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Chasseurs de têtes tatoués de Nagaland: portraits puissants

Écrit par Oscar Holland, CNN

Avec des expressions fières et nostalgiques, les personnages âgés des portraits de Peter Bos semblent assez doux – gentils même. Mais les tatouages ​​des hommes démentent une vérité plus sombre: ils étaient autrefois des chasseurs de têtes redoutables dont les marques faciales symbolisent la décapitation de leurs ennemis.

Ce sont des membres de la tribu Konyak, un groupe d’environ 230 000 personnes vivant dans l’État indien du Nagaland, près de la frontière avec le Myanmar. Habitant des villages isolés au sommet d’une colline, ces communautés agricoles utilisaient souvent des marques corporelles à motifs pour célébrer les étapes importantes et les rites de passage.

Les tatouages ​​faciaux, cependant, étaient réservés aux guerriers – en particulier à ceux qui revenaient de conflits ou de raids avec des têtes ennemies.

“Je ne me suis jamais senti intimidé ou menacé – ils étaient très chaleureux”, se souvient Bos, un photographe portraitiste néerlandais, lors d’un entretien téléphonique. «Nous pensons que la chasse aux têtes est quelque chose de mal ou de rude, mais pour eux c’était plus juste une façon de vivre.

“Nous sommes entrés dans leurs maisons, avons passé du temps avec eux et nous avons posé des questions sur leur passé – sur leurs poèmes, leurs dictons et leurs chansons – ce qui leur a permis de se sentir plus détendus devant la caméra”, a déclaré Bos, qui a filmé le vieillard chasseurs de têtes au cours de quatre visites dans la région.

“Mais les vieillards étaient très fragiles et avaient une tristesse en eux.”

L’art corporel des membres de la tribu disparaît lentement de la vue, au propre comme au figuré. Depuis l’arrivée des missionnaires chrétiens dans la région au cours de la seconde moitié du XIXe siècle, la chasse aux têtes et le rituel de tatouage qui l’accompagne ont progressivement été relégués à l’histoire.

Les deux pratiques ont été effectivement éliminées dans les années 1970, selon Phejin Konyak, l’arrière-petite-fille d’un chasseur de têtes, qui a passé près de quatre ans à documenter la culture en voie de disparition de sa tribu.

Chasseur de têtes de 98 ans, Chen-o Khuzuthrupa.

Chasseur de têtes de 98 ans, Chen-o Khuzuthrupa. Crédit: Peter Bos

«Chaque motif de tatouage représente le statut ou le cycle de vie d’une personne», a-t-elle déclaré dans une interview téléphonique de Nagaland. «Ce que j’ai fait, c’est d’enregistrer tous les modèles existants, pour qu’ils ne soient pas perdus. (J’ai également documenté) les traditions orales, comme les chansons et les poèmes, pour les capturer à un moment où tout disparaît.

“Ces gens sont les derniers détenteurs de cette tradition, et quand ils mourront, elle disparaîtra pour toujours.”

Une “ bibliothèque vivante ”

La recherche de Konyak – qui comprend des illustrations de dessins de tatouage et de leur signification – apparaît aux côtés des photographies de Bos dans le livre du couple, “The Konyaks: Last of The Tattooed Headhunters.” L’ouvrage détaille également les coutumes, les rituels et les structures sociales de la tribu, retraçant l’arrivée des missionnaires britanniques et la disparition des croyances animistes et du chamanisme.

L’histoire personnelle de l’auteur informe ses soi-disant «sentiments mitigés» envers le christianisme. Ayant quitté son village de 700 habitants à l’âge de 4 ans, Konyak a fait ses études dans une école conventuelle de Dimapur, à près de 300 kilomètres.

Les motifs utilisés pour les tatouages ​​faciaux varient entre les différents villages du Nagaland.

Les motifs utilisés pour les tatouages ​​faciaux varient entre les différents villages du Nagaland. Crédit: Peter Bos

“Bien sûr, cela nous a apporté une éducation – et je n’aurais pas écrit ce livre si je n’avais pas reçu une éducation moderne”, a-t-elle déclaré. “Mais au Nagaland, la conversion au christianisme et l’exposition à la modernité ont été très rapides. Cela s’est produit soudainement. Nous sommes passés de la chasse aux têtes aux iPad en l’espace de quelques (décennies).”

Il y a une certaine ironie dans la mission de Konyak: son arrière-grand-père, Ahon, aurait aidé à mettre fin à la chasse aux têtes en travaillant avec les Britanniques pour négocier la paix entre les tribus en guerre. Mais si l’auteur se félicite de la fin d’une pratique violente, elle craint que bien d’autres choses aient également été balayées.

Le sort des tatouages ​​traditionnels, qui ont été tapés à la main dans la peau à l’aide de cannes de rotin aiguisées et de pigment de sève d’arbre, est symptomatique d’une érosion culturelle plus large, a déclaré Konyak.

“Même les vieilles chansons folkloriques … ne sont considérées comme rien d’important”, a-t-elle ajouté. «Si seulement nous pouvions prendre les bonnes choses du passé et les mélanger avec le nouveau style de vie.

“Je pense qu’il devrait y avoir un équilibre. Nous ne pouvons pas rester isolés; nous devons nous adapter à des temps changeants. Mais si nous perdons notre identité, quel est le but?”

Certains des sujets de Bos ont assumé des vêtements traditionnels, tandis que d'autres sont représentés portant des vêtements de sport ou des accessoires modernes.

Certains des sujets de Bos ont assumé des vêtements traditionnels, tandis que d’autres sont représentés portant des vêtements de sport ou des accessoires modernes. Crédit: Peter Bos

Konyak pense qu’il n’y a «aucune chance» que les traditions perdues de sa tribu soient ravivées, même si elle voit la valeur à enregistrer ce qu’elle décrit comme une «bibliothèque vivante». En plus de produire une version illustrée pour enfants du livre, elle fait traduire son travail dans l’un des dialectes de la tribu (bien que, parce que les langues des Konyaks n’ont pas de forme écrite, cela signifie translittérer minutieusement un dialecte oral en écriture latine).

“La préservation doit venir de l’intérieur, de la population locale”, a-t-elle déclaré. “À moins qu’il y ait une poussée de l’intérieur de la tribu, alors il y a peu de chances que (les traditions survivent).”

Mondes contrastés

Pour Bos, la juxtaposition de l’ancien et du nouveau a fourni un matériel visuel riche. Beaucoup de ses sujets ont adopté des vêtements traditionnels – même en insérant des bois ou des défenses dans leurs oreilles – tandis que d’autres sont représentés portant des vêtements de sport ou des accessoires modernes.

Les portraits ont souvent été réalisés dans des maisons longues traditionnelles, fabriquées à partir de bambou, de feuilles de palmier et de bois des collines environnantes.

Bos a capturé de nombreux chasseurs de têtes dans leurs maisons longues traditionnelles.

Bos a capturé de nombreux chasseurs de têtes dans leurs maisons longues traditionnelles. Crédit: Peter Bos

«Leurs maisons longues sont très belles», dit-il. “Ils sont très sombres à l’intérieur, mais ils ont tous ce mur de trophées de chasse avec tous les crânes d’animaux. Ils gardent toutes les têtes, à l’exception des (anciennes) têtes humaines qui ne sont plus autorisées par l’église. Et le les structures en bambou font juste une belle toile de fond. “

Bos a également capturé la vie quotidienne dans les villages de la région, qu’il a visités jusqu’à six semaines à la fois. Mais ce sont ses portraits – qui incluent la grand-tante et le grand-oncle de son collaborateur – qui semblent incarner l’esprit du livre.

“Ils étaient toujours en vie, mais le temps les avait rattrapés”, a-t-il dit à propos des vieux villageois.

“Ils n’étaient plus vraiment de ce monde.”

Les Konyaks: le dernier des chasseurs de têtes tatoués, “publié par Roli Books, est maintenant disponible.

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