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Les tigres qui terrorisaient autrefois Hong Kong sont presque éteints

Ils ne commettaient pas de crime: ils portaient un tigre en cage.

Deux jours plus tôt, les hommes ont réalisé qu’un piège à cerfs qu’ils avaient installé à 400 mètres (365 mètres) de leur village avait disparu. Ils ont suivi des traces gravées dans la terre où il avait été traîné dans une fosse – à l’intérieur, ils ont découvert un tigre blessé, les mâchoires de la caisse claire en métal mordant dans sa jambe.

La police a envoyé le tigre dans un parc d’attractions de Hong Kong, où il est mort peu de temps après. Un policier est devenu le «fier possesseur de la peau», selon un reportage ultérieur.

“Cette histoire vous amène à vous demander combien de tigres étaient transportés par les habitants dont nous n’avons jamais entendu parler”John Saeki,
journaliste

«Cette histoire vous amène à vous demander combien de tigres étaient transportés par des locaux dont nous n’avons jamais entendu parler», déclare John Saeki, un journaliste qui recherche un livre sur les tigres à Hong Kong.

Au début des années 1900, les zoologues – et le public – étaient sceptiques quant à l’existence de tigres sauvages à Hong Kong, malgré des incidents répétés. Saeki a trouvé des centaines de mentions d’observations de tigres et de rencontres de grands chats dans les journaux locaux, des années 1920 à aussi récemment que les années 1960 – bien que certaines aient pu être des observations du même tigre, tandis que d’autres n’ont pas été vérifiées comme étant plus qu’une rumeur. .

Il y avait le tigre de 1911 qui a nagé à Hong Kong île périphérique de Lamma et se régalait de bétail. Le tigre de 1916 dont le rugissement terrifiait les navetteurs du Peak Tram. Et le gros chat de 1937 qui a mangé une femme entière, ne laissant que ses taches de sang sur le flanc de la montagne.
En 1914, après qu’un tigre a laissé des empreintes de pattes à moins de 10 mètres de la maison du juge en chef Sir William Rees-Davies, dans le quartier chic de Peak, un un journal local a écrit: “Il avait toujours été incrédule des histoires de visites de tigres – mais ce matin, il n’y avait plus rien à douter.”
Une histoire sur l'observation d'un tigre apparaît sur la première page du Hong Kong Telegraph en 1929.

Alors, comment les observations de tigres pourraient-elles être réelles alors que les grands félins ne vivaient pas à Hong Kong?

Saeki explique que les troubles politiques en Chine continentale dans la première moitié du XXe siècle ont rendu la nourriture plus difficile à trouver pour le tigre de Chine méridionale.

Environ 20000 des petits chats, le plus petit des espèces de tigres, ont parcouru les montagnes principalement rurales du sud de la Chine pendant cette période. Certains se faufilaient au-dessus de la frontière pour se régaler du bétail et des sangliers des fermiers à Hong Kong, avant de retourner sur les collines au nord – se régalant parfois d’un humain plutôt que d’un animal.

Le tigre de Chine du Sud

Le tigre est un symbole puissant dans la culture chinoise. Dans la médecine traditionnelle chinoise, la soupe tigre-pénis est consommée depuis des siècles par les hommes pour augmenter la virilité sexuelle. On pense que le vin d’os de tigre guérit les rhumatismes, la faiblesse ou la paralysie. Et les moustaches de tigre étaient autrefois utilisées pour les maux de dents, les globes oculaires pour l’épilepsie – la liste est longue.

Le tigre blanc est l’un des quatre animaux sacrés de la constellation chinoise. Et ceux qui sont nés l’année du tigre sont considérés comme courageux, forts et sympathiques.

Mais sur un plan pratique, ces majestueux grands félins ont depuis des siècles la proie des humains en Chine.

Plus de 10000 personnes ont été tuées ou blessées par des tigres dans quatre provinces du sud de la Chine – Fujian, Jiangxi, Hunan et Guangdong – entre les années 48 après JC à 1953, selon les registres du répertoire géographique de la collection de livres anciens de l’Université normale du Fujian, analysé par Chris Coggins dans son livre de 2003 «Le tigre et le pangolin: nature, culture et conservation en Chine».

Un reportage de Hong Kong datant de 1929 détaille comment un tigre capturé dans la ville y est mort en captivité.

Il dit que ce chiffre est prudent parce que 395 dossiers ne précisaient pas le nombre de victimes – juste qu’au moins une attaque avait eu lieu. Les rencontres avec des tigres figurent plus régulièrement dans les disques que ceux des ours noirs, des loups, des chiens rouges ou des sangliers d’Asie, écrit Coggins, et étaient principalement des tigres de Chine méridionale. Un petit nombre de tigres de Sibérie et du Bengale vivent encore dans d’autres poches de Chine, mais c’est le tigre de Chine méridionale qui a rencontré des humains au sud du fleuve Yangtsé.

Au début du 20e siècle, lorsque le méthodiste américain Harry Caldwell s’est rendu dans le sud de la Chine pour une mission de diffusion du christianisme, il a trouvé par hasard un moyen presque infaillible de convertir les villageois en chrétiens – il leur a appris à tuer des tigres. Dans ses mémoires «Blue Tiger», Caldwell décrit comment, en avril 1910, il a abattu un gros chat qui venait de tuer un garçon chinois de 16 ans. «Le meurtre de cette bête a transformé presque tout un village chrétien», a-t-il écrit. Les Chinois, comme il le raconte, étaient fascinés par son arme américaine.

“Le meurtre de cette bête a transformé presque tout un village chrétien.”Harry Caldwell,
Missionnaire du 20e siècle

Le ministre méthodiste Harry Caldwell, avec un tigre qu'il a tué au Fujian. Il a écrit à propos de l'animal: "J'ai tiré sur l'animal avec un fusil Savage de haute puissance de calibre .22 à bout portant, après que l'animal m'ait chargé de loin. C'est un peu un vrai travail missionnaire que j'ai beaucoup apprécié et que j'ai trouvé par ailleurs très utile dans la prédication de l'Évangile.

Tout Dieu qui a fait une telle machine, il les a convaincus, était celui qu’ils devraient adorer.

Dans son livre, Caldwell raconte des villages assiégés par de grands félins dans le sud de la Chine. Fuqing, une communauté côtière de la province du Fujian, était le cœur du pays du tigre de Chine méridionale. Dans ce village – qui est maintenant une ville – Caldwell décrit comment chaque personne a verrouillé sa porte la nuit et a amené de manière protectrice son précieux bétail, ses cochons et ses buffles d’eau dans les cours intérieures de ses maisons, pétrifiée par les attaques nocturnes de tigres.

«Les hommes s’occupant de leurs troupeaux ou marchant le long des sentiers ont disparu, ou ont été retrouvés mutilés et à moitié mangés. Les récoltes n’étaient pas entretenues; la paralysie a commencé à s’installer sur les collines … Les gens avaient peur de sortir de leurs maisons», a écrit le fils de Henry, John Caldwell, dans un livre de 1953 sur la vie de son père.

Henry Caldwell se vantait d’avoir tué près de 50 des tigres de Chine méridionale qui avaient traqué une vaste zone au sud du fleuve Yangtsé pendant des siècles, alors qu’il poussait la religion avec son fusil.

Un tigre qui a été chassé au Fujian, en Chine, en 1921. La photographie a été prise par William Lord Smith, un chasseur britannique qui a organisé la chasse et a abattu le tigre.

La chasse au tigre de Caldwell n’a pas été contrôlée, tout comme celle des chasseurs de trophées britanniques tels que William Lord Smith, qui a raconté ses histoires dans le livre de 1920 «The Cave Tiger of China».

Alors que les hommes armés chassaient les chats, les habitants ont continué d’empiéter sur l’habitat naturel des animaux, entrant en conflit avec eux et mangeant leur proie traditionnelle, alors que les troubles politiques poussaient les gens plus loin dans la campagne. En conséquence, la population du tigre de Chine méridionale est passée d’environ 20000 en 1905 à seulement 4000 au début des années 50.

Lorsque le Parti communiste chinois est arrivé au pouvoir en 1949, les choses ne se sont pas améliorées, le président Mao Zedong visant des animaux considérés comme des ravageurs tels que les tigres, dit Saeki. «Il y a eu une campagne concertée pour les éliminer», ajoute-t-il.

Coggins écrit que les animaux qui attaquaient le bétail, mangeaient des récoltes ou répandaient des maladies étaient considérés comme un obstacle au progrès. “Les grands prédateurs du bétail, tels que les tigres (qui ont une histoire colorée de manger sur les gens du sud de la Chine) et les loups, ont été systématiquement attaqués. Les animaux qui représentaient une menace pour les cultures céréalières ont été piégés, abattus et empoisonnés par milliers”, a déclaré Coggins. écrit.

À partir des années 1940, dit Saeki, le nombre d’observations de tigres à Hong Kong a grimpé en flèche, alors que les grands félins – qui ne pensaient pas à marcher 20 miles (32 kilomètres) en une journée – ont marché plus loin pour trouver de la nourriture.

Tigres à Hong Kong

Alors qu’aujourd’hui Hong Kong compte plus de gratte-ciel que presque partout ailleurs dans le monde, en 1900 c’était un paysage agricole de montagnes sauvages abritant seulement 280000 personnes.

Alors que la ville s’urbanisait tout au long du XXe siècle, des histoires de tigres est devenu une distraction fantaisiste du tumulte des deux guerres mondiales, puis de l’énorme afflux de migrants qui ont franchi la frontière depuis la Chine continentale.

Mais deux contes de gros chats, en particulier, ont persisté dans l’imaginaire du public – peut-être parce que les corps en peluche de leurs deux protagonistes ont été exposés dans la ville.

La première histoire concerne un tigre de 1915.

Lorsque des villageois de Hong Kong ont dit à des policiers coloniaux qu’ils avaient vu un tigre en liberté à Sheung Shui, près de la frontière avec la Chine continentale, le Les Britanniques ont rejeté les observations, mettant cela sur le compte de “la propension chinoise à l’exagération”, note un article du journal South China Morning Post de l’époque.

Puis un villageois est mort – et la police a pris ses affirmations au sérieux.

“Les animaux qui représentaient une menace pour les cultures céréalières ont été piégés, abattus et empoisonnés par milliers.”Chris Coggins,
auteur

Ernest Goucher, un policier de 21 ans de Nottingham, en Angleterre, a été dépêché pour enquêter, avec son collègue indien, le gendarme Ruttan Singh. Les deux ont été attaqués par l’énorme tigre – Singh est mort immédiatement, tandis que Groucher a été emmené à l’hôpital, “terriblement lacéré au niveau des reins”, selon les médias. Il est mort peu de temps après.

Lorsque le surintendant adjoint de la police, Donald Burlingham, a finalement abattu l’animal le 9 mars 1915, il mesurait un peu plus de 7 pieds (2,2 mètres) du bout de son nez à l’extrémité de sa queue, était d’environ 3 pieds (1 mètre). ) de haut et ses pattes mesuraient 15 centimètres de diamètre. Il pesait 131 kilogrammes (288 livres).

Quand le chat mort a été exposé à Hong Kong L’hôtel de ville le lendemain de la fusillade, des milliers de personnes se sont alignées pour le voir. Aujourd’hui, sa tête en peluche est exposée au musée de la police de la ville.

L’autre histoire est celle d’un gros chat, dont la peau pend dans le temple Tin Hau à Stanley, sur le ventre de l’île de Hong Kong.

Une vue de Hong Kong en 1955, avec le Tiger Balm Garden avec sa pagode à l'extrême gauche.
En 1942, lorsque la ville a été occupé par le Japon pendant La Seconde Guerre mondiale, ce tigre a commencé à terroriser les prisonniers et les gardiens à l’extérieur du camp d’internement de Stanley, où des milliers de prisonniers non chinois étaient détenus.

Pendant des semaines, il a rôdé sur le terrain la nuit, rugissant contre les internés.

George Wright-Nooth, un prisonnier du camp, a écrit dans son journal: «Hier soir, Langston et Dalziel, qui dormaient dehors à l’arrière du bungalow, ont été réveillés vers 5 heures du matin par des grognements et des grognements.

Au début, les prisonniers ont qualifié le tigre de “conte absurde. ”

“Langston … s’est levé pour jeter un coup d’oeil. Il est allé au bord du jardin et a regardé en bas de la pente jusqu’à la clôture métallique. Là, Dalziel l’a vu sauter en l’air et retourner dans la chaufferie en criant ‘Il y a un tigre là-bas. ‘”

À l’intérieur du camp, Wright-Nooth a écrit, “aucun des bungalows n’a de portes ou de fenêtres” – le camp ouvert était en grande partie autogéré par les prisonniers étrangers et fortifié par de hautes clôtures et des soldats armés pour empêcher leur évasion.

Une photo de prisonniers à l'internement de Stanley le 27 septembre 1945.

Finalement, un policier indien a abattu le tigre. L’un des internés, boucher avant la guerre, a été emmené hors du camp pour écorcher l’animal, qui a ensuite été empaillé et exposé. dans la ville.

“La viande n’a pas non plus été gaspillée”, a écrit Wright-Nooth. «Certains responsables du Hong Kong Race Club ont récemment reçu la rare récompense d’avoir un festin de viande de tigre.

“La viande, qui était aussi tendre et délicieuse que le bœuf, provenait du tigre abattu à Stanley.”

Aucune chance aujourd’hui

Dans les années d’après-guerre, les observations de tigres à Hong Kong sont devenues moins fréquentes, avec des reportages à la fin des années 1950 faisant la chronique d’observations qui n’ont jamais été confirmées.

En 1965, une écolière a rapporté avoir vu un tigre sur Tai Mo Shan, le plus haut sommet de Hong Kong, mais sans empreintes de pattes révélatrices, bétail mutilé ou photographie du gros chat, son existence n’a jamais été confirmée.

Le nombre décroissant d’observations n’était peut-être pas sans surprise – le nombre de tigres en Chine continentale était dangereusement bas.

«Ils ont tué beaucoup de tigres du sud de la Chine dans les années 50», dit Saeki. «Puis, dans les années 70, ils ont réalisé qu’ils étaient sur le point de perdre l’une des meilleures, grandes espèces de Chine. Et il y a eu une sorte de tentative paniquée pour les ramener, mais ce n’est pas vraiment arrivé.

En 1977, un an après la mort de Mao, le gouvernement chinois a interdit le meurtre de tigres. Au cours de la période de réforme qui a suivi, les autorités ont embauché des spécialistes pour enquêter sur le statut de la sous-espèce. Les experts ont déclaré que le tigre de Chine méridionale était au bord de l’extinction, avec seulement 30 à 50 des animaux qui resteraient dans des poches extrêmement disparates de leur habitat montagneux – et qu’il était donc peu probable de se reproduire, écrit Coggins.

Leurs efforts sont arrivés trop tard. Aujourd’hui, on pense que l’espèce est disparu en dehors de la captivité, selon le World Wildlife Fund – il n’y a eu aucune observation dans la nature depuis plus de 25 ans. Les pièges photographiques qui ont été lacés dans le sud de la Chine n’ont pas permis de révéler les tigres sauvages.
 Un petit tigre de Chine du sud au zoo de Guangzhou le 22 juin 2017 en Chine. Le zoo de Guangzhou élève l'espèce.
Le gouvernement a, ces dernières années, fait part de sa volonté de réintroduire les tigres de Chine méridionale dans la nature serait le premier grand tigre du monde programme de réintroduction.
Mais Coggins est sceptique qu’un retour à leur habitat naturel soit même possible. Il y a environ 100 Tigres de Chine du Sud en captivité, principalement détenus dans des zoos et des centres d’élevage chinois. Ceux des zoos de Shanghai, Luoyang et la province du Henan sont issues d’un très petit pool et présentent des déformations génétiques.

«J’ai vu un tigre dans un établissement vers 2014 qui avait gravement déformé les pattes arrière des pattes arrière. Il ne pouvait même pas marcher normalement», explique Coggins. “J’ai parlé à l’un des gestionnaires, qui a dit que c’était probablement un défaut génétique. Donc, ce projet n’a pas vraiment avancé.”

Au lieu de cela, Pékin accorde plus d’attention à ses efforts de conservation pour le tigre de Sibérie – dont il reste moins de 500 dans le monde, et qui traverse la frontière de la Russie, dans l’extrême nord-est de la Chine.

Selon les experts, il est peu probable que ce tigre ait jamais besoin de se rendre à Hong Kong, où les observations de tigres sont désormais limitées aux animaux en peluche et à la peau d’une espèce révolue.


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