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Revisiter la bataille oubliée de la Seconde Guerre mondiale en Inde: Kohima-Imphal, le Stalingrad de l’Est

(CNN) – Dans une année cataclysmique au cours de laquelle le monde entier a été assailli par Covid-19, le 75e anniversaire de la fin de la dernière grande catastrophe qui a frappé notre planète – la Seconde Guerre mondiale est passé presque inaperçu.

Mais même dans le contexte de cette guerre extraordinaire, il y a des batailles incroyables qui ont été oubliées.

L’une de ces tranches d’histoire est la bataille de Kohima-Imphal, qui a été un tournant décisif dans la guerre. Elle s’est terminée par la première défaite majeure subie par les forces japonaises sur le théâtre birman et a contrecarré leurs plans ambitieux d’envahir l’Inde.

En fait, en 2013, il a été voté par le National War Museum comme La plus grande bataille de Grande-Bretagne avant les engagements les plus célèbres du jour J et de Waterloo.

Nagaland WWII La route de la BirmanieMyanmar d'Imphal

Une vue de la route vers le Myanmar d’Imphal, Inde.

Ranjan Pal

Les deux états du nord-est de Manipur et Nagaland et leurs capitales de Kohima et d’Imphal ont formé la frontière critique pour l’Inde britannique dans leur guerre contre le Japon sur le front birman.

Une route clé partait de la base d’approvisionnement britannique de Dimapur en passant par Kohima sur une crête des collines de Naga et jusqu’à Imphal dans une petite plaine encerclée du Manipur et de là en Birmanie, le pays connu aujourd’hui sous le nom de Myanmar.

«L’opération U-Go» était un plan audacieux du commandement militaire japonais pour capturer cette route en utilisant trois divisions pour attaquer simultanément au sud et au nord d’Imphal et pour prendre directement Kohima. S’il avait réussi, cela leur aurait donné le tremplin essentiel dont ils avaient besoin pour lancer une attaque totale contre l’Inde britannique.

Les visiteurs d’aujourd’hui à Kohima ne verront aucune trace de cette bataille d’il y a longtemps.

L’étalement urbain de la ville a recouvert les collines sur lesquelles elle a été combattue.

Mais il y a un musée de la Seconde Guerre mondiale (entrée Rs 50) situé dans le Naga Heritage Village à environ 10 kilomètres au sud de la ville.

Les expositions comprennent une gamme variée d’armes, des modèles de table de champs de bataille, des uniformes de soldats et des photographies historiques des deux armées en guerre, bien que peu d’attention ait été accordée à l’organisation ou aux détails.

Même le documentaire de guerre intéressant qui joue en arrière-plan est gâté par une mauvaise acoustique et des vitrines mal placées, qui obstruent l’écran.

Une visite au cimetière de guerre de Kohima, cependant, est à ne pas manquer. Magnifiquement entretenu par le Commission des sépultures de guerre du Commonwealth, les visiteurs trouveront les intrigues des militaires britanniques et indiens qui ont perdu la vie dans la défense de Kohima, au nombre de 2340 en tout.

Les soldats britanniques et musulmans sont commémorés par de simples et élégantes plaques de bronze disposées en rangées et en terrasses soignées, tandis que les noms de leurs compatriotes hindous et sikhs incinérés sont inscrits sur un mémorial séparé au sommet du cimetière.

Il est impossible de ne pas être ému par la beauté tranquille du lieu et les messages déchirants sur les pierres tombales des familles des héros tombés au combat.

Se souvenir de la bataille

L’attaque japonaise a surpris les Britanniques, car leur haut commandement ne s’attendait pas à ce que l’ennemi se déplace aussi rapidement et en si grand nombre à travers l’épaisse jungle et le terrain montagneux.

Ils coupèrent la route Kohima-Imphal et encerclèrent rapidement la garnison britannique défendant Kohima.

Pendant 16 jours cruciaux à partir du 4 avril 1944, la force indienne britannique, beaucoup plus petite, de 2 500 hommes, a résisté à 15 000 soldats japonais qui avaient assiégé la crête de Kohima.

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Garrison Hill, où une bataille féroce a fait rage, abrite le cimetière de guerre de Kohima.

Ranjan Pal

Dans certains des combats rapprochés les plus acharnés de la Seconde Guerre mondiale, la bataille a fait rage sur toute la longueur de la crête, les Japonais repoussant progressivement le périmètre défensif britannique sur Garrison Hill pouce par pouce sanglant.

À un moment donné, les troupes adverses étaient si proches qu’elles ont été enfouies de chaque côté du court de tennis appartenant au bungalow du commissaire de district.

Notamment, le cimetière a été construit sur le site exact de la bataille sur Garrison Hill et vous pouvez toujours voir les lignes de la célèbre cour où les côtés opposés se sont affrontés.

Raghu Karnad, auteur de “Farthest Field: An Indian Story of the Second World War”, a déclaré à propos de la bataille: “Le court de tennis de DC a servi de terrain de meurtre à un nouveau genre de match désespéré et sanglant. Si Kohima tombait, tout le monde l’Inde orientale pourrait tomber sous l’occupation japonaise – si Kohima se tenait debout, cela commencerait le recul de la grande avancée japonaise sur le continent asiatique. “

Le soulagement est venu à la 11e heure avec des éléments de la 2e division britannique franchissant les barrages routiers japonais pour atteindre la garnison assiégée de Kohima le 20 avril.

Près de l’entrée du cimetière se trouve un mémorial à la 2e division, qui porte l’inscription poignante: «Quand vous rentrez chez vous, dites-leur de nous et dites:« pour votre lendemain, nous avons donné notre aujourd’hui ».

Au cours des semaines suivantes, les combats ont fait rage simultanément à Kohima et à Imphal. La bataille, souvent appelée le «Stalingrad de l’Est», a pris sa fin sanglante, les forces britanniques écrasant progressivement les troupes japonaises affamées.

Les commandants japonais avaient sous-estimé la ténacité avec laquelle l’ennemi défendrait ses positions ainsi que l’écrasante supériorité aérienne britannique qui leur permettait de reconstituer continuellement leurs forces en hommes et en matériel et de pilonner sans cesse les positions japonaises.

Brisés dans l’esprit et sans nourriture ni approvisionnement, les forces japonaises restantes ont été chassées d’Imphal et redescendues sur la route de Tiddim en Birmanie, après avoir goûté à la défaite pour la première fois de l’histoire.

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Le cimetière de guerre de Kohima est rempli de complots de militaires britanniques et indiens qui ont perdu la vie pour la défense de Kohima, au nombre de 2340 en tout.

Ranjan Pal

Les Japonais ont payé un prix énorme avec leur 15e armée, forte de 85 000 hommes, comptant finalement 53 000 morts et disparus, principalement en raison de la famine, de la maladie et de l’épuisement. Les Britanniques ont subi 12 500 victimes à Imphal, tandis que les combats à Kohima leur ont coûté 4 000 hommes supplémentaires.

Et qu’en est-il des membres de la tribu Naga sur les terres desquels cette guerre extraterrestre pour la domination mondiale a été menée?

C’était une guerre qui ne ressemblait à rien de ce qu’ils avaient vécu auparavant, les bombardements dévastateurs et les bombardements de leurs villages causant d’immenses pertes en vies humaines, en maisons et en moyens de subsistance.

Ceux qui ont été capturés par les Japonais ont subi des travaux forcés, des passages à tabac et des exécutions sommaires.

Après la guerre, selon les mots d’Easterine Kire – auteur naga de «Mari», la première histoire d’initié de l’invasion japonaise – «la nouvelle normalité qui attendait les Nagas était de façonner leur vie dans une toute nouvelle direction, pas nécessairement de leur propre choix. “

Visiter les champs de bataille d’Imphal

Contrairement aux collines de Kohima, il est possible de voir les champs de bataille où s’est déroulée la lutte titanesque d’Imphal, à 140 kilomètres au sud.

C’est là que la principale poussée de l’attaque japonaise est venue avec les 15e et 33e divisions de la 15e armée prenant le 4e corps de la 14e armée britannique.

Les combats ont été extrêmement brutaux et intenses, faisant rage dans les collines entourant la plaine d’Imphal. L’éloignement de la région et le terrain accidenté les ont gardés relativement vierges et des groupes privés mènent désormais des visites guidées des principaux champs de bataille, des aérodromes, des cimetières et des monuments aux morts.

Hemant Katoch, un pionnier du tourisme de la Seconde Guerre mondiale à Manipur, a déclaré à propos de ces circuits: “Ce n’est que lorsque vous voyez ces endroits par vous-même que vous comprenez enfin l’énormité de ce qui s’est passé ici pendant la Seconde Guerre mondiale.”

Le plus récent ajout au circuit touristique de la Seconde Guerre mondiale est le musée Imphal Peace, qui a été inauguré en juin 2019, à l’occasion du 75e anniversaire de la bataille d’Imphal.

Financé par deux fondations japonaises, le musée se veut un symbole de paix et de réconciliation et est situé au pied de Red Hill où les Japonais ont finalement été mis en déroute.

Pour élargir son attrait, le musée se concentre non seulement sur la bataille réelle (représentée à l’aide d’une chronologie, de cartes, d’artefacts et de photographies), mais également sur la transition d’après-guerre au Manipur et les arts et la vie culturelle d’aujourd’hui.

Pour les nombreux visiteurs japonais qui ont perdu leurs ancêtres dans cette bataille épique et pour qui il n’y a ni tombes ni cimetières à visiter, il offre une chance de fermeture, nous rappelant que dans la guerre, il n’y a pas de vrais vainqueurs, seulement des perdants.


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