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Un homme et son téléphone portable au Canada ont sauvé un groupe d’Africains coincés en Chine à cause d’un coronavirus

Johannesbourg (CNN) – Même pour 2020, avec sa pandémie mondiale unique en une génération et les innombrables interdictions de voyager qui ont suivi, cette mission de sauvetage semble un peu tirée par les cheveux.

Pour faire sortir environ 100 Sud-Africains et quelques douzaines d’étudiants zimbabwéens hors de Chine, il faudrait le seul avion opérationnel d’Air Zimbabwe et les canaux diplomatiques dans les ambassades du monde entier – le tout orchestré à partir d’une table de salle à manger au Canada par un homme armé. uniquement avec un téléphone portable.

“C’est moi. Moi seul et mon téléphone. Je suis nouveau au Canada, donc on ne me donne pas beaucoup de crédit téléphonique ici”, a dit en riant Tertius Myburgh – un pilote commercial sud-africain qui vit au Nouveau-Brunswick.

Mais ce téléphone – et son crédit limité – représentait le dernier espoir pour tant de personnes bloquées en Chine.

“Ils ont commencé à me contacter, parce que je suis dans l’aviation, et ils m’ont dit:” Comment allons-nous sortir d’ici? “”, A expliqué Myburgh, qui a commencé à entendre des gens après que l’Afrique du Sud ait interdit les voyages entrants en mars.

Tertius Myburgh a travaillé dans l'aviation pendant des décennies en Afrique australe en tant que pilote et directeur des opérations. Il a récemment déménagé au Canada où il dirige une compagnie de charte depuis sa salle à manger.

Tertius Myburgh a travaillé dans l’aviation pendant des décennies en Afrique australe en tant que pilote et directeur des opérations. Il a récemment déménagé au Canada où il dirige une compagnie de charte depuis sa salle à manger.

Gracieuseté de Maple Aviation

«Avant Covid, vous pouviez simplement contacter leur autorité de l’aviation civile, envoyer les détails de votre vol et – boum – un jour ou deux plus tard, vous avez l’autorisation et c’est parti», a-t-il ajouté, sur le processus de vol charter relativement simple avant la pandémie.

Mais maintenant, Myburgh devait gérer la complexité des vols d’affrètement au milieu des verrouillages internationaux – et avec la complication supplémentaire d’une industrie aéronautique en difficulté.

Alors que le nombre de passagers payants qui avaient besoin d’être rapatriés est devenu clair, Myburgh a utilisé ses liaisons sud-africaines pour louer un Boeing 767, ainsi que ses pilotes et son équipage, à Air Zimbabwe. C’était le même avion de 30 ans qui avait été utilisé de temps en temps par l’ancien président Robert Mugabe. Cet avion a ensuite débloqué l’assistance de diplomates zimbabwéens.

Myburgh admet volontiers qu’il a vu pour la première fois une opportunité commerciale lorsqu’il a répondu aux appels à l’aide, mais il dit qu’il était impossible de ne pas se laisser emporter par les individus et leurs histoires.

“Ce ne sont pas seulement eux. C’est peut-être leur fiancé qui est en Afrique du Sud, c’est le mari ou la femme. Ou la mère et le père.”

Avec autant d’appels reçus, il avait besoin d’un partenaire sur le terrain pour aider à coordonner et à rassembler le groupe diversifié de Sud-Africains et de Zimbabwéens.

Très tôt, il a rencontré Carmen Johannie – une institutrice sud-africaine basée à Guangzhou.

Johannie avait vécu en Chine pendant trois ans et travaillait comme enseignante à l’école britannique de Guangzhou. Mais après avoir été mis en quarantaine obligatoire par les autorités chinoises, comme tous les autres détenteurs de passeports africains basés à Guangzhou, Johannie savait qu’il était temps de rentrer chez elle.

Elle a passé des mois à essayer de rentrer en Afrique du Sud, avant de finalement rejoindre Myburgh.

“Il a envoyé un message, toute personne coincée en Chine doit le contacter. Dès que je lui ai envoyé un message, j’ai immédiatement su qu’il était un homme de parole et qu’il était un one-man show et si quelqu’un allait apporter nous chez nous, ça allait être lui », dit-elle.

Après des mois d'attente pour quitter la Chine, le voyage final du groupe a été retardé en raison de changements d'itinéraire de dernière minute et d'un moteur défectueux.

Après des mois d’attente pour quitter la Chine, le voyage final du groupe a été retardé en raison de changements d’itinéraire de dernière minute et d’un moteur défectueux.

Gracieuseté de Carmen Johannie

“C’était un effort d’équipe que nous avons fait. Et puis j’ai réalisé combien de personnes comptaient sur nous – la pression était intense.”

De nombreux Sud-Africains ont dû rentrer de Chine, en partie à cause d’un vol de rapatriement annulé par la compagnie aérienne nationale South African Airways (SAA), initialement prévu pour la mi-juin.

La SAA et le gouvernement sud-africain ont organisé une évacuation très médiatisée des Sud-Africains de Wuhan à la mi-mars. La compagnie aérienne a également rapatrié des citoyens d’une multitude d’autres pays.

Mais un vol supplémentaire, prévu pour juin, a été suspendu.

“SAA était disposée à transporter ces passagers de Chine vers l’Afrique du Sud. Nous devons comprendre que c’est dans des circonstances anormales”, a déclaré à CNN Tlali Tlali, le porte-parole de la compagnie aérienne, ajoutant que SAA avait besoin de l’autorisation des deux gouvernements.

“Nous avons obtenu la permission du gouvernement sud-africain, mais nous attendons toujours l’approbation de l’autre bout.”

Cela a laissé Myburgh, Johannie et l’Air Zimbabwe 767 faire ce que le transporteur national sud-africain ne pouvait pas faire. Myburgh remercie les diplomates zimbabwéens, qui tentent également de ramener leurs propres citoyens chez eux, d’avoir facilité la tâche aux autorités chinoises.

La paperasse, cependant, n’était qu’un des obstacles.

Un voyage compliqué

Tracant un itinéraire qui ferait pleurer les yeux d’un grand voyageur, l’avion et l’équipage ont commencé leur voyage depuis le Zimbabwe à la mi-juillet.

Ils ont volé de Harare à Johannesburg, puis à Bangkok, avant de se diriger vers Kuala Lumpur (KL), où ils ont récupéré des marins commerciaux bloqués en provenance de Chine. La compagnie des marins a aidé à supporter les coûts de la charte.

De Kuala Lumpur, ils se sont dirigés vers Guangzhou, puis sont retournés à Kuala Lumpur – puisqu’ils n’étaient pas autorisés à emprunter les routes intérieures en Chine – et à Wuhan, pour récupérer la plupart des Sud-Africains, avant de revenir finalement à Johannesburg.

Le vol de rapatriement épique était composé de plus d'une centaine de Sud-Africains et de quelques dizaines d'étudiants zimbabwéens également bloqués en Chine.

Le vol de rapatriement épique était composé de plus d’une centaine de Sud-Africains et de quelques dizaines d’étudiants zimbabwéens également bloqués en Chine.

Gracieuseté de Maple Aviation

L’étape de Bangkok a dû être ajoutée lorsque le moteur du 767 s’est cassé – bloquant les Sud-Africains pendant encore deux semaines. Myburgh avait facturé 1 000 $ pour chaque rapatriement; il a fini par payer leurs hôtels et leurs repas.

Pour la centaine de passagers, dont beaucoup étaient devenus comme des membres de la famille, ce n’était que la dernière d’une longue série de déceptions. Certains n’avaient plus d’argent à ce moment-là, ils ont donc aidé à financer le financement participatif.

“Vous attendez que quelque chose se passe mal. Donc, quand cela s’est produit avec le moteur – nous avons ri et nous ne pouvions littéralement rien faire d’autre. Notre devise était:” C’est ce que c’est “”, a déclaré Johannie.

Un nouveau moteur pour le 767 a fait son propre voyage: de Harare, à Amsterdam, à Louxor, à Taipei puis à Bangkok.

Myburgh a déclaré qu’il n’avait jamais envisagé de rembourser les passagers et de débrancher la prise.

“Comment puis-je aller m’asseoir maintenant dans le jardin, prendre un whisky et faire un barbecue parce que je me suis simplifié la tâche, mais que tous ces gens sont coincés là-bas? ,” il a dit.

Alors que les passagers et l’équipage attendaient pendant des jours le nouveau moteur, les factures de carte de crédit de Myburgh se sont accumulées. Il dit qu’il a fini par perdre “beaucoup et beaucoup” d’argent sur le rapatriement, mais il pensait que s’il réussissait ce qui semble impossible, les futurs vols pourraient aider son entreprise à survivre en ces temps difficiles.

Puis, à la mi-juillet, après des mois d’attente et des semaines de déceptions, Johannie et le groupe chinois sont enfin de retour chez eux.

“Quand nous avons décollé de KL, je suis littéralement tombé en panne. Et puis en même temps, c’était comme si le poids du monde avait été enlevé de vos épaules. Quand nous avons atterri, c’était tellement surréaliste, il y avait beaucoup de larmes”, a déclaré Johannie.

Le gouvernement sud-africain a déclaré à CNN qu’il était obligé d’aider tous les citoyens à l’étranger, et a déclaré qu’il avait facilité les approbations de vol des Sud-Africains et organisé leur quarantaine à l’atterrissage.

C’est là que Johannie et ses compagnons de voyage passent maintenant deux semaines, dans un vaste complexe à l’est de Johannesburg. Ils échangent toujours des messages WhatsApp et se font signe depuis leur porche pendant l’isolement. Mais au moins, ils sont à la maison.

Johannie dit que leur épreuve de plusieurs mois est terminée grâce à un seul homme. Un homme qu’elle n’a jamais rencontré.

«Je l’ai appelé mon ange gardien dès le premier jour, car c’est littéralement ce qu’il était. Il est littéralement le seul à pouvoir nous aider», a-t-elle déclaré.


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