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Chine du XIXe siècle: des photos rares à l’aube de la photographie

Écrit par Oscar Holland, CNN

Avant l’arrivée de la photographie, l’imaginaire occidental de la Chine reposait sur des peintures, des récits de voyage écrits et des dépêches provenant d’un pays apparemment lointain.

À partir des années 1850, cependant, un groupe de photographes occidentaux pionniers a cherché à capturer les paysages, les villes et les habitants du pays, captivant le public chez lui et suscitant un mouvement photographique local.

Parmi eux se trouvaient l’Italien Felice Beato, arrivé en Chine dans les années 1850 pour documenter les exploits anglo-français de la Seconde Guerre de l’Opium, et le photographe écossais John Thompson, dont le voyage sur la rivière Min offrait aux Occidentaux un rare regard sur le pays. intérieur à distance.

Ce ne sont là que quelques-unes des figures dont le travail figure dans une collection de photos de 15 000 personnes amassée par l’antiquaire et collectionneur new-yorkais Stephan Loewentheil. Ses images du XIXe siècle couvrent des scènes de rue, des commerçants, la vie rurale et l’architecture, montrant – avec des détails sans précédent – tout, des mendiants aveugles aux caravanes de chameaux sur la route de la soie.

Marchand de livres rares de formation, Loewentheil a passé les trois dernières décennies à acquérir les images auprès de ventes aux enchères et de collectionneurs, tant en Chine qu’à l’étranger. Ils forment ce qu’il prétend être la plus grande collection privée au monde de photographies anciennes chinoises. (Et étant donné le nombre d’œuvres d’art et d’artefacts perdus au cours du XXe siècle turbulent du pays – pendant la révolution culturelle de Mao, en particulier – cette affirmation est tout à fait raisonnable.)

En 2018, il a exposé pour la première fois 120 tirages à Pékin. La portée de l’exposition s’étend des années 1850, la genèse même de la photographie papier en Chine, jusqu’aux années 1880. Il présentait des exemples des premières formes de photographie, telles que l’impression à l’albumine, qui utilise des blancs d’œufs pour lier les produits chimiques au papier, et le processus de «plaque humide», dans lequel les négatifs étaient traités sur des plaques de verre dans une pièce sombre portable.

Ces développements technologiques ont annoncé la naissance de la photographie commerciale en Chine, car ils ont permis aux images d’être rapidement reproduites et diffusées pour la toute première fois.

«Les gens voulaient ramener de superbes images qu’ils pourraient vendre ailleurs», a déclaré Loewentheil. «Les gens qui ont voyagé là-bas, des diplomates aux hommes d’affaires en passant par les missionnaires, tous voulaient ramener chez eux un témoignage de cette belle culture de la Chine qui était si unique.

“Certains d’entre eux avaient un marché chez eux, mais ils ont immédiatement trouvé un amour chinois pour la photographie et ils ont développé un marché fort à l’intérieur du pays. Les photographes chinois (à l’époque) ont repris cela et ont servi les deux marchés.”

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Pionniers chinois

Malgré le rôle de premier plan des étrangers dans la photographie chinoise primitive, la collection de Loewentheil reconnaît également les réalisations des propres praticiens du pays.

Certains ont acheté des appareils photo à des Occidentaux au départ cherchant à vendre leur équipement encombrant, tandis que d’autres ont profité de l’innovation chinoise dans le domaine, comme le mathématicien Zou Boqi, qui a utilisé des produits fabriqués à l’étranger pour concevoir sa propre caméra à plaque de verre.

Arrivée pour la première fois dans les villes portuaires, la photographie s’est répandue dans toute la Chine dans la seconde moitié du XIXe siècle. Cela a conduit à la création de studios commerciaux spécialisés dans les portraits d’individus et de familles, beaucoup de tableaux étant ensuite coloriés à la main par des peintres qualifiés.

Des figures pionnières, comme Lai Afong, ont produit des portraits, des paysages et des paysages urbains qui étaient, aux yeux de Loewentheil, de qualité égale à ceux de leurs contemporains occidentaux.

“Il y a une égalité entre la photographie chinoise et les photographes chinois, qui n’est pas suffisamment connue en Chine”, a déclaré le collectionneur. “Certains des tout premiers photographes chinois ont été brillants.”

Au lieu de copier leurs ancêtres étrangers, les photographes chinois se sont souvent inspirés de leurs propres traditions artistiques. Les portraits, par exemple, ont été traités plus comme des peintures dans leur composition et leur utilisation de la lumière, a déclaré Loewentheil. Les gardiens étaient souvent photographiés face à la caméra, tout droit et portant peu ou pas d’expression, les premiers portraits semblant «simuler des portraits peints d’ancêtres chinois».

Les images d’architecture, quant à elles, embrassaient la nature environnante plutôt que de se concentrer sur les bâtiments isolés, autre divergence par rapport à la tradition occidentale.

“Très souvent, lorsque nous avons un photographe non identifié, nous avons une assez bonne idée de savoir s’il est chinois ou occidental”, a ajouté Loewentheil.

Conservateurs de l’histoire

Au-delà de leur valeur artistique, les images de Loewentheil semblent également présenter un intérêt académique, son exposition de 2018 ayant lieu à l’Université Tsinghua de Pékin, l’un des principaux collèges chinois.

L’arrivée de la technologie étrangère, y compris les caméras, au cours du 19ème siècle n’était qu’un des changements radicaux qui mettraient fin à l’ère impériale (la Chine est devenue une république en 1912 après une révolution de quatre mois). En tant que telles, les photos de l’époque capturent un monde qui disparaîtrait rapidement de la vue.

Prenez, par exemple, le travail de l’Anglais Thomas Child, un ingénieur qui a documenté les subtilités de l’architecture traditionnelle chinoise. Ses photos du Palais d’été de Pékin, qui a ensuite été incendié par les envahisseurs anglais et français, offrent un témoignage inestimable de son architecture perdue.

“La photographie est le plus grand conservateur de l’histoire”, a déclaré Loewentheil. «Pendant de nombreuses années, l’écrit était le moyen de transmettre l’histoire. Mais la photographie la plus ancienne préserve la culture en Chine et ailleurs, comme elle l’était depuis des centaines d’années car elle était simultanée avec les révolutions technologiques qui allaient tout changer. . “

Et si Loewentheil a fait une affaire de collection, il soutient que les images ont été rassemblées pour la postérité. Il se considère comme le gardien d’une archive historique – une archive qui devrait éventuellement retourner à son lieu de naissance – et il numérise actuellement la collection en vue de créer un référentiel en ligne pour les historiens et les chercheurs.

“Nous voulons vraiment que ce soit un atout pour le peuple chinois, et nous sommes ouverts aux universitaires ou aux intellectuels qui veulent étudier (les photos)”, a-t-il déclaré.

“J’espère que la collection finira en Chine. Ce n’est pas à vendre, mais d’un point de vue culturel et intellectuellement honnête: c’est quelque chose qui ne m’appartient pas.”


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