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Bellingcat: des scientifiques russes développent secrètement l’agent neurotoxique Novichok et travaillent avec le renseignement militaire

Après avoir analysé les enregistrements téléphoniques et de voyage de chercheurs et de fonctionnaires russes, Bellingcat a trouvé des contacts fréquents entre le directeur d’un institut de recherche scientifique militaire à Saint-Pétersbourg et les agents accusés d’avoir empoisonné Skripal et sa fille Yulia avec Novichok dans la ville anglaise de Salisbury en Mars 2018. Un couple britannique, Dawn Sturgess et Charlie Rowley, a également été exposé à l’agent; Sturgess est décédé par la suite.

Le nouveau rapport Bellingcat, publié vendredi, constate que des scientifiques travaillant auparavant pour le ministère russe de la Défense “ont été dispersés dans plusieurs entités de recherche qui ont continué à collaborer entre eux dans un programme de R&D clandestin et distribué”.

Le Kremlin a toujours nié toute implication dans ces deux attaques très médiatisées.

L’Institut de Saint-Pétersbourg – l’Institut expérimental de recherche scientifique en médecine militaire – était l’un des trois établissements russes, dit Bellingcat, chargé de développer de nouvelles formes de guerre chimique. Il a pris la tête après 2010 «dans la poursuite de la R&D et de la militarisation du programme Novichok de l’ère soviétique».

Le critique du Kremlin Alexey Navalny, sorti de l'hôpital après un empoisonnement, doit maintenant peser ses prochains mouvements

Les autres sont l’Institut du Signal à Moscou et le 33e Institut central expérimental de recherche scientifique près de la ville de Volsk, selon des courriels internes obtenus par Bellingcat.

La Russie a nié avoir mis en place des programmes développant Novichok, qui a été créé dans un institut de recherche soviétique dans les années 1970. En 2017, il a annoncé qu’il avait détruit le dernier de ses stocks de guerre chimique conformément à la Convention sur les armes chimiques. Des représentants de l’Organisation pour l’interdiction des armes chimiques étaient sur place pour assister à l’événement.

Bellingcat, une organisation indépendante de reportages d’enquête, affirme qu’un scientifique en particulier a été étroitement impliqué dans le renseignement militaire russe – le GRU – dans les mois précédant la tentative de tuer Skripal. Il l’identifie comme Sergey Chepur, chef de l’institut à Saint-Pétersbourg, qui “a communiqué intensément avec les membres de l’équipe d’assassinat pendant la phase de planification de la mission Skripal”, dit Bellingcat.

Les enregistrements téléphoniques obtenus par Bellingcat ont montré des contacts répétés entre Chepur et les agents du GRU qui se sont rendus au Royaume-Uni en 2018. Ils appartenaient à un groupe d’élite du GRU appelé Unité militaire 29155. Chepur “a parlé ou envoyé un SMS avec le commandant de l’unité, Andrey Averyanov, au moins 65 fois “entre mai 2017 et septembre 2019, selon les relevés téléphoniques obtenus par Bellingcat.

Le rapport indique que Chepur a également eu des contacts avec deux des trois agents du GRU qui se sont rendus en Grande-Bretagne: Alexander Mishkin et Denis Sergeev. Ces contacts se sont accélérés dans les trois mois précédant l’attaque de Skripal. Bellingcat précise qu’un mois avant l’opération de Salisbury, “les 2 et 3 février 2018, Chepur a été contacté pour la première fois par Denis Sergeev”. On ne sait pas de quoi ils ont discuté, mais un mois plus tard, Sergeev était dans une chambre d’hôtel à Londres alors que ses collègues se rendaient à Salisbury.

CNN a tenté d’atteindre à la fois l’Institut et Chepur sans succès. Bellingcat dit que Chepur a insisté par téléphone sur le fait qu’il n’avait jamais parlé à Alexander Mishkin, Denis Sergeev ou Andrey Averyanov, le commandant de l’unité 29155.

Le 18 janvier 2018, Chepur a visité le siège du GRU à Moscou, ainsi que le Centre scientifique Signal. Les enregistrements téléphoniques obtenus par Bellingcat montrent qu’il était en contact avec quatre scientifiques de Signal dans les premières semaines de 2018.

Il s’est rendu à nouveau au GRU fin janvier et a effectué une troisième visite le 27 février, selon les journaux téléphoniques examinés par Bellingcat, trois jours avant le vol des agents du GRU de Russie au Royaume-Uni. D’autres membres de l’unité 29155, dont Mishkin, se trouvaient également au siège du GRU ce jour-là.

Chepur a également visité le 27e Centre scientifique militaire le 27 février, en compagnie d’un scientifique senior de Signal.

Bellingcat dit que son hypothèse est que ce jour-là “les derniers préparatifs pour la prochaine mission d’assassinat à Salisbury ont été faits à Moscou, y compris pour la livraison du poison et des outils pour ses applicateurs, à l’unité des opérations noires du GRU.”

L’institut de Saint-Pétersbourg identifié par Bellingcat s’est vu confier un nouveau mandat en 2015: «l’organisation de la recherche scientifique dans l’intérêt de la défense et de la sécurité nationale de la Russie», selon une présentation interne obtenue par Bellingcat. Une proportion croissante de ses scientifiques sont des employés militaires.

Novichok retrouvé sur une bouteille d'eau suggère que Navalny russe a été empoisonné avant de se rendre à l'aéroport, selon des aides

Parmi leurs spécialités figurent la neurochimie et la toxicologie extrême. Une annonce de l’institut en 2018 indiquait que “des chercheurs de premier plan de l’institut se spécialisaient sur les effets des poisons organophosphorés sur le corps humain” – dans le but de développer un antidote à ces poisons. Novichok entre dans cette large catégorie.

Chepur a reçu un prix du ministère de la Défense en septembre de cette année – pour sa «contribution exceptionnelle à la médecine militaire».

Hamish de Bretton Gordon, un expert britannique en guerre chimique, a déclaré à CNN que les découvertes de Bellingcat sont “une preuve claire que la Russie a un programme d’armes chimiques existant. Les États-Unis et l’OTAN doivent s’assurer que leurs capacités pour contrer ces armes sont à la hauteur”.

“Ce sont des armes asymétriques très sophistiquées – presque boutique – qui, bien qu’actuellement ciblées sur des assassinats, pourraient facilement être adoptées comme armes de destruction massive”, a ajouté de Bretton Gordon.

L’Union européenne a sanctionné plusieurs hauts responsables et entités russes dans le cadre de l’attaque contre Navalny à Tomsk en août, indiquant en outre que les gouvernements occidentaux pensent que le programme Novichok est dirigé par des entités étatiques russes au plus haut niveau. Ces opérations comprennent l’Institut national de recherche scientifique pour la chimie organique et la technologie à Moscou, ainsi qu’Alexander Bortnikov, directeur du Service fédéral de sécurité et du ministère de la Défense, des responsables qui gèrent la recherche militaire et les armes de la Russie.

L’Organisation de non-prolifération des armes chimiques a étudié l’agent neurotoxique utilisé contre Navalny et a conclu qu’il s’agissait d’une variante de Novichok non enregistrée auparavant. Son rapport technique a confirmé “que les biomarqueurs de l’inhibiteur de la cholinestérase trouvés dans les échantillons de sang et d’urine de M. Navalny ont des caractéristiques structurelles similaires à celles des produits chimiques toxiques” utilisés dans l’attaque de Skripal. Mais il a ajouté que l’inhibiteur de la cholinestérase trouvé ne faisait pas partie de la liste de ses agents de guerre toxiques.

Certains analystes d’agents neurotoxiques pensent que Navalny a peut-être été empoisonné par une forme de Novichok qui peut être utilisée sous forme de poudre plutôt que sous forme de gel ou de liquide. Dans le cas des Skripal et d’un marchand d’armes bulgare empoisonnés au Novichok en 2015, la substance utilisée était un liquide visqueux maculé sur les poignées de porte.

Mary Ilyushina de CNN a contribué au reportage.


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