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Le vaisseau spatial cargo de la Chine accoste avec un module de station spatiale

Le Tianzhou-2, ou “vaisseau céleste” dans chinois, a rencontré de manière autonome et amarré Tianhe à 5 h 01, heure de Beijing, a annoncé dimanche Xinhua.

Il a décollé samedi via une fusée Y3 longue du 7 mars à 20 h 55, heure de Pékin, depuis le centre de lancement spatial de Wenchang sur l’île méridionale de Hainan, a déclaré le bureau chinois d’ingénierie spatiale.

Avec une durée de vie prévue de plus d’un an, Tianzhou-2 transportait des fournitures pour les futurs astronautes, y compris de la nourriture pour l’équipage du Shenzhou-12, qui sera lancé le mois prochain pour un séjour de trois mois sur la station, ainsi que deux tonnes de propulseur.

Tianzhou-2 est la deuxième d’une série de missions nécessaires pour achever la première station spatiale auto-développée de Chine en 2022, et fait suite au lancement de Tianhe, le premier module, fin avril.

La station spatiale à trois modules rivalisera avec la Station spatiale internationale (ISS), qui est soutenue par des pays comme les États-Unis, la Russie et le Japon. La Chine n’a pas été autorisée à participer à l’ISS par les États-Unis.

Le lancement de la fusée a été reporté ce mois-ci pour des raisons techniques, ont indiqué les médias d’État.

Le premier vaisseau spatial cargo Tianzhou-1 a été envoyé pour ravitailler un laboratoire spatial – Tiangong-2 – trois fois en 2017, afin de tester les technologies nécessaires pour soutenir la construction de la station spatiale.

L’année prochaine, la Chine lancera les deux autres modules de base – Wentian et Mengtian – en utilisant le Long March 5B, son véhicule de transport spatial le plus grand et le plus puissant.

Cette fusée, capable d’envoyer 25 tonnes de charge utile en orbite terrestre basse, était une source d’inquiétude plus tôt en mai alors qu’elle rentrait dans l’atmosphère après avoir mis Tianhe en orbite.

Les médias ont mis en garde contre une rentrée incontrôlée de l’étage central de la fusée, ravivant les souvenirs des débris du vol du premier Long March 5B en mai 2020, qui a endommagé des bâtiments lors de son atterrissage en Côte d’Ivoire.

Les restes de la fusée sont finalement tombés dans l’océan Indien, mais la Chine a été critiquée pour ne pas avoir été transparente sur le moment de la rentrée des débris et les prévisions de sa trajectoire.

De juin à 2022, quatre engins spatiaux habités et quatre engins spatiaux cargo seront également lancés, par les plus petites fusées Long March-7 et 2F, qui ont une charge utile terrestre basse maximale de 14 tonnes et 8,8 tonnes, respectivement.

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