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L’AN-225: comment la guerre froide a créé le plus grand avion du monde

(CNN) – Le premier vol en avion à moteur, effectué par les frères Wright au-dessus de la plage balayée par le vent de Kitty Hawk en Caroline du Nord en 1903, couvrait 120 pieds. Ce vol historique s’intégrerait entièrement dans la soute de l’Antonov AN-225 Mriya, le plus grand avion entièrement opérationnel au monde.

Propulsé par six moteurs à double flux et avec une envergure presque égale à la longueur d’un terrain de football, ce doux géant des cieux peut transporter des cargaisons plus grandes et plus lourdes que tout autre avion, et est unique dans le monde de l’aviation, car un seul n’a jamais été construit.

Un favori des observateurs d’avion du monde entier, l’AN-225 attire une foule chaque fois qu’il visite un aéroport lors de l’un de ses rares – et souvent spectaculaires – travaux de transport lourd.

Les spectateurs vidéo l'AN-225 Mriya depuis le pont d'observation de l'aéroport international de Perth.

Les spectateurs vidéo l’AN-225 Mriya depuis le pont d’observation de l’aéroport international de Perth.

Paul Kane / Getty Images

“Il a l’air magnifique pendant le décollage et l’atterrissage et il semble naviguer lentement dans les airs, en raison de sa taille énorme”, a déclaré Ilya Grinberg, un expert en aviation soviétique et professeur d’ingénierie à l’Université d’État de Buffalo. “Il peut être facilement photographié avec n’importe quel type d’appareil photo et il semble très impressionnant sous tous les angles. Je pense que c’est en effet une merveille d’ingénierie”, a-t-il déclaré.

Récemment, l’avion a été utilisé dans l’effort de secours Covid-19 pour transporter des charges records d’équipements de protection. Mais sa mission initiale était très différente: né de la guerre froide, l’AN-225 a été conçu pour faire partie du programme spatial soviétique.

Un rêve volant

L'AN-225 a été conçu pour transporter des navettes spatiales soviétiques.

L’AN-225 a été conçu pour transporter des navettes spatiales soviétiques.

GENYA SAVILOV / AFP via Getty Images

Une nouvelle ère dans l’exploration spatiale a commencé en avril 1981, lorsque la première navette spatiale a été lancée en orbite depuis le centre spatial Kennedy de la NASA en Floride. Sa grande soute était une caractéristique de conception poussée par le Pentagone, qui a utilisé la navette dans une poignée de missions classifiées pour envoyer des satellites militaires en orbite. L’URSS perçoit cette capacité comme une menace et souhaite un véhicule capable de faire de même.

Le résultat fut le Bourane (“Blizzard” en russe), une navette soviétique qui ressemblait remarquablement à son homologue américain, jusqu’au travail de peinture en noir et blanc.

Mais qu’il s’agisse d’un clone direct ou simplement informé par les lois de l’aérodynamique, le Bourane – avec sa fusée compagnon, l’Energiya – est venu avec un problème logistique: comment transporter l’engin spatial des installations de fabrication autour de Moscou à Baïkonour Cosmodrome, à 1300 milles de distance dans le sud du Kazakhstan actuel, d’où partent les missions spatiales soviétiques.

La navette Bourane de l'Union soviétique ressemblait à son homologue américaine.

La navette Bourane de l’Union soviétique ressemblait à son homologue américaine.

TASS / AFP via Getty Images

Plutôt que de construire une nouvelle autoroute à travers les rivières et les montagnes, les ingénieurs soviétiques ont demandé au bureau d’études Antonov de Kiev de créer un nouvel avion transporteur capable de transporter la navette et sa fusée. Il serait également utilisé pour ramener le Bourane à Baïkonour chaque fois qu’il atterrirait sur un site de secours plutôt que sur le cosmodrome au retour de son orbite.

Antonov l’a basé sur un modèle existant, l’AN-124 Ruslan, lui-même déjà un très gros avion, plus gros que le Boeing 747-400.

La taille globale a été considérablement augmentée, dans le but de doubler la capacité de chargement. Parmi les améliorations visibles figuraient une paire de moteurs supplémentaire, portant le total à six, et un train d’atterrissage plus long, ce qui augmentait le nombre de roues à un énorme 32. Une nouvelle double queue avec un stabilisateur vertical surdimensionné a également été ajoutée pour permettre à l’avion de porter Bourane sur son dos.

Le mastodonte résultant, si grand qu’il est sorti de son hangar lors de la cérémonie d’inauguration, a été baptisé AN-225 Mriya.

«Mriya est le mot ukrainien pour« rêve ». C’était le premier avion soviétique à être baptisé avec un nom ukrainien “, a déclaré Grinberg.

L'AN-225 transportant la navette spatiale Bourane était la vedette du spectacle aérien de Paris en 1989.

L’AN-225 transportant la navette spatiale Bourane était la vedette du spectacle aérien de Paris en 1989.

aviation-images.com/UIG/Getty Images

Le bureau d’études Antonov a travaillé rapidement pour produire l’avion fini en seulement trois ans et demi, mais il ne pouvait toujours pas suivre le développement du Bourane, une solution provisoire a donc été choisie: adapter une flotte de vieux bombardiers 3M-T pour transporter le vaisseau spatial non assemblé.

Lorsque l’AN-225 était enfin prêt, c’était l’histoire qu’il ne pouvait pas rattraper: le Buran et l’AN-225 ont volé pour la première fois à la fin de 1988, un an avant la chute du mur de Berlin, qui préfigurait l’effondrement du Union soviétique.

En conséquence, le programme Bourane a été annulé après une seule mission officielle, et l’AN-225 a fini par transporter la navette à ferroutage en seulement une douzaine de vols d’essai.

Le duo a volé la vedette lors de son apparition au salon du Bourget en 1989, mais sa mission première avait disparu. Une proposition extravagante de le transformer en hôtel volant, avec des suites, des piscines et un espace pour 1500 invités ne s’est jamais concrétisée, et l’AN-225 s’est retrouvé dans un hangar où il a été dépouillé pour des pièces et rouillé pendant sept ans.

Une nouvelle vie

Combien de roues? Le train d'atterrissage de l'AN-225.

Combien de roues? Le train d’atterrissage de l’AN-225.

Paul Kane / Getty Images

En 2001, l’AN-225 a été dépoussiéré, complètement mis à niveau avec des équipements modernes et remis en service.

La même année, il a établi 124 records du monde, selon Antonov, y compris ceux de la capacité de charge, de l’altitude de vol avec le fret et du levage de fret record à une altitude.

“Cela s’est produit le jour de la tragédie du 11 septembre 2001, et donc tous ces records sont passés inaperçus”, a déclaré Grinberg. «Ce jour-là, cinq chars de combat, pesant chacun 50 tonnes, ont servi de cargaison de contrôle. Et ils ont conduit eux-mêmes dans la cabine de chargement.

L’avion a été ressuscité car Antonov Airlines, une division de la société Antonov qui exploite une douzaine d’avions transporteurs lourds, recevait des commandes de livraisons de fret dépassant les capacités de l’AN-124, connu sous le nom de «petit frère de l’AN-225». ”

“Nous avons rapidement compris qu’il y avait une demande croissante de marchandises surdimensionnées ou extrêmement lourdes”, a déclaré Vitaliy Shost, directeur adjoint principal d’Antonov Airlines. Il dit que l’AN-225 est capable d’accueillir jusqu’à 950 mètres cubes de fret, contre 750 pour l’AN-124 et 650 pour un Boeing 747.

L'AN-225 a établi de nombreux records du monde.

L’AN-225 a établi de nombreux records du monde.

Simon Cooper / PA Images / Getty Images

Une telle capacité permettrait à l’AN-225 de transporter jusqu’à 16 conteneurs d’expédition ou 80 voitures familiales. La soute dispose également d’un plancher en titane pour plus de résistance et de son propre système de grue pour charger efficacement la cargaison. La charge utile maximale est de 250 tonnes – atteinte en 2001 lors du transport des cinq chars de combat. Le record de la pièce unique la plus lourde jamais transportée par avion a été atteint par l’An-225 en 2009, lorsqu’un groupe électrogène a été transporté d’Allemagne en Arménie. Il pesait 187 tonnes.

L’avion a établi d’autres records tels que l’article de fret le plus long de l’histoire du transport – deux éoliennes de 137 pieds chacune, livrées de Chine au Danemark – et a remporté une entrée au Guinness World Records en organisant une exposition d’art de 500 peintures sur 120 Artistes ukrainiens à une altitude de 33 000 pieds.

L’AN-225 a également transporté des turbines à eau, du combustible nucléaire, des véhicules de construction, des avions légers et des trains maglev. Les générateurs électriques sont son type de cargaison le plus courant.

Des membres d'équipage en tenue de protection se tiennent à l'intérieur d'un avion cargo Antonov An-225 Mriya lors d'une livraison de masques de protection en provenance de Chine.

Des membres d’équipage en tenue de protection se tiennent à l’intérieur d’un avion cargo Antonov An-225 Mriya lors d’une livraison de masques de protection en provenance de Chine.

RONNY HARTMANN / AFP via Getty Images

En avril 2020, l’AN-225 a établi un nouveau record en transportant 100 tonnes d’équipements de protection Covid-19, de médicaments et de tests de Tianjin, Chine, à Varsovie, Pologne (avec un arrêt de ravitaillement au Kazakhstan). Le débarquement en Pologne a été retransmis en direct à un public de 80 000 personnes, selon Antonov.

«Nous ne nous attendions pas à ce que l’avion soit impliqué dans cette activité, car les EPI emballés dans des caisses ne sont pas le type de cargaison standard pour l’An-225, mais en raison du manque de disponibilité du transport, nos clients l’ont demandé», a déclaré Shost. “Pendant deux mois et demi, nous avons effectué 10 vols depuis la Chine vers différents points du monde.”

Un deuxième

Il y a un deuxième Antonov An-255 inachevé qui languit dans une usine de Kiev.

Il y a un deuxième Antonov An-255 inachevé qui languit dans une usine de Kiev.

Vladmir Shtanko / Agence Anadolu / Getty Images

L’AN-225 vole avec parcimonie. Son coût de fonctionnement élevé – il consomme plus de 20 tonnes de carburant par heure selon Shost, soit 6 700 $ aux prix actuels – le limite aux emplois les plus exigeants.

“L’année dernière, l’avion a effectué environ 20 vols. En 2020, nous sommes déjà à 10 vols, et nous en attendons 10 de plus d’ici la fin de l’année”, a ajouté Shost.

Cela signifie que la demande actuelle est facilement gérée par le seul AN-225 existant. Bien qu’Antonov ait toutes les pièces nécessaires pour construire un deuxième assis dans son entrepôt, il ne prévoit pas de le faire de si tôt. La Chine a une fois exprimé le désir d’acheter les pièces et de construire l’avion, mais en raison de la logistique complexe de leur transport à l’étranger, le plan ne s’est jamais concrétisé.

Le fait que l’AN-225 soit unique en son genre ajoute cependant à sa mystique.

“Cet avion est notre fierté et notre joie, une carte de visite pour la société Antonov et l’Ukraine elle-même”, a déclaré Shost. “Je l’ai vu pour la première fois quand j’étais écolier et j’ai été tellement impressionné par cela que je ne pouvais pas croire qu’il pouvait réellement voler. Maintenant, je m’assure qu’il le fait.”

Antonov met constamment à niveau l’AN-225 pour se conformer aux réglementations et aux exigences internationales en matière de vol, et la société affirme que l’avion sera en service pendant au moins 25 ans. C’est une bonne nouvelle pour les passionnés d’aviation et les observateurs d’avions, qui se présentent en masse à chaque apparition.

«Cet avion se classe 10/10 sur la liste de rêve d’un observateur, à mon avis», a déclaré Casey Groulx, un observateur d’avion canadien qui a photographié l’An-225 lorsqu’il a atterri à Toronto à la fin du mois de mai pour livrer du matériel de secours Covid-19.

“C’était un rêve absolu devenu réalité car j’avais toujours voulu voir cet avion incroyable. Il y avait beaucoup d’autres observateurs. C’était très spécial, d’avoir ce sentiment d’avoir vu le plus gros avion du monde.”


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