaré à CNN qu’il se félicitait des projets d’élargissement et d’approfondissement de la partie sud du passage.

«L’augmentation du tronçon à double voie permettra à davantage de navires de transiter par un canal vital qui reçoit environ 10% des flux commerciaux mondiaux. L’approfondissement et l’élargissement réduiront le risque d’échouements», déclare Aslak Ross, responsable des normes HSE et marines à AP Moller-Maersk.

Il ajoute que “la taille actuelle des navires correspond à la demande de notre réseau et (la société) n’a pas l’intention de faire transiter de plus gros navires que ce que nous faisons aujourd’hui par le canal de Suez”.

Itinéraires futurs

Cependant, l’incident Ever Given a suscité des discussions sur des itinéraires alternatifs. La position stratégique du canal – reliant la Méditerranée à la mer Rouge et offrant la route maritime la plus courte entre l’Europe et l’Asie – est la clé de son influence.

Sans le Suez, les expéditions entre les deux continents devraient voyager autour du cap de Bonne-Espérance à la pointe sud de l’Afrique. Certaines compagnies maritimes ont opté pour cette route alors que le Suez était bloqué, bien qu’il prenne plus du double du temps.
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“Ce n’est pas un hasard si peu de temps après l’incident d’Ever Given, la Russie a fait des commentaires sur l’attrait des routes alternatives, à savoir la route maritime du Nord”, déclare Theotokas. Cette route longe la côte arctique de la Russie, de la mer de Kara au détroit de Béring.

Un responsable de la société nucléaire Rosatom, qui est en charge du développement de la route, a déclaré à un Agence de presse russe que “le précédent de Suez a montré à quel point toute route entre l’Europe et l’Asie est fragile”, et a appelé au développement de routes alternatives comme la route maritime du Nord.
Peu de temps après ces commentaires, la compagnie maritime MSC, la deuxième plus grande ligne de conteneurs au monde, doublé sur son engagement à éviter la route maritime du Nord pour des raisons environnementales. La navigation dans l’Arctique pourrait augmenter la pollution et contribuer à la fonte de la glace de mer.

Theotokas pense que la position de Suez en tant que route commerciale mondiale restera forte.

«Les compagnies maritimes sont toujours prêtes à gérer des risques tels que Ever Given», dit-il. L’extension du SCA les rendra simplement plus à l’aise.

“L’élargissement du canal facilitera les opérations de sauvetage … même s’il n’efface pas le risque de répétition de l’incident”, dit-il.

Cette histoire a été mise à jour avec le commentaire d’AP Moller-Maersk.

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