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Vikas Khanna, le chef indien étoilé au guide Michelin nourrit des millions de New York

Le chef primé travaille à travers les continents et les fuseaux horaires depuis avril pour organiser ce qui est devenu l’une des plus grandes collectes de nourriture au monde.

Jusqu’à présent, son initiative «Feed India» a nourri environ 50 millions d’Indiens qui ont eu du mal à subvenir aux besoins de leurs familles pendant la pandémie de coronavirus.

L’Inde a le deuxième plus grand nombre de cas au monde, derrière les États-Unis. Au 12 octobre, plus de sept millions d’Indiens avaient été infectés par le virus et plus de 108 000 étaient décédés.

Khanna a peut-être vécu aux États-Unis pendant 20 ans, mais il a toujours des liens étroits avec son pays d’origine, où sa mère bien-aimée vit à Amritsar, dans le nord de l’État du Pendjab.

Khanna a grandi dans la même ville et a défié une enfance difficile pour devenir l’un des premiers chefs indiens à recevoir une étoile Michelin en Amérique. Il a écrit 35 livres célébrant la cuisine indienne, réalisé un film, cuisiné pour les Obama et animé “MasterChef India”.

Mais il dit que “Feed India” est sa plus grande réussite à ce jour.

“Mon cerveau a dit” ne le fais pas, tu vas être distrait “. Mais mon cœur a dit que” ta mère ne t’a pas élevé pour être sur Instagram et mettre des vidéos de tes selfies “”, a déclaré Khanna.

Il a donc décidé de créer un réseau de volontaires pour livrer de la nourriture aux personnes les plus marginalisées de l’Inde – une tâche presque impossible lors d’un verrouillage national qui a ordonné aux transports en commun de s’arrêter et aux gens de rester à l’intérieur.

Répondre à l’appel

Vikas Khanna, hôte de MasterChef India et chef exécutif du restaurant Junoon à New York, prépare un chappati (pain plat) pour un repas végétarien commun au sanctuaire Sikh Golden Temple à Amritsar le 7 septembre 2016.

Khanna n’avait pas prévu de lancer un programme d’aide – c’est presque arrivé par accident lorsqu’un e-mail encourageant les Indiens non résidents à faire un don aux pauvres du pays est tombé dans sa boîte de réception fin mars.

“Dans le courrier électronique, ils avaient utilisé une photo de personnes âgées tenant des assiettes vides. Un jour après avoir fait un don à la cause, tout en parlant avec mon équipe en Inde, je les ai encouragées à contribuer à l’organisation”, a déclaré Khanna.

Il s’est vite rendu compte que c’était une arnaque.

“Un membre de l’équipe qui avait vu l’image plus tôt a déclaré que l’image avait été copiée à partir d’un site Web du gouvernement”, a déclaré Khanna. Son argent avait disparu, mais l’image des indigents de l’Inde est restée avec lui.

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Le 1er avril, Khanna a tweeté un appel pour les noms des maisons de retraite pour personnes âgées, des orphelinats ou des centres antilépreux qui avaient besoin d’aide. Plus de 1 000 personnes ont répondu.

À l’époque, l’Inde était une semaine dans un verrouillage national, plus de 1800 Indiens avaient été infectés par un coronavirus et 41 étaient décédés, selon le ministère de la Santé du pays.

À plus de 11 000 kilomètres de là, la situation était bien pire à New York, où un immense hôpital de campagne venait d’ouvrir à Central Park. De son appartement, Khanna pouvait entendre le bourdonnement presque constant des sirènes d’ambulance transportant les gens à l’hôpital. À ce stade, plus de 45000 personnes avaient été infectées dans la ville et 1374 étaient décédées, selon NYC Health.

«C’étaient des jours sombres», a déclaré Khanna. “J’ai perdu des parents et des amis à cause de la pandémie. Les réunions de prière par appels virtuels ont été si douloureuses”, a-t-il dit.

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L’activité de restauration florissante de Khanna a été touchée.

“Tout a dû être annulé. Nous avons dû rembourser des avances. C’était navrant. Je signais un bail pour un nouveau restaurant à New York le 31 mars”, raconte Khanna. L’accord du restaurant a échoué à cause de la pandémie.

C’est alors qu’il a décidé de concentrer son attention sur «Nourrir l’Inde».

Sa petite équipe a commencé à sélectionner les villes où la nourriture était nécessaire. Ils ont contacté des grossistes de nourriture sèche dans la ville et ont trouvé des volontaires pour emballer des kits alimentaires et les livrer à ceux qui en avaient besoin. Les premières livraisons ont été effectuées le 3 avril dans deux villes aux extrémités opposées du pays – Varanasi dans l’Uttar Pradesh et Mangalore dans le Karnataka.

«Nous étions confrontés à des problèmes logistiques chaque jour», a déclaré Khanna. “Le 10 avril, quelqu’un a siphonné un camion rempli de nourriture et de commodités. La personne à qui j’ai eu affaire savait que je dirigeais des opérations depuis New York”, a-t-il dit, en guise d’explication.

C’était un énorme revers. “J’étais extrêmement bouleversée. J’ai appelé ma mère et lui ai dit que je ne pouvais pas continuer à diriger l’opération”, a ajouté Khanna.

Sa mère âgée, Bindu Khanna, a offert des mots d’encouragement familiers.

“J’ai dit à Vikas de ne pas perdre courage. Je lui ai dit qu’il était temps de rembourser votre pays en aidant les pauvres et les affamés”, a déclaré Bindu Khanna à CNN lors d’un appel vidéo.

La famille est très importante pour Vikas Khanna, vu ici avec sa mère Bindu Khanna et son père Davinder Khanna en 2012.

Khanna s’est rendu compte qu’il avait besoin d’une organisation digne de confiance pour aider à lancer son initiative en Inde.

À la mi-avril, il a envoyé un message à SN Pradhan, le chef de la Force nationale indienne d’intervention en cas de catastrophe (NDRF), qui dirigeait déjà les efforts de secours pendant la pandémie.

“Même s’il s’agissait d’un one-man show à partir de là, je lui ai dit que nous pourrions être vos mains, vos jambes et vos oreilles en Inde. Son effort a été une belle audace. Cela a fonctionné parce que c’est profondément, profondément humanitaire”, dit Pradhan .

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Avec la NDRF, Khanna a aidé des millions de travailleurs migrants, d’hommes et de femmes transgenres, de professionnel (le) s du sexe, de patients atteints du VIH / sida, d’orphelins, de personnes âgées et de victimes des inondations qui ont balayé les États de l’est du Bihar, du Bengale occidental et de l’Assam plus tôt cette année.

Ce qui a commencé comme une petite initiative avec ses économies sur la maison et la terrasse de son appartement de Manhattan bénéficie désormais du soutien de plusieurs sociétés indiennes, notamment Pepsi, India Gate, Quaker Oats, Hyatt Regency et Global Funds for Widows.

Et cela s’est étendu au-delà de la nourriture aux masques, serviettes hygiéniques et chaussons. «Les gens obligent en fait les gens à porter des pantoufles», dit-il. “Ils sont comme, ce type à New York est bouleversé que personne ne devrait marcher pieds nus et se blesser les pieds.”

Un début difficile

Née avec des pieds bots, Khanna portait d’abord des orthèses de jambe puis des chaussures en bois. Les médecins ont prédit qu’il ne marcherait jamais. Il avait 11 ans avant de pouvoir courir sans soutien.

“J’ai des souvenirs de ma marche, en particulier le bruit des chaussures fabriquées … elles étaient comme des orages. Et vous ne pouviez pas m’en empêcher parce que les chaussures sont en bois”, a-t-il déclaré.

Vikas Khanna, petit enfant en Inde.

Khanna dit qu’il a été victime d’intimidation à l’école et c’est ce qui l’a attiré vers la cuisine, où sa grand-mère adorée lui a appris les saveurs de l’Inde.

Enfant, Khanna a passé des heures à la cuisine communautaire du Temple d’or d’Amritsar, nourrissant des centaines de fidèles. «J’ai senti qu’au Temple d’Or, personne ne me jugeait», a-t-il déclaré.

Lorsqu’il a terminé ses études, il a suivi un cours de gestion hôtelière, puis a travaillé dans les meilleurs hôtels en Inde avant de déménager en Amérique en 2000. «Après avoir atterri à New York, j’ai décidé de m’installer chez moi», a déclaré Khanna.

Pendant environ un an, Khanna s’est nourri de petits boulots, comme promeneur de chien, gardien de chat, livreur, lave-vaisselle – tout pour payer les factures.

En 2001, Khanna a commencé à travailler pour Sunil et Ramesh Shah au restaurant Salaam Bombay du couple. Il ouvrait le restaurant le 11 septembre lorsque des avions ont frappé les Twin Towers, à un peu plus d’un mile. Khanna dit que les activités du restaurant ne se sont jamais vraiment redressées après le 11 septembre et qu’elles ont fermé en juin de cette année.

C’est en 2004 que Khanna a eu sa grande chance.

Impressionné par ses talents culinaires, un client du restaurant l’a mis en contact avec un employé de James Beard House, une organisation à but non lucratif qui nourrit et honore les chefs. Khanna dit avoir reçu une standing ovation pour sa cuisine: “Pour la première fois, j’ai compris le potentiel de la cuisine indienne.”

À 34 ans, il ouvre une école de cuisine dans son appartement new-yorkais et reprend une petite cuisine pour son entreprise de restauration. Mais c’est en dirigeant un restaurant «petit trou dans le mur» appelé Spice Route en 2006 que Khanna est devenu célèbre. Il a été invité à faire une apparition dans «Kitchen Nightmares», une émission de téléréalité présentée par le célèbre chef étoilé au guide Michelin Gordon Ramsay.

Deux ans plus tard, Khanna a presque tout perdu à cause de la récession de 2008. «Dans le bouddhisme, disent-ils, il faut détruire le mandala pour en créer un nouveau», dit-il.

Après un peu «d’introspection et de voyages», Khanna a décidé de travailler sous la direction d’un célèbre chef dans un restaurant étoilé au guide Michelin à Paris. Khanna dit qu’il a été fait pour laver les ustensiles, nettoyer et ranger les armoires. Un jour, Khanna a décidé de concocter un plat du sud de l’Inde pour le chef. La réponse l’a bouleversé.

“Il a dit au sous-chef,” dis cette merde brune que je ne mangerai jamais de ses mains “”, se souvient Khanna. “C’est à ce moment-là que je pense que quelque chose s’est déclenché dans mon esprit. J’ai dit:” Je retourne à New York. Et je reviendrai en France une fois que j’aurai une étoile Michelin. “”

En décembre 2010, il ouvre Junoon, un restaurant indien à New York, et obtient une étoile Michelin 10 mois plus tard. “C’était un moment tellement émouvant”, a déclaré Khanna.

Il se souvient avoir attendu pour téléphoner à sa grand-mère alors âgée de 93 ans, pour lui dire de première main qu’il avait finalement obtenu l’honneur ultime dans son domaine. Elle est décédée peu de temps après, à peine trois semaines après le début de son rôle dans “MasterChef”.

Si nourrir l’Inde pendant une pandémie ne suffisait pas, le chef vient d’ouvrir Ellora, un nouveau restaurant à Dubaï, et travaille sur son deuxième projet de film ainsi que sur l’écriture d’un livre sur l’initiative «Feed India».

Khanna ne peut pas dire quand “Nourrir l’Inde” prendra fin – tant de gens ont besoin d’aide pendant une pandémie qui montre peu de signes de ralentissement – mais il est convaincu qu’il est sur la bonne voie.

“Si ma grand-mère était vivante, elle dirait:” Vous n’êtes pas né pour l’étoile Michelin, vous êtes né pour faire ça “”, ajoute-t-il.


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