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Les craintes de Mount Everest Covid se propagent alors que les grimpeurs risquent d’être infectés pour atteindre le sommet du monde

Certains alpinistes ont maintenant rapporté avoir été testés positifs, bien que le gouvernement népalais ait déclaré qu’il n’y avait pas d’infection sur l’Everest.

Erland Ness, un alpiniste norvégien évacué du camp de base de l’Everest fin avril, a confirmé à CNN qu’il avait été testé positif à son arrivée dans un hôpital de la capitale du Népal, Katmandou.

“Quand j’ai testé positif, c’était un choc. Et puis j’ai réalisé que l’expédition était terminée pour moi”, a déclaré Ness. “Mon rêve était d’atteindre le sommet et de voir la vue.”

Depuis lors, le grimpeur polonais Pawel Michalski a déclaré en une publication Facebook que “30 personnes ont déjà été évacuées” du camp de base et ont ensuite été testées positives. Et Everest ER, une organisation bénévole qui fournit une aide à ceux qui vivent sur la montagne, a déclaré que certains alpinistes s’isolent dans leurs tentes, “car nous avons eu quelques cas confirmés de Covid avec évacuation d’EBC (Everest Base Camp). “

Les règles du gouvernement népalais empêchant les alpinistes de partager des photos d’autres alpinistes sans leur consentement ont restreint les informations provenant de la montagne, mais les rumeurs se répandent de plus de cas – et pas seulement sur l’Everest.

Des sources disent à CNN qu’il y a maintenant des dizaines de cas suspects de Covid-19 au camp de base de l’Everest – bien que les responsables le nient. Kristie Lu Stout de CNN parle à un alpiniste norvégien qui a développé des symptômes de Covid-19 en escaladant la montagne.

Au moins 19 personnes ont été évacuées des camps d’escalade sur le septième plus haut sommet du monde – Dhaulagiri – 345 kilomètres (214 miles) à l’ouest de l’Everest, selon Mingma Sherpa, président du voyagiste Seven Summits Trek.

Sept ont été testés positifs et 12 autres devaient passer un test après avoir montré des symptômes, a-t-il ajouté.

Porte-parole de l’armée népalaise Brig. Le général Santosh Ballave Paudel a déclaré que trois nettoyeurs du camp de base de Dhaulagiri ont été testés positifs. Un a été évacué mercredi et deux seront évacués une fois le temps dégagé.

Lukas Furtenbach, un chef d’expédition, a déclaré que les grimpeurs craignaient que le Népal ne ferme l’Everest et les sentiers populaires.

“Je suppose qu’il y aura plus de cas”, a déclaré Furtenbach à CNN depuis son camp de Mera Peak, au sud de l’Everest. “Tout le monde est préoccupé par un message du ministère du Tourisme:” Vous devez tous rentrer chez vous. “”

Le patient zéro de l’Everest

L’économie du Népal repose fortement sur les revenus du tourisme, générant 240,7 milliards de roupies (2 milliards de dollars) en 2018, selon au Conseil mondial du voyage et du tourisme. Les grimpeurs potentiels doivent obtenir un permis de l’Office du tourisme du Népal à Katmandou, qui coûte environ 11 000 $.

De nombreux Népalais dépendent du tourisme – et de l’escalade – pour leur subsistance. En 2018, l’industrie du tourisme népalais a soutenu plus d’un million d’emplois directement et indirectement.

Après avoir annulé la saison d’escalade de l’année dernière en raison de la pandémie, le département du tourisme du Népal a accordé 408 permis aux alpinistes de l’Everest cette année – contre 393 en 2019 lorsque la surpopulation, plusieurs décès et une photo virale d’alpinistes faisant la queue pour atteindre le sommet ont attiré l’attention internationale.

Mais bien plus de 408 personnes passeront par le camp de base et remonteront la montagne, étant donné le vaste entourage dont les grimpeurs ont besoin. Chefs, guides et sherpas accompagner chaque équipe, compliquant les tentatives de bulle et de distanciation sociale.

“Le camp de base est vraiment une petite ville”, a déclaré Alan Arnette, observateur vétéran de l’Everest, qui a atteint le sommet en 2011 et dirige maintenant un site Web d’escalade. Furtenbach a estimé qu’il y avait environ 1 200 personnes au camp cette année.

Ces conditions rendent la distanciation sociale difficile. “Normalement, il y a beaucoup de socialisation, d’événements, de fêtes du camp de base et des équipes visitent d’autres équipes et se font de nouveaux amis”, a déclaré Furtenbach.

Maintenant, la plupart des opérateurs tentent de rester dans des bulles, certains sherpas et le personnel local devant renoncer à leur routine habituelle de rentrer chez eux les jours de repos. Et de nombreuses équipes se sont donné beaucoup de mal pour passer le moins de temps possible sur l’Everest.

05 Mont Everest Covid

Tentes au camp de base de l’Everest lundi.

Prakash Mathema / AFP / Getty Images

«Nous avons tous utilisé des tentes hypoxiques à la maison, nous les avons envoyées aux clients et elles simulent le niveau d’oxygène à une altitude plus élevée», a expliqué Furtenbach, qui espère monter et descendre l’Everest en moins de quatre semaines.

Le virus peut frapper rapidement. Ness – qui est devenu le premier cas de Covid-19 sur l’Everest à s’identifier publiquement – a déclaré qu’il avait commencé à se sentir faible après cinq jours de marche de son équipe vers le camp de base.

“Je me sentais faible, (et) j’ai l’habitude de me sentir fort … (j’avais) un mal de tête dans la montagne, peut-être un peu de fièvre, je ne suis pas sûr, mais mon niveau d’oxygène était très bas.”

«Au camp de base, je devenais de jour en jour plus mauvais», a déclaré Ness, ajoutant que les médecins ont finalement demandé qu’il soit transporté à l’hôpital, où il a été testé positif.

Le résultat positif a saboté trois ans d’entraînement pour Ness, mais il s’estimait chanceux pour une récupération rapide.

“Je pense que si j’avais eu Covid à Katmandou, je ne serais pas très malade – parce que j’ai récupéré si vite après avoir quitté la montagne”, a-t-il déclaré. “Mais c’est évidemment pire d’obtenir Covid à 5 500 mètres (18 000 pieds) [above sea level] qu’à Katmandou. “

‘S’égarer du côté de la panique’

Les rapports de cas de Covid-19 ont conduit à une atmosphère tendue au camp de base de l’Everest.

“Nous recevons des courriels de personnes appartenant à d’autres équipes, essayant de décider de rentrer chez nous, car il semble clair que les choses deviennent assez sérieuses”, a déclaré Adrian Ballinger, un chef d’expédition qui s’est retiré de la saison d’escalade de l’Everest sur Covid- 19 préoccupations.

“J’entends des guides, des sherpas et l’une des compagnies d’hélicoptères dire combien de sauvetages Covid ils effectuent”, a-t-il déclaré. «Un autre opérateur majeur m’a écrit en me disant: ‘Vous êtes tellement content de ne pas être parti.’»

Alors que les rumeurs tournent, des inquiétudes grandissent également concernant le manque de tests sur place. “Nous nous attendrions à ce que le gouvernement confirme (serait) ces cas, en gardant tout transparent, peut-être même en envoyant une équipe au camp de base pour faire un test de masse qui trouverait des super-épandeurs”, a déclaré Furtenbach, le chef de l’expédition.

“Je pense que chaque opérateur serait heureux de payer pour cela – cela sauverait probablement la saison, car il y a un risque s’il y a de plus en plus de cas qui (là) pourraient mettre fin prématurément à cette saison.”

Everest ER, un service d’aide géré par l’association à but non lucratif Himalayan Rescue Association, a écrit mardi dans un message Facebook que la toux persistante était leur principale plainte cette saison.

“Cette année, c’est particulièrement difficile à la lumière de la pandémie de Covid”, ont-ils déclaré. “Nous n’avons pas la capacité d’effectuer des tests rapides au point de service pour le moment.”

Parlant d’une expédition Seven Summit Treks à Everest, Mingma Sherpa a déclaré que son équipe était partie du Camp 2 et s’attendait à atteindre le Camp 4 jeudi. “Si nous effectuons des tests Covid-19 parmi les grimpeurs, certains d’entre eux peuvent être testés positifs pour le virus. Mais aucun d’entre eux jusqu’à présent n’a montré de complications de santé graves à l’exception du rhume et de la toux”, a-t-il déclaré.

Lukas Furtenbach alors qu'il entame son ascension de l'Everest.

Lukas Furtenbach alors qu’il entame son ascension de l’Everest.

Gracieuseté de Lukas Furtenbach

Seven Summit Treks compte 130 clients qui escaladent le mont Everest ce printemps. La première candidature au sommet menée par l’entreprise est prévue pour dimanche.

Plusieurs grimpeurs de l’Everest ont déclaré à CNN que leurs équipes étaient réticentes à parler aux journalistes de la situation de Covid-19, de peur d’être rejetées pour des permis d’escalade dans les saisons à venir – ce qui rend plus difficile encore l’estimation du nombre de grimpeurs infectés et assure la rumeur. moulin est en overdrive, même chez les grimpeurs.

“Je connais des personnes qui en ont eu, qui ont été infectées, sont allées à Katmandou et maintenant elles se rétablissent, et je connais d’autres personnes qui n’ont pas eu un seul cas dans leurs camps”, a déclaré Arnette, caractérisant ses conversations avec les alpinistes au cours des dernières années. semaines. “C’est très, très irrégulier et situationnel.”

“Nous essayons tous de comprendre ce qui se passe, nous nous trompons du côté de la panique”, a-t-il ajouté.

La question morale

De tous les endroits au monde pour attraper Covid-19, le mont Everest est peut-être le pire.

«Le système respiratoire de chaque personne est en difficulté et fonctionne en surmultiplication, et il est d’autant plus sensible aux maladies des voies respiratoires supérieures», a déclaré Ballinger, le chef de l’expédition. Il a dit que les grimpeurs sont confrontés à une bataille physique intense à chaque étape de la montagne.

«Vous ne pouvez pas dormir en altitude, donc vous avez cette fatigue profonde de jours sans sommeil. Vous ne pouvez pas manger, parce que votre système digestif est considéré comme non essentiel – tout ce que vous mettez dans votre estomac, vous devenez incroyablement nauséeux, ” il a dit.

Les toux persistantes sont si fréquentes sur l’Everest qu’elles portent un nom – la toux de Khumbu, d’après la vallée qui mène à l’Everest – ce qui rend la détection de Covid-19 particulièrement difficile.

“Tout votre corps travaille déjà sur ses limites, donc attraper Covid serait une réelle menace pour votre santé et même pour votre vie”, a déclaré le chef de l’expédition Furtenbach.

Et les évacuations peuvent devenir périlleuses une fois que les équipes ont quitté le camp de base et commencé leur ascension. “Si le temps est mauvais et que les problèmes de quelqu’un se développent, l’évacuation sans hélicoptère prendrait des jours et c’est très dangereux”, a déclaré Furtenbach.

“Ce serait donc un gros problème si une personne infectée développait des symptômes plus haut dans la montagne.”

Pour l’instant cependant, le moral est intact.

“Tout le monde est excité”, a déclaré Furtenbach. “Nous avons des clients qui attendent maintenant depuis deux ans, et c’est leur rêve de vie.”

L'équipe de Furtenbach a apporté ses propres tests Covid-19 à l'Everest et teste régulièrement les membres de l'équipe.

L’équipe de Furtenbach a apporté ses propres tests Covid-19 à l’Everest et teste régulièrement les membres de l’équipe.

Gracieuseté de Lukas Furtenbach

Mais alors que le Népal et l’Inde voisine sont aux prises avec une deuxième vague catastrophique d’infections à Covid-19 – le Népal a signalé mercredi son plus grand nombre quotidien de nouvelles infections à coronavirus – certains grimpeurs comptent également avec un obstacle mental.

“Je pense que nous allons commencer à voir des grimpeurs partir parce qu’ils sentent qu’ils sont du mauvais côté de la question morale, avec l’épidémie de Katmandou étant si forte”, a prédit Ballinger. “Ils sont assis là avec des milliers de bouteilles d’oxygène.”

“S’il y a de plus en plus de cas qui arrivent (au camp de base), les autorités népalaises devront faire quelque chose”, a ajouté Furtenbach, suggérant à nouveau qu’une fin précoce de la saison d’escalade est possible.

“Je pense qu’ils ont essayé de faire la bonne chose, ils ont essayé de sauver la saison. Mais peut-être que ce n’est pas la bonne chose.”

Bex Wright de CNN a contribué au reportage. Les journalistes Kosh Raj Koirala et Asha Thapa ont rapporté de Katmandou.


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