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Richard Branson sera-t-il à nouveau Richard Branson?

«Virgin adore s’attaquer à des problèmes apparemment insurmontables et essayer de les surmonter», il a dit en 2018.

Mais ces jours-ci, l’empire commercial de Branson est confronté à ce qui pourrait être son plus grand défi à ce jour.

Virgin Atlantic la semaine dernière a déposé une demande de protection contre les faillites aux États-Unis dans le cadre d’un plan de recapitalisation de 1,5 milliard de dollars visant à maintenir la solvabilité au milieu de son pire ralentissement économique jamais enregistré. Les activités de la compagnie aérienne se poursuivent, même si elle ne s’attend pas à être à nouveau rentable avant 2022. La société sœur Virgin Australia subit également une restructuration sous le nouveau propriétaire, Bain Capital.
En réponse à la crise, Branson a fonds pompés dans les entreprises en difficulté, ce qui pourrait signifier moins de ressources pour de nouvelles entreprises audacieuses, du moins à court terme. (Virgin Group est une société d’investissement et de stratégie de marque basée au Royaume-Uni qui fonctionne comme la société de gestion de patrimoine privée de Branson.)
Dans le même temps, 2020 était censée être une grande année pour la compagnie de vols spatiaux commerciaux de Branson Vierge Galactique (SPCE), augmentant les enjeux de son succès.
Virgin Atlantic dépose son bilan aux États-Unis pour obtenir son accord de sauvetage
Virgin Galactic a été une réussite à Wall Street cette année malgré le fait qu’elle soit pas encore rentable. Galactic prévoit de faire de Branson lui-même le premier membre non membre d’équipage d’un vol spatial d’entreprise au début de l’année prochaine – un pari risqué mais qui, s’il réussit, pourrait attirer d’autres passagers et libérer d’énormes opportunités pour les voyages dans l’espace.

“C’est évidemment une décision très audacieuse, mais vous devez respecter la peau dans le jeu que Branson met en place, en étant la première personne à le faire”, a déclaré Sam Korus, analyste chez Ark Invest.

Virgin Group a jusqu’à présent investi plus de 350 millions de dollars dans ses entreprises alors qu’il traverse la crise des coronavirus, et ce montant continue d’augmenter, selon un porte-parole de la société. Le porte-parole a également noté que Virgin a continué ces derniers mois d’investir dans son activité de satellite, Virgin Orbit, qui a commencé à produire des ventilateurs pour aider à remédier à la pénurie du pays pendant la pandémie.

Malheurs des voyages d’affaires

La pandémie a décimé l’industrie du voyage et les experts ne s’attendent pas à une amélioration significative sans vaccin ou traitement efficace contre Covid-19. Même quand (ou si) le virus disparaît, il peut encore y avoir barrières financières et autres voyager – dans un récent sondage selon l’Association du transport aérien international, 66% des répondants ont déclaré qu’ils voyageraient moins pour les loisirs et les affaires dans un monde post-pandémique.
En avril, Branson a demandé les gouvernements britannique et australien pour un soutien financier à Virgin Atlantic et Virgin Australia, «face à la grave incertitude entourant les voyages». Dans une lettre ouverte aux employés, Branson a déclaré que la survie des deux compagnies aériennes était importante pour la concurrence dans l’industrie.
À l’époque, le groupe Virgin de Branson avait déjà pompé 250 millions de dollars dans les entreprises en réponse à la pandémie. Il a même a offert son île Necker immobilier dans les Caraïbes comme garantie “pour lever autant d’argent que possible contre l’île pour sauver autant d’emplois que possible autour du groupe”.

Le groupe Virgin comprend plus de 35 sociétés et emploie plus de 60 000 personnes dans le monde.

Le gouvernement britannique a rejeté la demande de prêt commercial de Virgin Atlantic. En juillet, la compagnie aérienne a dévoilé un accord de restructuration de 1,5 milliard de dollars de rester solvable, quelques jours avant la reprise des vols passagers. Dans le cadre de l’accord, le groupe Virgin de Branson contribue à hauteur de 200 millions de livres sterling (262 millions de dollars).
La semaine dernière, Virgin Atlantic a déposé une demande de protection en matière de faillite au chapitre 15 à New York, qui abrite les actifs américains d’entreprises étrangères en cours de restructuration dans leur pays d’origine. La société a licencié plus de 3 500 employés et fermé sa base à l’aéroport de Gatwick à Londres, mais dit qu’elle «reste confiante» dans le plan de recapitalisation.
Virgin Australie n’a pas non plus été en mesure d’obtenir un soutien financier direct du gouvernement australien – il est entré en administration volontaire en avril et vendu à La société américaine de capital-investissement Bain Capital en juin.
Richard Branson lance son luxueux bateau de croisière réservé aux adultes

Les autres agences de voyage de Virgin se trouvent dans une situation tout aussi délicate.

Branson en février a lancé sa ligne de croisière de luxe, Virgin Voyages, qui devait mettre les voiles pour sa première tournée dans les Caraïbes en avril. Mais ensuite, la pandémie de coronavirus a frappé et apporté des relations publiques particulièrement mauvaises à l’industrie des croisières à ses débuts, car plusieurs navires sont devenus des points chauds de coronavirus.
Un groupe d’opérateurs de croisières, dont Virgin Voyages, a dit la semaine dernière qu’ils étaient d’accord suspendre les opérations de croisière américaines jusqu’au 31 octobre au moins, alors que les cas de coronavirus aux États-Unis continuent d’augmenter.
Même après la reprise des croisières, Virgin Voyages pourrait avoir du mal à attirer le genre de jeunes voyageurs adultes fortunés auxquels elle espérait répondre. Prix ​​des billets pour un voyage de trois à quatre jours sur Le premier navire de Virgin devaient aller de 1600 $ à 19000 $ – une grosse demande à tout moment mais surtout dans les affres de l’un des pires ralentissements économiques de l’histoire des États-Unis.

Virgin Group a publié des informations sur la santé et la sécurité – y compris les procédures de nettoyage et les directives de distanciation sociale – pour ses activités de croisière, de compagnie aérienne, de salle de sport et d’hôtel.

«Les entreprises Virgin dans le monde mettent en œuvre des initiatives de sécurité de grande envergure pour que vous puissiez voyager, jouer et rester en forme», la société dit sur son site Internet.

L’avenir de Virgin

Même si le reste de l’empire commercial de Branson patauge, Vierge Galactique reste un point lumineux.
Malgré une année extrêmement mouvementée pour Wall Street, les actions de Virgin Galactic ont augmenté de près de 55% depuis janvier, alors que la société travaille au démarrage d’opérations de tourisme spatial commercial. Galactique fait ses débuts à la bourse de New York en 2019, après un accord qui a donné aux nouveaux investisseurs une participation de 49% dans l’entreprise.
Ces derniers mois, Branson a vendu des centaines de millions de dollars d’actions Virgin Galactic pour réinjecter de l’argent dans les activités de voyage traditionnelles de Virgin, Bloomberg a rapporté. L’action de Virgin Galactic a brièvement chuté en mai après Virgin Group annoncé il vendrait jusqu’à 25 millions d’actions de Galactic pour soutenir l’activité plus large, signalant potentiellement l’inquiétude des investisseurs concernant le ralentissement des investissements dans l’entreprise spatiale.
L'entreprise de tourisme spatial Virgin Galactic pourrait représenter l'avenir de l'empire commercial de Richard Branson.
Virgin Galactic prévoit d’envoyer des groupes de clients payants sur de brefs vols panoramiques au bord de l’espace, où ils flotteront en apesanteur pendant quelques minutes tout en regardant le cosmos à travers les fenêtres de l’avion. Billets pour le voyage coûte environ 250 000 $.
L’entreprise dit plus tôt ce mois-ci il avait reçu plus de 700 paiements d’acompte pour les billets d’avion spatial au 30 juin. Branson devrait être le premier membre non membre d’équipage à voler à bord du véhicule suborbital de la société, SpaceShipTwo, au début de l’année prochaine. (Le véhicule peut transporter huit personnes, y compris les deux pilotes.)

Vierge Galactique ne devrait pas être fortement affectée par la pandémie, car les clients extrêmement riches qu’elle recherche sont moins susceptibles d’être touchés par la crise économique, a déclaré Korus d’Ark Invest.

“L’espace est un domaine très excitant en ce moment, beaucoup de choses que les gens pensaient impossibles sont prouvées possibles”, a déclaré Korus. “De toute évidence, il y a toujours un risque énorme, mais si [Branson’s] vol réussit au premier trimestre de l’année prochaine, ce concept de tourisme spatial est débloqué et éliminé des risques. ”

Galactic s’efforce également de transformer sa technologie de fusée en une entreprise de transport aérien qui fait la navette entre les villes à des vitesses record, un domaine d’activité qui pourrait également avoir un énorme potentiel de revenus. Korus a prédit une telle industrie pourrait éventuellement atteindre un chiffre d’affaires annuel d’environ 300 milliards de dollars.

Il a déclaré que le succès de Virgin Galactic alors que d’autres entreprises liées aux voyages se débattaient pourrait représenter une sorte de «changement de garde» dans la façon dont les gens pensent à l’avenir du voyage.

“L’innovation prend racine dans des temps tumultueux”, a déclaré Korus. “Personne ne veut investir dans de nouvelles technologies quand tout va bien … mais dès qu’il y a cette crise, cela fournit ce catalyseur pour investir dans les nouvelles technologies.”


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