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La technologie infrarouge montre comment un dirigeant français du XVe siècle a effacé sa femme décédée de l’histoire de l’art

Cet article a été initialement publié par Le journal d’art, un partenaire éditorial de CNN Style.

Ce fut une tragédie pour François Ier de Bretagne lorsque sa femme Yolande d’Anjou mourut en 1440. Mais elle fut bientôt remplacée – à la fois comme sa femme et dans son propre livre de prières, où son image et ses armoiries furent peintes et remplacées par celles de son successeur.

Yolande était apparue sous la forme d’une minuscule silhouette agenouillée devant la Vierge Marie sur l’une des pages les plus glorieuses de son magnifique «Livre d’heures», aujourd’hui l’un des trésors du Fitzwilliam Museum de Cambridge, au Royaume-Uni.

Moins de deux ans après sa mort, Francis avait épousé Isabella Stuart, la fille de Jacques Ier d’Écosse, et – comme le prouvent de nouvelles recherches du musée – même avant cela, les artisans du mariage effaçaient l’image de Yolande.

Les dessins originaux montrent une figure agenouillée de la première épouse du duc, Yolande, coiffée d'une coiffe.

Les dessins originaux montrent une figure agenouillée de la première épouse du duc, Yolande, coiffée d’une coiffe. Crédit: Musée Fitzwilliam, Université de Cambridge

Le livre spectaculairement enluminé, avec plus de 500 miniatures en forme de bijou, a été initialement commandé par la mère de Yolande, une patronne des arts qui possédait également un autre célèbre “Livre d’heures”: les “Belle Heures du Duc de Berry”, maintenant les cloîtres du Metropolitan Museum of Art de New York.

Le livre a probablement été donné à sa fille lors de son mariage avec François en 1431. L’analyse des pigments originaux à l’aide de la photographie infrarouge, par des scientifiques du Fitzwilliam, a révélé les sous-dessins et différents pigments utilisés pour préparer le livre pour le nouveau mariée peu de temps après la mort de Yolande.

Le visage d’Isabella et les robes héraldiques garnies d’hermine étaient peints sur Yolande, et la figure de Sainte Catherine était ajoutée derrière elle. Les armoiries d’Isabella ont été ajoutées aux bordures florales, en utilisant le même rouge vermillon que sa robe, que l’analyse distinguait de la peinture au plomb rouge de l’original.

Isabella portait à l’origine la coiffe élaborée de Yolande, mais au moment de son mariage, elle a été à nouveau modifiée, recouverte d’azurite pour lui donner une couronne ornée de bijoux en or, marquant la succession de François au titre de duc de Bretagne.

Francis et Isabella ont eu deux filles avant sa mort en 1450, et elle lui a survécu près d’un demi-siècle. Le manuscrit a encore été modifié pour la fille d’Isabella, Margaret, qui a ajouté une page supplémentaire avec une image d’elle-même agenouillée en prière devant la Vierge.

Le dernier propriétaire privé était Richard Fitzwilliam, un noble anglo-irlandais qui ne s’est jamais marié mais a eu trois enfants reconnus par un danseur de ballet parisien, et a laissé son étonnante bibliothèque de peintures et de manuscrits comme collection fondatrice du musée à sa mort en 1816.

Le manuscrit est inclus dans la nouvelle exposition “La touche humaine: faire de l’art, laisser des traces, “exposée au musée Fitzwilliam jusqu’au 1er août.

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