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Le minerai de fer sauve le commerce de l’Australie avec la Chine. Combien de temps cela peut-il durer?

Aujourd’hui, un produit maintient presque à lui seul la relation commerciale: le minerai de fer.

Les relations diplomatiques entre l’Australie et la Chine sont tombées dans un froid profond il y a un an, après que le Premier ministre Scott Morrison a appelé à une enquête indépendante sur les origines de la pandémie de Covid-19 qui menaçait de remettre en cause le récit de Pékin sur l’épidémie virale.

Le gouvernement chinois a déclaré que la demande de Morrison était une “manipulation politique”, et depuis lors, les exportations australiennes vers la Chine sont confrontées barrières croissantes à l’entrée. Investissement chinois global en Australie a plongé de 62% en 2020.

Mais les experts ont déclaré que contrairement au vin et au charbon, il serait difficile pour la Chine de trouver de nouvelles sources de minerai de fer de si tôt. Cela signifie que la plus grande source de revenus commerciaux de l’Australie peut être sécurisée.

“L’Australie est le plus grand producteur de minerai de fer au monde et, d’autre part, la Chine est le plus grand producteur d’acier au monde”, a déclaré Heiwai Tan, professeur d’économie à la Hong Kong University Business School.

“Ce n’est pas si facile pour eux de se lancer dans une nouvelle série de guerres commerciales pour ce produit en particulier.”

Le minerai de fer tombe d'un convoyeur à une pile de stockage au port de Port Hedland, en Australie, le lundi 18 mars 2019.

Le boom minier

Pendant plus de deux décennies, la Chine et l’Australie ont aidé à croître rapidement leurs économies mutuelles grâce à un commerce en flèche des ressources brutes, en particulier le minerai de fer et le charbon.

En 2000, au début du boom économique de la Chine, les exportations australiennes vers le pays s’élevaient à un peu plus de 6 milliards de dollars australiens (3,6 milliards de dollars). Quinze ans plus tard, la Chine est de loin le premier partenaire commercial de l’Australie en termes d’exportations et de valeur totale des échanges – dépassant le Japon, les États-Unis, la Corée du Sud et la Nouvelle-Zélande – avec des exportations de près de 92 milliards Dollars australiens (74 milliards de dollars).
Certains économistes affirment que le boom minier en Australie a aidé le pays à éviter la récession pendant la crise financière mondiale en 2008.
Pourquoi les responsables australiens font-ils allusion à la guerre avec la Chine?
Le commerce est resté fort au fil des ans, malgré les tensions politiques croissantes entre Pékin et Canberra – y compris une nouvelle législation visant à limiter les interférences étrangères, introduit par l’Australie en 2017.
En 2019, près des deux tiers du minerai de fer de la Chine provenait d’Australie, plus qu’il n’en importait du Brésil, d’Afrique du Sud et d’Inde réunis, selon le Observatoire de la complexité économique.
Dans le même temps, le minerai de fer représentait près d’un quart de la l’intégralité des exportations en 2019, 81,7% sont allés en Chine.

Le manque de diversité des exportations australiennes la rend vulnérable à tout impact majeur sur ses principales sources de revenus, ont déclaré des experts. Et s’il pourrait y avoir d’autres marchés pour le minerai de fer du pays, ils pourraient prendre du temps à se développer.

“La Chine représente environ les quatre cinquièmes des exportations australiennes de minerai de fer, donc ce que cela me dit, c’est que nous n’avons pas trop d’autres destinations avec lesquelles nous faisons des affaires de manière importante”, a déclaré Sean Langcake, économiste principal chez BIS Oxford Economics. A Sydney.

Mais les économistes ont déclaré que si l’Australie pourrait éventuellement trouver de nouveaux acheteurs pour son minerai de fer, il serait beaucoup plus difficile pour la Chine de trouver de nouvelles sources de minerai de fer pour alimenter son économie.

Le minerai de fer passe à travers les machines de criblage des opérations minières de Solomon Hub de Fortescue Metals Group Ltd. dans la région de Pilbara, en Australie, le jeudi 27 octobre 2016.

Sources alternatives

Les experts ont déclaré que le minerai de fer australien présente deux avantages principaux pour les acheteurs chinois: il est de haute qualité et fiable.

L’Australie produit une plus grande quantité de minerai de fer hématite que tout autre pays, qui contient une plus grande quantité de fer utilisable que l’itabirite ou la magnétite. Selon le groupe de lobbying du Minerals Council of Australia, l’hématite contient généralement plus de 50% de fer, contre 16% en magnétite.

L’économiste Langcake a déclaré qu’il était plus facile et moins coûteux de traiter du minerai avec une teneur en fer plus élevée, ce qui le rendait plus attrayant pour les producteurs d’acier.

Dans un rapport sorti en février 2021, le Minerals Council a estimé que l’Australie dispose de plus de trois fois plus de ressources en magnétite que ses concurrents les plus proches, le Brésil et l’Inde. On pense que la Chine n’en a pas.

“Alors que la Chine connaît toujours une croissance significative et de nouvelles frontières en Asie du Sud et de l’Est, la position de l’Australie en tant que fournisseur fiable et à faible coût de minerai de fer de qualité la place dans une position forte pour continuer à être un fournisseur de choix pour les sidérurgistes mondiaux,” La directrice générale du Conseil des minéraux, Tania Constable, a déclaré dans un communiqué.

Dans le même temps, les experts ont déclaré que l’Australie était un fournisseur régulier et fiable de minerai de fer à la Chine, en partie en raison de son système politique et de son environnement économique stables.

Un rapport du United States Geological Survey en 2017 a révélé que si la production de minerai de fer du Brésil et de l’Inde a augmenté et diminué au fil du temps, celle de l’Australie a augmenté de manière fiable. chaque année de 2000 à 2015.

Alors que le Brésil semble être une source alternative naturelle pour le minerai de fer chinois, sa production a été endommagée au cours de la dernière décennie en raison d’une série de catastrophes qui ont perturbé de grandes mines.

En 2015, la société minière Samarco a dû payer 6,2 milliards de dollars au gouvernement brésilien après l’effondrement d’un barrage sur l’un de ses sites, enterrant un village et tuant 19 personnes. Quatre ans plus tard, un autre barrage a éclaté dans une mine de minerai de fer dans le sud-est du Brésil, tuant 270 personnes quand il a inondé la cafétéria des travailleurs et des dizaines de maisons sous une vague de boues toxiques.

Shane Oliver, économiste en chef chez AMP Capital en Australie, a déclaré que la mauvaise gestion par le Brésil de la pandémie de coronavirus en 2020 et 2021 avait également freiné la production, tandis que l’Australie avait pour l’essentiel maîtrisé la maladie.

“Il est pratiquement impossible pour la Chine de remplacer le minerai de fer australien à court terme”, a déclaré Oliver. “Ils auraient encore une courte chute … Il a fallu beaucoup de temps à l’Australie pour se développer, donc il faudra beaucoup de temps aux autres pays pour le faire. [the same]. “

Minerai de fer importé d'Australie et du Brésil dans un chantier de stockage de minerai de fer du port de Taicang, province du Jiangsu, Chine, le 9 décembre 2020.

“ Pertes économiques et gain politique ”

Même le commerce précieux n’a pas été en mesure d’arrêter les appels des deux pays pour diversifier leurs activités de minerai de fer.

En mars, un comité parlementaire australien a publié un rapport appelant le gouvernement à donner la priorité à la recherche «d’opportunités pour l’Australie de diversifier ses marchés d’exportation. “

“L’Inde, le Vietnam et l’Indonésie, en particulier, présentent de précieuses opportunités pour les entreprises australiennes. En tant que tel, garantir l’accès à ces marchés devrait rester une priorité pour le gouvernement australien”, indique le rapport.

Au cours de l’année écoulée, les médias d’État chinois ont fait pression pour que l’Australie soit exclue du commerce du minerai de fer. En avril, le tabloïd d’Etat Global Times a rapporté que les entreprises chinoises explorer les opportunités pour exporter du minerai de fer d’Afrique.

Il a cité un expert qui a déclaré que la décision de l’Australie d’aider les États-Unis à “contenir la Chine” avait “sérieusement abaissé l’évaluation favorable des entreprises chinoises à l’égard de l’Australie”.

Langcake et Oliver ont déclaré qu’il était probable que la Chine et l’Australie chercheraient à diversifier lentement leurs relations commerciales au cours des prochaines décennies, étant donné le fossé politique croissant entre les deux pays.

Mais avec le commerce du minerai de fer susceptible de continuer à être un moteur majeur de la croissance économique en Chine et en Australie, les deux pays pourraient être coincés l’un avec l’autre dans un avenir prévisible.

Tan, de l’Université de Hong Kong, a déclaré que les relations diplomatiques entre les deux pays ne pourraient se détériorer que si elles étaient encore liées par le minerai de fer.

“C’est vraiment un calcul entre les pertes économiques et le gain politique … Je pense qu’il y aurait des contraintes générales sur jusqu’où ils peuvent aller”, a-t-il déclaré. “Je reste optimiste.”


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