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Des journalistes sont morts pour leurs reportages au Cachemire sous administration indienne. Mais depuis l’année dernière, peu osent imprimer la vérité

Ils ont fait la queue pendant des heures pour utiliser l’un des quatre ordinateurs dotés d’une connexion Internet pendant 15 minutes, dans une ville plongée dans une panne de communication sans précédent.

Les journalistes n’ont pas été exclus de la fermeture. Les journaux ont été déconnectés. Pendant des semaines, les éditions imprimées n’ont pas été diffusées. Cinq jours après la fermeture, la Guilde des rédacteurs en chef de l’Inde a publié une déclaration exhortant le gouvernement à rétablir la communication.

Au milieu du tollé, le gouvernement a mis en place un centre de communication, appelé Centre de facilitation des médias, dans un hôtel de la capitale. Les quatre ordinateurs fournis étaient le seul moyen pour l’industrie des médias de Srinagar de se connecter en ligne. «J’ai été choqué de voir près de 300 journalistes dans le centre et tout le monde faire la queue devant les bureaux pour attendre son tour pour accéder à Internet pendant 15 minutes», a déclaré Aarabu Ahmad Sultan.

“C’était au-delà de l’humiliation, mais nous ne pouvions rien faire.”Aarabu Ahmad Sultan, journaliste indépendant

Sultan a travaillé pendant des années en tant que journaliste et photographe indépendant dans l’une des régions les plus instables du monde, traversant des barrages routiers, des violences sporadiques et des lignes de communication peu fiables pour raconter des histoires, mais cela, a-t-il dit, était sans précédent. Les tentatives de rendre compte de ce qui se passait au Cachemire ont été en outre frustrées par les efforts du gouvernement pour diffuser son propre message par le biais de communiqués de presse quotidiens que les journalistes du centre étaient encouragés à télécharger et à publier mot pour mot dans leurs publications.

L’effet était évident sur les kiosques à journaux.

La famille de Sajjad Hussain commençait sa journée en lisant le Grand Cachemire, le quotidien de langue anglaise, et le Daily Sun, publié dans la langue locale, l’ourdou. Lorsque les journaux ont réapparu après des semaines de silence à la fin du mois d’août, leur contenu avait changé, a déclaré Hussain. Les numéros de page avaient été coupés. Il n’y avait pas de rapports détaillés, pas d’articles d’enquête, pas d’éditoriaux, pas d’analyse et certainement pas d’articles d’opinion.

“En aucun cas, la copie du Grand Cachemire qui est arrivée chez nous n’était un journal”, a déclaré Hussain. “Chaque rapport était une version gouvernementale.” Cela s’est réduit à de la propagande, a-t-il dit.

Hussain a annulé son abonnement.

La première page du Grand Cachemire avec des publicités du gouvernement.

Les journalistes et les rédacteurs en chef qui ont travaillé pendant la fermeture disent que les restrictions gouvernementales ont rendu le reportage presque impossible. Et dans les mois qui ont suivi, ils disent que des collègues ont été intimidés, interrogés et même accusés en vertu des lois antiterroristes pour avoir poursuivi des histoires jugées critiques à l’égard du gouvernement. Près d’un an après le début de la coupure des communications, alors que les lignes Internet et téléphoniques ont été en grande partie rétablies, de nombreux journaux comptent sur les recettes publicitaires du gouvernement pour rester à flot.

Tout cela a amené certains à se demander si une presse indépendante au Jammu-et-Cachemire est possible à un moment où les lecteurs en ont le plus besoin.

Messages concurrents

Les pannes de communication sont courantes au Jammu-et-Cachemire – il y a eu plus de 200 depuis 2012.

Malgré les pressions exercées dans ce type d’environnement, plus de 100 titres de journaux sont publiés dans la vallée du Cachemire, selon le Département de l’information et des relations publiques du Jammu-et-Cachemire. Ils desservent une population de plus de 7 millions de personnes.

Dans le passé, des tentatives ont été faites pour utiliser les journaux comme arme politique au Cachemire, une parcelle de 86000 kilomètres carrés de l’Himalaya sur laquelle se battent l’Inde et le Pakistan, rivaux dotés d’armes nucléaires, depuis leur accession à l’indépendance en 1947, faisant des milliers de morts. En 1989, un mouvement armé a éclaté au Cachemire, des militants réclamant la libération de l’Inde ou une fusion avec le Pakistan.

«Lorsque le conflit a commencé à la fin des années 80, chaque partie voulait les médias pour être de son côté. Les groupes militants voulaient contrôler les médias et le gouvernement voulait contrôler les médias », a déclaré Altaf Hussain, journaliste principal et ancien correspondant de la BBC dans le nord de l’Inde.

Trouvant le dangereux terrain d’entente entre les forces de sécurité indiennes et les militants, les journalistes sont souvent perçus avec suspicion des deux côtés. Certains ont payé de leur vie.

“Nous avons une bonne idée de qui a tué qui, mais nous avons résisté aux pressions et c’est ainsi que la liberté de la presse est à ce jour une réalité au Cachemire”, a déclaré Hussain.

Raashid Maqbool, un spécialiste des médias qui poursuit un doctorat sur l’histoire des médias au Cachemire, a déclaré que si la publicité a longtemps été utilisée comme moyen de répression et de coercition, la situation s’est aggravée pour les médias locaux depuis août 2019.

Jusque-là, Delhi a donné à l’État du Jammu-et-Cachemire le pouvoir d’avoir sa propre constitution, son drapeau et une autonomie limitée sur certaines questions. En convertissant son statut en territoire syndical, le parti au pouvoir en Inde, le Bharatiya Janata Party (BPJ), a tenu sa promesse électorale d’exercer plus de contrôle sur une région en proie à la violence. Lorsque le mouvement a été annoncé, un verrouillage a été immédiatement imposé pour supprimer la dissidence.

Le secteur privé de la région s’est effondré, rendant les journaux du Cachemire dépendants financièrement du gouvernement pour leur survie – non pas par un financement direct mais par des revenus publicitaires.

Cette année, l’Inde a perdu deux places à 142 dans le World Press Freedom Index. Reporters sans frontières, qui compile l’index, a déclaré que le score de l’Inde avait été “fortement affecté par la situation au Cachemire”. La panne de communication a rendu “pratiquement impossible pour les journalistes de couvrir ce qui se passait dans ce qui est devenu une vaste prison à ciel ouvert”, a-t-il déclaré.

CNN a demandé des commentaires au ministère indien des Affaires extérieures et à l’administration du Jammu-et-Cachemire, mais n’a pas reçu de réponse.

‘Personne n’a rien risqué’

Alors que Delhi renforçait son contrôle sur la région l’été dernier, les journalistes ont été confrontés à un mélange de harcèlement, de surveillance, d’intimidation et de police de l’information. Les barrages routiers ont rendu impossible l’accès au bureau, et le manque de connexions téléphoniques et Internet signifiait que peu d’informations indépendantes pouvaient être recueillies et publiées de toute façon.

Les journaux qui voulaient se remettre dans la presse ont dû envoyer leurs journalistes au Centre de facilitation des médias contrôlé par le gouvernement. Sous la surveillance constante du gouvernement, les journalistes ont été invités à télécharger des documents approuvés, y compris des communiqués de presse du gouvernement, pour publication dans leurs journaux, ont déclaré certains journalistes.

Shams Irfan, journaliste principal du magazine hebdomadaire d’information Kashmir Life jusqu’en mars, a déclaré que trop peu d’ordinateurs et de lignes téléphoniques étaient mis à la disposition des journalistes – et même lorsqu’ils avaient la possibilité de déposer, les vitesses de connexion étaient extrêmement lentes.

«C’était comme vivre dans un âge sombre. Pour passer un appel d’une minute depuis le Centre de facilitation des médias ou pour accéder à un ordinateur connecté à Internet, nous devions parfois attendre plus d’une heure», a-t-il déclaré.

Le Centre de facilitation des médias à Srinagar, dans lequel les journalistes ont travaillé pendant la panne de communication.

Irfan, qui travaille désormais comme journaliste indépendant, a déclaré que c’était un secret de polichinelle que les journalistes étaient gardés sous surveillance au Cachemire. Dans certains cas, la police interrogeait certains journalistes sur leurs histoires. La pression a conduit à l’autocensure, a déclaré Irfan.

“Parfois, les journalistes autocensurent certaines informations en sachant qu’ils auront des ennuis (s’ils) rapportent la vérité”, a-t-il dit. “En l’absence de mécanisme en place pour protéger les journalistes dans une zone de conflit comme le Cachemire, votre organisation est aussi impuissante que vous.”

Des journalistes indépendants au Cachemire pensent que la presse locale a succombé aux pressions après la fermeture du 5 août.

“Dire que la couverture de l’histoire du Cachemire dans la presse locale a été honteuse serait un euphémisme”, a déclaré le journaliste du Cachemire Gowhar Geelani.

“Les propriétaires des journaux locaux ont non seulement cédé, mais se sont réduits à être une branche de propagande de l’administration.”Gowhar Geelani, auteur de “Kashmir: Rage and Reason”

L’ancien rédacteur en chef du journal Kashmir Reader, Hilal Mir, a déclaré que les médias locaux auraient pu faire mieux. “Ils avaient les mains liées, sans aucun doute, mais ils n’ont rien fait non plus pour y résister”, a-t-il déclaré. “Nous ne pouvons pas dire ce qui était en danger parce que personne n’a rien risqué.”

Mais Masood Hussain, rédacteur en chef et éditeur de Kashmir Life, rejette l’idée que les journaux ont manqué à leur devoir de critiquer le gouvernement pendant cette période.

“Les médias disent aux lecteurs ce que disent les parties prenantes. Où étaient les parties prenantes du Cachemire? Ils étaient tous en prison”, a-t-il déclaré. “Dites-moi le jour où les parties prenantes du Cachemire, que ce soit les séparatistes ou les politiciens traditionnels, ont pris la parole et la presse ne l’a pas rapporté?”

Les militants sociaux, les avocats, les militants des droits de l’homme, tous étaient restreints et personne ne parlait, a déclaré Hussain. Il n’y avait pas d’articles d’opinion, a-t-il dit, parce que la plupart des gens «ont cessé de partager leurs opinions».

Pression sur les journalistes

De nombreux journalistes disent avoir arrêté de produire un travail critique.

Irfan Malik, alors journaliste au journal Greater Kashmir, a déclaré que les paramilitaires et la police indiens étaient arrivés à son domicile juste avant minuit le 14 août 2019. Le journaliste de 26 ans a été emmené au poste de police local de sa ville natale de Tral, presque A 50 km au sud de Srinagar. Il a dit qu’il n’avait pas été interrogé sur quoi que ce soit de spécifique et que les agents l’ont libéré le lendemain.

«Jusqu’à présent, on ne me dit pas pourquoi j’ai été détenu», a déclaré Malik.

«Suite à ma libération, ma famille m’a demandé de quitter le journalisme et de chercher un autre emploi. Depuis que j’ai un diplôme en journalisme et une passion pour le reportage, je n’aimais pas quitter.Irfan Malik, ancien reporter du journal Greater Kashmir

Malik n’était pas seul.

Ces derniers mois, de nombreux journalistes ont été convoqués dans des commissariats de police et des poursuites ont été engagées contre eux en vertu de lois draconiennes. Dans certains cas, les journalistes ont été invités à révéler la source de leurs articles et à expliquer les éléments du reportage, selon Ishfaq Tantray, le secrétaire général du Kashmir Press Club.

“Les convocations aux journalistes et aux FIR (First Information Reports) visent clairement à museler la presse et, en tant que club, nous dénonçons cette pratique”, a déclaré Tantray. “Les autorités par ces convocations et les FIR veulent créer une psychose de peur parmi les journalistes et les forcer à suivre une ligne particulière.” Les premiers rapports d’information sont des plaintes à la police qui déclenchent une enquête, ce qui pourrait conduire à une accusation en vertu de la loi sur les activités illicites (prévention) (UAPA).

L’UAPA permet aux personnes désignées comme terroristes présumés de faire l’objet d’une enquête de la National Investigation Agency, un organisme d’État créé par le gouvernement indien. La loi a été introduite pour lutter contre le terrorisme, mais des groupes de défense des droits Amnesty International disent qu’il est utilisé pour freiner la liberté d’expression.
Journaux à vendre à Srinagar en 2020.
En avril de cette année, des accusations ont été déposées au titre de l’UAPA contre un photojournaliste Masrat Zahra et journaliste et auteur Gowhar Geelani pour des publications non spécifiées sur les réseaux sociaux prétendument promouvant un contenu anti-nationaliste.
Le même mois, un FIR a été déposé contre Peerzada Ashiq, Correspondant à Srinagar du quotidien anglais The Hindu – l’un des principaux journaux indiens – pour une histoire à propos des tentatives des familles de militants tués d’exhumer leurs corps. Les autorités ont qualifié l’histoire de “fausse” nouvelle. À ce jour, Ashiq n’a pas été inculpé.

En juin, l’administration du Jammu-et-Cachemire a encore renforcé la liberté de la presse en approuvant une nouvelle politique médiatique. La «Politique des médias-2020» autorise la Direction des relations d’information et de publication (DIPR) à «examiner» le contenu des médias imprimés, électroniques et autres pour «les fausses nouvelles, le plagiat et les activités contraires à l’éthique ou anti-nationales», et action contre les journalistes et les organisations de médias.

Il déclare également que le gouvernement ne diffusera pas de publicités aux organes de presse qui “incitent ou tendent à inciter à la violence, remettent en question la souveraineté et l’intégrité de l’Inde ou violent les normes acceptées de décence et de comportement publics”.

“Cela va certainement étouffer l’espace réservé aux journalistes dans la région et restreindre la liberté de la presse qui reste”, a déclaré Tantray, du Kashmir Press Club.

Paysage médiatique en rétrécissement

Avec la baisse des revenus publicitaires, les conditions d’exploitation restreintes et une atmosphère de peur parmi les journalistes, certains journaux ont eu recours à des suppressions d’emplois pour survivre.

En octobre, le Grand Cachemire a demandé à Malik de cesser de faire des reportages pour le journal. Le journal ne lui a pas envoyé d’e-mail de licenciement officiel, mais on lui a dit verbalement, comme plusieurs autres journalistes, qu’il n’était plus fait partie de l’organisation. Les demandes de CNN d’interroger les éditeurs et la direction du Grand Cachemire au sujet de l’environnement de reporting sont restées sans réponse.

Les rédacteurs en chef et les journalistes, en particulier ceux qui opéraient dans des districts plus éloignés en dehors de Srinagar pour diverses publications, ont été licenciés. Beaucoup de ceux qui ont survécu aux suppressions d’emplois se sont retrouvés muselés.

“De nos jours, nous traitons toutes les informations que le ministère nous envoie. Il est révolu le temps où nous avions l’habitude de planifier une histoire ou de faire une campagne dans l’intérêt public.”Un éditeur du Cachemire

Les publications ont dû suivre la ligne – ou risquer de faire faillite. Masood, de Kashmir Life, a déclaré que la copie était lue encore et encore pour s’assurer que rien ne puisse provoquer un retour de bâton.

“Auparavant, une fois que la copie était sous-éditée et prête pour la publication, elle ne serait lue que pour les erreurs grammaticales par une seule personne, mais maintenant la même copie est relue trois à quatre fois”, a-t-il déclaré. “Nous sommes plus prudents avec ce que nous écrivons mais cela ne veut pas dire que nous avons arrêté de faire du journalisme.”

Actuellement, les premières pages sont normalement remplies de mises à jour sur la propagation du coronavirus. Le changement d’orientation des nouvelles a évité aux médias de tester les limites de la nouvelle politique médiatique, a déclaré Hussain, le correspondant vétéran au Cachemire.

«Que ce soit les dirigeants pro-indiens ou séparatistes, tout le monde se cache derrière Covid-19 au Cachemire. Il n’y a pas d’activité politique, il n’y a pas de déclarations publiées par les dirigeants pro-indiens ou pro-liberté, donc les médias locaux n’ont pas pour faire des choix sur ce qu’il faut publier et ce qu’il ne faut pas publier », a-t-il déclaré.

“La situation de Covid-19 a donné un répit aux médias au Cachemire, mais lorsque cette pandémie passera et que l’activité politique reprendra, nous devons voir comment les médias locaux se comportent. Nous devons voir s’ils feront face aux défis ou succomberont.”


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