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Les plus grandes zones humides du monde ont brûlé cette année. C’est un désastre pour nous tous

Les zones humides comme le Pantanal sont les puits de carbone les plus efficaces de la Terre – des écosystèmes qui absorbent et stockent plus de carbone qu’ils n’en libèrent, le gardant à l’écart de l’atmosphère. D’une superficie d’environ 200 000 kilomètres carrés, le Pantanal comprend environ 3% des zones humides du globe et joue un rôle clé dans le cycle du carbone.

Lorsque ces écosystèmes riches en carbone brûlent, de grandes quantités de gaz piégeant la chaleur sont rejetées dans l’atmosphère, contribuant à l’effet de serre.

«Le Pantanal est très important pour la planète, il possède des zones sauvages uniques qui sont essentielles à la vie sur Terre», a déclaré Andre Luiz Siqueira, PDG d’ECOA, une ONG environnementale basée dans l’État brésilien du Mato Grosso do Sul. “Il est vital qu’il [receives] autant d’attention que l’Amazonie. “

Brésil Institut national de recherche spatiale (INPE) a détecté plus de 21 200 incendies dans le biome du Pantanal jusqu’à présent cette année, un chiffre déjà 69% plus élevé que le record de l’année 2005, lorsque l’INPE a enregistré environ 12 500 incendies. Il y a eu 8 106 incendies rien qu’en septembre, soit plus de quatre fois la moyenne historique du mois.

Alberto Setzer, chercheur principal à l’INPE, a déclaré que les données satellitaires montrent que les incendies sont les pires depuis le début des enregistrements en 2002, à la fois en termes de nombre d’incendies individuels et de superficie brûlée.

Les habitats distinctifs du Pantanal reposent sur ce que les scientifiques appellent «l’impulsion de crue». Pendant la saison des pluies entre novembre et mars, les trois quarts de la plaine sont inondés, seule une grande partie de l’eau s’écoule pendant les mois secs, d’avril à septembre. Ces inondations saisonnières font du Pantanal un biome unique où de vastes étendues de terre passent régulièrement des habitats terrestres à des habitats aquatiques et inversement.

La région abrite des milliers d’espèces en voie de disparition ou inhabituelles, notamment des jaguars, des capybaras, des caïmans noirs, des loutres géantes et des aras jacinthes. C’est aussi une étape importante sur les itinéraires d’environ 180 espèces d’oiseaux migrateurs.

Une vue aérienne des incendies dans le Pantanal, près de la route du parc Transpantaneira qui traverse la plus grande zone humide tropicale du monde, le 12 septembre 2020.

Selon le World Wide Fund for Nature (connu sous le nom de World Wildlife Fund aux États-Unis et au Canada), le Pantanal possède la plus grande concentration d’animaux sauvages d’Amérique du Sud – plus élevée que celle de son plus célèbre voisin du nord, l’Amazonie.

Mais la saison sèche de cette année a été la plus sévère depuis les années 1970. “Il y a eu une situation d’urgence climatique, avec une grande sécheresse, jamais vue auparavant”, a déclaré Siqueira.

Des incendies de forêt occasionnels sont normaux dans le Pantanal, à tel point que certaines plantes de la région ont développé une résistance aux incendies – par exemple en faisant pousser une écorce épaisse ou en recouvrant leurs graines de coquilles dures. Mais les conditions inhabituellement sèches de cette année ont vu les flammes se propager de plus en plus rapidement car il y avait moins de barrières naturelles d’eau. Même les zones qui restent normalement humides se sont transformées en poudres.

Tout est connecté

Les incendies qui ravagent le Pantanal sont un exemple de catastrophe naturelle exacerbée par le changement climatique tout en aggravant le problème.

Extrême les événements météorologiques, tels que la sécheresse et les inondations, sont de plus en plus fréquents et plus graves dans le monde, et le Pantanal ne fait pas exception. Il y a des indications que la région devient de plus en plus sèche et plus chaude à mesure que les températures mondiales augmentent.

Une zone récemment brûlée du parc Encontro das Aguas dans les zones humides du Pantanal, photographiée le 12 septembre 2020.

La saison sèche record de cette année remonte à 2019, lorsque le bassin du Haut Paraguay a connu des précipitations inhabituellement faibles.

La biologiste Debora Calheiros, qui étudie les écosystèmes du Pantanal depuis des décennies, a déclaré que les données officielles montraient que les précipitations avaient été inférieures à la moyenne à long terme au cours de la dernière décennie, mais qu’au cours des deux dernières années, elles avaient encore chuté à seulement 70% de la moyenne.

Les régimes de pluie de la région changent également. Bien que la quantité globale de précipitations ne soit pas radicalement différente, les pluies deviennent plus extrêmes et concentrées sur des périodes plus courtes.

Le changement climatique n’est qu’une partie du problème. La déforestation à grande échelle dans la forêt amazonienne au nord et la savane du Cerrado à l’est a également des effets profonds sur le Pantanal.

L’expert en écologie et en conservation, Leticia Larcher, a déclaré que la déforestation raccourcissait les saisons des pluies et rendait les sécheresses plus graves dans le centre et le sud-est du Brésil. Elle a expliqué que cela avait un impact sur le phénomène des «rivières volantes», un processus crucial dans lequel un courant d’humidité provenant de la forêt se propage vers d’autres régions telles que le Pantanal, où l’air rempli d’eau devient plus froid et se transforme en pluie.

«À mesure que la forêt diminue et perd ses fonctions écologiques, le service environnemental qu’elle fournit est également en train de disparaître», a déclaré Larcher.

Principalement artificiel

Alors que les incendies allumés par la foudre se produisent parfois naturellement dans le Pantanal, Larcher, qui travaille pour l’ONG environnementale Instituto Homem Pantaneiro, a déclaré que les incendies de cette année étaient principalement causés par des personnes. C’est malgré le Interdiction par le gouvernement brésilien des incendies pendant 120 jours en Amazonie et dans le Pantanal qui a été publié en juillet.

Mais Siqueira a déclaré que l’interdiction n’était pas appliquée de manière assez stricte. «Il existe de vastes zones (où) les éleveurs utilisent régulièrement le feu pour nettoyer les champs agricoles», a déclaré Siqueira. “Cette année, même avec l’interdiction gouvernementale … ces producteurs ont mis le feu qui a fini par s’étendre sur des milliers d’hectares en raison de la grande sécheresse.”

À mesure que la demande mondiale de produits agricoles augmente, les agriculteurs commerciaux nettoient davantage la végétation indigène du Pantanal pour la culture et le pâturage. Le Brésil est déjà le premier exportateur mondial de viande de bœuf. Alors que la demande de viande augmente dans le monde, la déforestation en Amazonie augmente également.

La canne à sucre, le coton et le soja sont d’autres options lucratives. Lorsque le président américain Donald Trump a imposé des droits de douane punitifs sur les exportations chinoises en 2018, Pékin a riposté en imposant un nouveau tarif de 25% sur le soja américain, obligeant les acheteurs chinois à rechercher des sources alternatives du produit riche en protéines.

Le Brésil était prêt à intervenir. Le département américain de l’Agriculture s’attend à ce que le pays d’Amérique du Sud enregistre une production record de soja cette année, et la superficie des terres utilisées ne cesse de croître. Un moratoire sur le soja, en place depuis 2006, a interdit la déforestation des cultures en Amazonie – mais ces protections ne s’appliquent pas dans le Pantanal et le Cerrado.

Siqueira et bien d’autres, y compris des groupes mondiaux de défense de l’environnement tels que Greenpeace, Wetlands International et le WWF, blâment les politiques du président brésilien Jair Bolsonaro et de son ministre de l’Environnement Ricardo Salles pour la dévastation.

“C’est un résultat direct du démantèlement de l’agenda environnemental brésilien et de ses institutions sous le gouvernement actuel”, a déclaré Siqueira, soulignant la déréglementation et les réductions de financement des agences de surveillance.

“[There are] moins d’actions pour prévenir les incendies, le démantèlement des institutions fédérales responsables et les omissions aux niveaux fédéral et des États », a déclaré la biologiste Debora Calheiros, qui étudie les écosystèmes du Pantanal depuis des décennies. , sauver, nourrir et offrir de l’eau aux animaux survivants et aider les riverains traditionnels et les populations autochtones avec de la nourriture et de l’eau minérale », a-t-elle ajouté.

S’adressant à l’Assemblée générale des Nations Unies (AGNU) en septembre, Bolsonaro a refusé d’accepter tout blâme pour les incendies, affirmant plutôt qu’ils étaient une “conséquence inévitable de la température locale élevée, associée à l’accumulation de matière organique en décomposition”.

Bolsonaro, qui a rejeté à plusieurs reprises les critiques de la position de son gouvernement sur l’environnement et a accusé les acteurs étrangers d’une “campagne de désinformation brutale” sur la question, a déclaré à l’AGNU qu’aucun autre pays ne protégeait autant de territoire sauvage que le Brésil.

S’adressant à l’affilié de CNN CNN Brasil le mois dernier, Salles, le ministre de l’Environnement, a doublé le message de Bolsonaro. Il a attribué les incendies à la sécheresse et a déclaré que les agriculteurs n’avaient aucun intérêt à brûler la terre, car ils en dépendaient économiquement.

Le gouvernement a finalement reconnu les incendies du Pantanal comme une urgence fédérale et a envoyé des fonds dans la région, mais pour beaucoup, c’était trop peu, trop tard.

Les politiques du gouvernement, dit Siqueira, envoient un “message clair d’impunité des crimes environnementaux”.

Des membres du personnel soignent un léopard blessé dans un centre de protection des animaux de l'État de Goias, au Brésil, le 27 septembre 2020.

Certaines parties du Pantanal ont été désignées zone de conservation de la biosphère et reconnues comme site du patrimoine mondial de l’UNESCO, mais dans l’ensemble, moins de 5% de la région est sous protection officielle, selon le WWF. Plus de 90% appartiennent à des propriétaires privés, des éleveurs et des groupes de conservation, 80% de ces terres privées étant utilisées pour l’élevage du bétail, selon le ministère brésilien de l’environnement.

Les incendies ont brûlé des millions d’acres de plantes à fleurs, affamant les pollinisateurs et ne laissant aucune nourriture pour les autres animaux.

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Les incendies font aussi mal aux populations locales. Le Pantanal abrite un certain nombre de communautés autochtones et traditionnelles, qui se sont installées sur les rives des rivières et vivent de la pêche et de la petite agriculture. «Les communautés riveraines, qui survivent traditionnellement grâce à la pêche artisanale, y construisent leur culture strictement liée au biome», a déclaré Larcher.

Les incendies font toujours rage dans certaines parties du Pantanal, mais les efforts de récupération sont déjà en cours.

Le biome a traversé des périodes de sécheresse sévère dans le passé. Cependant, Calheiros a déclaré que les écosystèmes sont beaucoup plus fragiles qu’ils ne l’étaient il y a à peine quelques décennies et leur capacité à se rétablir est incertaine. Les dommages environnementaux infligés au Pantanal sont également beaucoup plus importants, a-t-elle ajouté.

Siqueira a déclaré qu’il faudrait des décennies pour restaurer ce que les incendies ont pris. “Cela ne sera possible que si nous avons des précipitations normales de 2020 à 2021”, a-t-il déclaré. S’il y a plus de sécheresse, a-t-il ajouté, la récupération des plantes et des animaux vivant dans le Pantanal sera beaucoup plus difficile.


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