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Comment les étoiles, planètes, constellations et autres objets célestes tirent leur nom

Vous pourrez peut-être même y repérer une petite étoile, au milieu de la poignée de la Grande Ourse. Il s’appelle Alcor, une étoile binaire associée au Mizar voisin, plus brillant, en arabe pour «manteau». En arabe, l’ancienne étoile s’appelle al-Khawwar, «la faible», et sa découverte a fait un bon test oculaire dans les jours précédant les cartes murales.

«Il peut voir Alcor», dit un proverbe arabe, «mais pas la pleine lune», ce qui revient à ne pas voir la forêt à la recherche des arbres.

Arabe, latin, anglais: trois langues apparaissent côte à côte dans cette même constellation, la troisième plus grande des 88 constellations dans le ciel nocturne. Avec eux sont des caractères grecs et une soupe d’alphabet de lettres et de chiffres employés par une variété de catalogues d’étoiles.

Alcor a tellement de noms – 80 Ursae Majoris, g Ursae Majoris, HD 116842, GC 18155, HIP 65477, SAO 28751, PPM 34021 – et la liste va sur 80 UMa Ca, la désignation approuvée par l’Union astronomique internationale, le arbitre ultime de telles choses.

Il y a d’innombrables objets là-haut dans le ciel: planètes, étoiles, comètes, constellations, lunes. Et pour chacun de ceux que nous pouvons voir avec nos yeux ou avec de puissants télescopes, il y a un nom que certains Terriens lui ont donné. Ces noms se comptent par millions et proviennent de plusieurs langues. Tout comme les astronomes et les scientifiques de l’espace ont leurs favoris parmi tous ces corps célestes, ils ont aussi leurs noms préférés.

Une constellation de langues

L’arabe est si important dans les noms des étoiles parce que les érudits arabes ont préservé et étudié des milliers de manuscrits grecs et latins perdus en Europe pendant l’âge sombre. C’est ainsi que l’étoile la plus brillante d’Orion, la constellation du nom d’un demi-dieu grec, s’appelle Bételgeuse, «le bras du géant». Son compagnon s’appelle Rigel, en arabe pour «pied». Ailleurs, l’étoile la plus brillante de la constellation zodiacale du Taureau s’appelle Aldebaran, dont le nom arabe signifie «suivre derrière», car elle semble suivre les mouvements des Pléiades.

“Mes noms d’étoiles préférés sont Zubenelgenubi et Zubeneshamali, les deux étoiles les plus brillantes de la constellation de la Balance”, a déclaré l’astrophysicien et ambassadeur scientifique Neil DeGrasse Tyson, animateur du podcast scientifique “StarTalk”.

«J’ai été intrigué par leurs noms depuis l’enfance – bien avant que j’apprenne leurs origines arabes et les contributions fondamentales des savants arabes à l’astronomie, à la navigation et à d’autres domaines», a-t-il déclaré. “Les noms se traduisent par la griffe du sud et du nord du scorpion, à l’époque où des parties de la Balance étaient considérées comme des parties d’un Scorpion plus fleuri.”

Par longue convention historique, les constellations et les groupes d’étoiles connus des Grecs et des Romains portent des noms grecs et latins, de même que toutes les planètes de notre système solaire sauvent la nôtre. Beaucoup de ces noms proviennent de la mythologie. Par exemple, ces Pléiades – un amas d’étoiles également connu sous le nom de Messier 45, honorant un astronome français du XVIIIe siècle, et situé au-dessus d’Aldebaran – tirent leur nom de sept sœurs que Zeus a transformées en étoiles. En japonais, d’ailleurs, les Pléiades sont connues sous le nom de Subaru, d’où le constructeur automobile tire son nom.

Certains noms classiques font référence à l’emplacement ou à l’apparence. Notre Voie Lactée vient du grec en passant par le latin; l’ancienne Via Galactica, ou «route du lait», pour cette immense bande d’étoiles blanches, nous donne aussi notre mot «galaxie». Sirius, l’étoile la plus brillante des cieux, tire son nom du mot grec signifiant «torride», car elle domine le ciel pendant les «jours canins» de l’été, tandis que son voisin Procyon se lève un peu plus tôt que le soi-disant Dog Star. , son nom signifie «avant le chien». Et Polaris est ainsi appelé parce qu’il se situe au-dessus de ce que les géographes appellent le nord géodésique, le «vrai pôle nord». Il gagnera son nom jusqu’à ce qu’un autre objet prenne sa place en tant qu’étoile polaire, stella polaris, dans des siècles.

Le latin est partout dans le ciel, commémorant non seulement la science romaine ancienne, mais aussi le fait que le latin a été la langue internationale d’apprentissage pendant de nombreux siècles. Par une autre convention, toutes les constellations zodiacales portent des noms latins, tandis que des noms tels que notre «Mer de la tranquillité», où Apollo 11 a atterri sous les mains sûres de Michael Collins, Neil Armstrong et Buzz Aldrin, est une traduction directe du latin «Mare Tranquillitatis. “

Diversifier le catalogue astronomique

À son honneur, l’Union astronomique internationale a travaillé ces dernières années pour élargir la portée des noms d’étoiles pour inclure des cultures non européennes, en privilégiant des mots facilement prononcables de 4 à 16 caractères. Alcor, l’ancien nom que l’AIU a officiellement reconnu il y a moins de cinq ans, remplit bien le projet de loi.

Il en va de même pour Xuange, ou Λ Boo, dans la constellation du nom grec Boötes, «le conducteur du bœuf». Le nom chinois signifie «lance sombre». Pipirima, ou μ² Sco, dans la constellation zodiacale du Scorpion, commémore un mythe tahitien dans lequel un frère et une sœur s’enfuient de chez eux et deviennent des étoiles. Et Chamukuy, ou θ2 Tau Aa, en Taureau, rend hommage aux connaissances astronomiques avancées des anciens Mayas, son nom culturel faisant référence à un petit oiseau.

L’AIU a également été active en nommant des caractéristiques célestes pour les personnes négligées par les institutions scientifiques traditionnelles dans le passé. Les quelque 900 cratères de Vénus et de nombreuses autres caractéristiques physiques, par exemple, portent le nom de femmes, réelles et mythologiques: Danilova honore la danseuse de ballet russe Maria Danilova, Hansberry la dramaturge américaine Lorraine Hansberry et Adivar l’écrivain turc Halide Edip Adivar, tandis que Seymour commémore Jane Seymour, la reine anglaise qui a épousé Henry VIII et est décédée après avoir donné naissance au futur Edouard VI.

Dans ce même esprit inclusif, des cratères récemment nommés sur Mercure enregistrent les noms du peintre bangladais Zainul Abedin, de l’écrivain japonais Ryunosuke Akutagawa, du potier hopi Nampeyo, de la poète américaine Maya Angelou et du compositeur autrichien Gustav Mahler.

Parfois, même les astronomes eux-mêmes font leur apparition dans le catalogue des noms célestes. Marcia Rieke, la chercheuse principale de la caméra proche infrarouge du télescope spatial James Webb, dont le lancement est prévu le 31 octobre, a déclaré: «J’ai toujours aimé le nom d’une comète découverte en 1930. Cette comète est nommé Schwassmann-Wachmann d’après les deux astronomes qui l’ont découvert. J’aime l’allitération dans les deux noms. “

En ce qui concerne les exoplanètes et les corps célestes mineurs, les règles sont moins formelles et l’AIU organise parfois des concours de dénomination. En 2013, un garçon de neuf ans de Caroline du Nord a gagné pour avoir nommé un astéroïde Bennu auparavant non catalogué, du nom du dieu égyptien souvent représenté comme un héron, le symbole vivant du dieu Osiris – ce qui fait qu’il est normal que le vaisseau spatial qui a atterri sur il porte en 2018 le nom OSIRIS-REx (pour Origins, Interprétation spectrale, Identification des ressources, Security-Regolith Explorer).

D’autres astéroïdes portent des noms plus laïques, tels que 4442 Garcia, du nom de Jerry Garcia des Grateful Dead, et 3834 Zappafrank, honorant le musicien et activiste politique résolument centrifuge. Et juste un an avant sa mort en 2016, le célèbre chanteur et compositeur britannique David Bowie, fan de voyages spatiaux et de science-fiction, a gagné sa place dans le ciel avec 342843 Davidbowie. Il méritait vraiment une étoile, mais les règles de l’AIU interdisent cet honneur.

Noms autochtones

En sortant ce soir pour regarder la pleine lune se lever, réfléchissez aux noms que les Autochtones de votre quartier l’appellent. Les Tohono O’odham, dans la patrie desquels je vis, appellent la pleine lune de mai U’us Wihogdad Maṣad, ou «lune mesquite en croissance de haricots». Le peuple Cherokee, dont la patrie d’origine se trouvait dans les forêts près des Great Smoky Mountains, l’appellent un nas gv ti, ou «mois de la lune de plantation».

En février dernier, le Mars Perseverance Rover a atterri sur un quadrilatère nommé d’après le monument national du Canyon de Chelly dans le nord-est de l’Arizona. Raconte Pamela Conrad, chercheuse au sein de l’équipe Perseverance, le bureau scientifique de la NASA a demandé l’autorisation du Diné (Navajo) Nation pour nommer les caractéristiques de la surface martienne dans la langue Diné.

“Les mots ont du pouvoir”, a déclaré Conrad, “et en choisissant de nommer un endroit que l’on explore en mettant l’accent sur le respect, nous pouvons faire des changements progressifs.” Et son nom préféré dans l’espace? C’est Máaz, le nom Diné de Mars, un nom que l’équipe a donné à la première formation rocheuse que Perseverance a rencontrée.

Avec peut-être un septillion (soit un 1 suivi de 24 zéros) d’étoiles dans l’univers et au moins 100 milliards dans la seule Voie lactée, il existe de nombreuses possibilités d’ajouter des noms aux catalogues célestes. Cependant, l’AIU prévient, peu importe à quel point vous êtes connecté dans le monde de l’astronomie, de la politique ou de la culture pop, vous ne pouvez pas «acheter» un nom de star qui a un poids officiel, même si de nombreuses entreprises proposent pour les vendre.

Vous feriez mieux d’attendre la Saint-Valentin, un anniversaire ou un autre jour spécial et d’envoyer une carte indiquant au destinataire prévu que chaque fois que vous voyez HR 7924 (Deneb), HD 93083 (Macondo) ou HR 7377 (Delta Aquilae) , tu penseras à cette personne et lui souffleras un baiser.

Gregory McNamee écrit sur les livres, la science, la nourriture, la géographie et de nombreux autres sujets depuis son domicile en Arizona. Ian Berry de CNN a fourni des illustrations pour cette pièce.


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