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Comment Black Wall Street a construit son héritage

Au tournant du 20e siècle, le district de Greenwood de Tulsa, dans l’Oklahoma, comptait plus de 35 pâtés de maisons de boutiques, d’hôtels, de théâtres et plus encore. Et tous appartenaient à des Noirs.

Le quartier a été fondé par des hommes et des femmes noirs – dont beaucoup étaient des descendants d’esclaves – et il est devenu connu sous le nom de Black Wall Street.

Greenwood abritait des médecins, des avocats et des entrepreneurs. Pendant des années, c’était un phare pour les Afro-Américains qui cherchaient à échapper à la discrimination et à la violence du Jim Crow South et à mener une vie paisible et sûre.

Mais même à Greenwood, tout le monde n’était pas en sécurité. Les tensions raciales et la violence avec les résidents blancs voisins de Tulsa ont débordé. Et, le 31 mai 1921, un massacre racial s’ensuivit, tuant des centaines d’habitants de Greenwood et laissant le quartier en cendres.

Black Wall Street avait été entièrement brûlé.

Poser les fondations

Les fondations du district de Greenwood et de Black Wall Street ont été construites dans les années 1830, lorsque les Afro-Américains ont émigré pour la première fois en Oklahoma.

De nombreux Noirs étaient arrivés en tant qu’esclaves aux membres amérindiens des tribus Chickasaw, Choctaw, Cherokee, Creek et Seminole – qui ont été forcés de déménager du sud-est des États-Unis vers le territoire de l’Oklahoma à la suite de la loi sur le retrait indien du président Andrew Jackson.

Les Amérindiens n'étaient pas seuls sur le Trail of Tears. Les Africains réduits en esclavage l'étaient aussi

Après la fin de la guerre civile en 1865 et la ratification du 13e amendement, qui appelait à l’abolition de l’esclavage, les Afro-Américains ont obtenu la citoyenneté et des parcelles de terre où ils pourraient commencer leur nouvelle vie d’hommes et de femmes libres.

Cette attribution des terres a conduit à un boom dans les villes entièrement noires, y compris Greenwood. Entre 1865 et 1920, le nombre de villes et de colonies entièrement noires est passée à plus de 50. Aujourd’hui, seules 13 villes entièrement noires existent, selon l’Oklahoma Historical Society.

Pour aider ces villes à se développer et à attirer de nouveaux résidents, certaines personnes ont pris le rôle de «boosters», encourageant la migration d’autres Afro-Américains cherchant à échapper à la violence raciale du Sud. Le territoire de l’Oklahoma, diraient-ils, était une utopie pour l’opportunité et la liberté pour les Noirs.

L’un de ces boosters était Edward P. McCabe, un ancien politicien et auditeur de l’État du Kansas. Le rêve de McCabe était de créer un État entièrement noir dans le territoire de l’Oklahoma, géré par et pour les Noirs. McCabe a fondé la ville de Langston dans l’Oklahoma et un journal, le Langston City Herald. Il a utilisé la publication comme un outil pour promouvoir ses idées sur un État noir.

Bien que le rêve de McCabe ne se soit jamais concrétisé, il a encore alimenté la création de villes entièrement noires dans le territoire de l’Oklahoma, dont l’une deviendrait connue sous le nom de Greenwood.

La naissance de Black Wall Street

Tout a commencé avec 40 acres et une épicerie.

Ottawa W. Gurley, mieux connu sous le nom de OW Gurley, fut l’un des premiers colons de Tulsa. Gurley, a voyagé à la ville riche en pétrole de Tulsa en 1905 de l’Arkansas et a acheté 40 acres de terrain, sur lesquels il a construit l’épicerie du peuple et une maison de chambres à un étage.

L’épicerie et la maison de chambres de Gurley ont préparé le terrain pour le boom des entreprises entrepreneuriales noires qui suivrait. Greenwood fut bientôt rempli de restaurants, d’hôtels, de salles de billard, de magasins de chaussures, de boutiques de couture et plus encore.

Les habitants entreprenants du quartier ont construit leurs entreprises pour les Noirs, qui étaient souvent interdits ou mal traités dans les établissements blancs voisins.

Des lois de ségrégation strictes étaient entrées en vigueur après que l’Oklahoma soit devenu un État en 1907. Cela a ouvert la voie à Greenwood pour devenir une plaque tournante insulaire pour que le dollar noir circule, disent les historiens. Beaucoup de résidents noirs gagnaient et dépensaient leur argent entièrement dans les limites de Greenwood. Le résultat a été l’une des enclaves afro-américaines les plus riches et les plus riches du pays.

Parmi les résidents les plus importants de Greenwood, il y avait JB Stradford. Fils d’un esclave émancipé, Stradford était un avocat qui a amassé sa fortune grâce à l’immobilier. Parmi ses nombreuses propriétés, il a construit l’opulent Stradford Hotel, avec 54 chambres et des lustres en cristal, offrant un espace accueillant pour les visiteurs noirs.

John et Loula Williams ont construit et exploité un garage de réparation automobile, une confiserie et une maison de chambres. Mais ils étaient surtout connus pour avoir construit le célèbre Williams Dreamland Theatre, qui présentait des films muets et des revues musicales et théâtrales en direct qui attiraient régulièrement le public noir.

Simon Berry a lancé un service de jitney qui s’adressait à la communauté noire de Greenwood, à qui il était interdit d’utiliser les services de taxi blanc. Il était également propriétaire d’un hôtel et a commencé un service de bus et, en tant qu’aviateur expérimenté, a fondé sa propre compagnie aérienne charter.

“Greenwood n’était pas seulement un endroit, mais un état d’esprit. Ils avaient construit cet endroit, ils l’avaient créé. Ce n’était un cadeau de personne, c’était leur propre communauté”, a déclaré Scott Ellsworth, de l’Université du Michigan. historien et auteur de “The Ground Breaking: An American City and Its Search for Justice”, qui a travaillé sur un effort pour découvrir les tombes anonymes des victimes du massacre de Tulsa. “À Greenwood, tout le monde savait qu’ils étaient aussi bons que n’importe qui autre.”

Les visages de Greenwood

Un rêve détruit

Mais tout n’allait pas bien à Greenwood. Les tensions entre les habitants noirs et blancs de Tulsa avaient commencé à monter. Les Blancs étaient devenus irrités de la richesse noire et du succès des habitants du district de Greenwood, d’après Mechelle Brown, directeur des programmes au Greenwood Cultural Center.

Le 31 mai 1921, tout est arrivé à un point critique.

Tout a commencé après une rencontre dans un ascenseur entre une femme blanche de 17 ans nommée Sarah Page et un homme noir de 19 ans nommé Dick Rowland. Il a été allégué que Rowland avait agressé Page dans l’ascenseur, ce qu’il a nié. Mais cela n’avait pas d’importance. La nouvelle de l’agression présumée d’un homme noir contre une femme blanche s’est répandue comme une traînée de poudre dans toute la communauté blanche de Tulsa et les esprits ont explosé.

Les résidents noirs se sont précipités au palais de justice du comté de Tulsa pour empêcher le lynchage de Rowland, tandis que les résidents blancs ont été suppléés par la police de Tulsa et ont remis des armes.

Une foule blanche, estimée à environ 10 000 personnes, est descendue dans le district de Greenwood. Au cours des 12 heures suivantes, la ville de Greenwood a connu un assaut total d’incendies criminels, de tirs et de bombardements aériens à partir d’avions privés. Au matin du 1er juin 1921, Greenwood avait été détruit.

Il serait finalement connu sous le nom de massacre de la race de Tulsa.

“Le massacre racial faisait partie de la culture américaine et de la culture du lynchage de l’époque. Cependant, l’ampleur et l’ampleur de la violence et des destructions étaient sans précédent”, a déclaré Karlos K. Hill, professeur agrégé et président du département africain de Clara Luper. et des études afro-américaines à l’Université de l’Oklahoma et l’auteur de «Au-delà de la corde: l’impact du lynchage sur la culture et la mémoire des Noirs».

Buck Colbert Franklin, un avocat qui vivait à l’époque dans le district de Greenwood, a raconté ce dont il a été témoin du massacre dans un manuscrit de 10 pages trouvé en 2015: «Je pouvais voir des avions tournoyer dans les airs. Ils se sont multipliés. et fredonnait, s’élançait et plongeait bas », écrit-il. «Je pouvais entendre quelque chose comme de la grêle tomber sur le toit de mon immeuble de bureaux. En bas de East Archer, j’ai vu le vieil hôtel Mid-Way en feu, brûlant de son sommet, puis un autre et un autre et un autre bâtiment ont commencé à brûler de leur sommet . ”

Franklin a écrit qu’il a ensuite quitté son bureau, a verrouillé la porte et est descendu au pied des marches.

“Les trottoirs étaient littéralement recouverts de boules de térébenthine en feu. Je ne savais que trop bien d’où elles venaient, et je ne savais que trop bien pourquoi chaque bâtiment en feu était d’abord attrapé par le haut”, a-t-il poursuivi. “Je me suis arrêté et j’ai attendu le moment opportun pour m’échapper.” Où oh où est notre splendide service d’incendie avec sa demi-douzaine de postes? ” Je me suis demandé. ‘La ville est-elle en train de conspirer avec la foule?’ “

Les conséquences

Les 35 pâtés de maisons du district de Greenwood ont été complètement décimés.

La Croix-Rouge a rapporté que 1 256 maisons et 191 entreprises ont été détruites et 10 000 Noirs se sont retrouvés sans abri. Et on pense que pas moins de 300 personnes ont été tuées, selon la Société historique et musée de Tulsa.

Les survivants se sont retrouvés sans rien après le pillage de leurs maisons et 2,7 millions de dollars de réclamations d’assurance ont été refusés, selon un Rapport de la commission historique de l’État de 2001.
Une autre rapport de recherche de l’Université de Harvard a estimé qu’en dollars de 2020, les pertes financières totales se situaient entre 50 et 100 millions de dollars.

Pendant les décennies à venir, les récits de ce qui s’est passé à l’été 1921 resteraient largement inconnus.

Mais le massacre n’a pas marqué la fin pour Greenwood. Les Tulsans noirs ont reconstruit la communauté et, en 1942, le district de Greenwood abritait plus de 200 entreprises appartenant à des Noirs, selon l’Oklahoma Historical Society.

Mabel B. Little, qui possédait un salon à Greenwood avant le massacre, a décrit les efforts de reconstruction dans ses mémoires de 1990, «Le feu sur le mont Sion: ma vie et mon histoire en tant que femme noire en Amérique».

“En fin de compte, nous n’avons guère reçu d’aide de la communauté blanche. Nous avons dû sauver les nôtres, utiliser les petits moyens dont nous disposions et coopérer ensemble. … Petit à petit, nous avons reconstruit nos entreprises – beauté des magasins, nos pharmacies, nos épiceries, nos propres salons de coiffure, nos boutiques de couture, etc. “

Mais la rénovation urbaine et la construction éventuelle d’une autoroute inter-États porteraient un autre coup dévastateur à la région. Les entreprises ont diminué et les familles noires ont déménagé plus au nord.

Aujourd’hui, il ne reste que 10 bâtiments dans le quartier historique de Greenwood.

Tulsa: 100 ans plus tard

Au cours des 100 ans qui ont suivi le massacre de la race de Tulsa, divers efforts ont été déployés pour reconstruire et soutenir les entrepreneurs noirs dans la région de Greenwood et lutter contre la violence historique qui a suivi en 1921.

En 2018, le recherche d’éventuelles fosses communes du massacre de race Tulsa a été lancé. Au moins 10 corps ont été découverts depuis le début des recherches.
En 2020, un poursuite a été déposée par un groupe d’Oklahomans exigeant des réparations pour le massacre racial de 1921. La poursuite est dirigée par une survivante de 106 ans Lessie Benningfield “Mother” Randle, qui était une petite fille lorsque le massacre a eu lieu. Le procès est toujours en cours.

«Les résidents de Greenwood et de la communauté de North Tulsa continuent de faire face à un traitement racialement disparate et à des obstacles créés par la ville pour répondre aux besoins humains fondamentaux, y compris l’emploi, la sécurité financière, l’éducation, le logement, la justice et la santé», allègue le procès.

D’autres efforts en cours comprennent un Collecte de fonds d’un million de dollars pour reconstruire Le quartier commercial historique de Greenwood à Tulsa dirigé par Stevyn Turner et Freeman Culver au nom de la Greenwood Community Development Corporation à but non lucratif.

Selon Turner et Culver, l’objectif de la collecte de fonds est de «reconstruire la communauté de North Tulsa, une entreprise et un emploi à la fois».

Une autre initiative est Black Tech Street, fondée par Tyrance Billingsley II, qui vise à offrir une éducation et des opportunités aux aspirants entrepreneurs noirs et aux innovateurs de la région.

“[Greenwood] … ce qu’il avait, et a même encore aujourd’hui, c’est l’esprit d’entreprise et la débrouillardise. C’est ce qui lui a permis de grandir et de devenir le Black Wall Street d’Amérique “, a déclaré Hill.” Il parle de Greenwood comme un symbole de l’excellence noire ainsi que de la croissance impressionnante de la communauté. “

Allen Kim, Dakin Andone, David Williams, Jamiel Lynch, Sara Sidner et Skylar Mitchell de CNN ont contribué à ce reportage.


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