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D’Accra à Londres, comment le photographe James Barnor a capturé des décennies de style

Écrit par Emma Firth, CNN

Quand il avait 17 ans, James Barnor a pris sa première photo, à l’aide d’un petit appareil photo qu’un professeur d’artisanat lui a offert. Son sujet était une fille “intelligente et adorable” qu’il connaissait depuis l’école.

«Ayant grandi au Ghana, j’étais entouré de gens qui voulaient se faire prendre en photo», a déclaré Barnor lors d’un entretien téléphonique. “Je ne regrette pas de ne pas avoir photographié des paysages. J’ai commencé comme apprenti photographe portraitiste; les gens venaient pour se faire photographier ou (j’allais) aller à des mariages et à des groupes scolaires.”

Au cours de sa carrière de six décennies, le photographe né à Accra est resté inébranlable dans son énoncé de mission: les gens sont plus intéressants que les lieux. Maintenant, à peine âgé de 91 ans, Barnor est l’un des photographes les plus connus du Ghana, même si ce n’est qu’au cours de ce siècle que son travail a été célébré dans des expositions à travers l’Europe et aux États-Unis – après que la commissaire Nana Oforiatta-Ayim ait organisé son premier solo exposition en 2007, tenue aux Black Cultural Archives de Londres.

AGIP avec graphiste, 1974

AGIP avec graphiste, 1974 Crédit: James Barnor

Depuis lors, les photos de Barnor ont été acquises pour le Victoria and Albert Museum et les collections permanentes de la Tate, et l’année dernière, la Fondation Nubuke à Accra a organisé une rétrospective de son travail (la première fois que la fondation a accueilli une rétrospective d’un photographe local). Et les Serpentine Galleries de Londres devaient organiser une rétrospective pour coïncider avec l’anniversaire de Barnor ce mois-ci (en raison des restrictions de Covid-19, cela est maintenant reporté à 2021).

C’est en tant que premier photojournaliste nommé au Daily Graphic, un quotidien d’État ghanéen à Accra, que Barnor a perfectionné son art et développé un œil documentaire. Il a pris des photos des habitants et des événements de la ville – tous les accidents de voiture et les matchs de football aux habitants du marché.

«Je prenais simplement mon appareil photo et mon vélo et j’allais au marché», a-t-il déclaré. «J’y passais environ 20 minutes et je revenais dans ma chambre noire, avec des photos racontant toutes des histoires différentes. J’ai souvent fait ça. Vous capturez la femme du marché telle qu’elle est réellement. Cela demande de l’art, de la patience et technique pour photographier les gens dans ce cadre. “

Sans titre # 4, vendeuse Sick-Hagemeyer, Accra, 1971

Sans titre # 4, vendeuse Sick-Hagemeyer, Accra, 1971 Crédit: James Barnor / avec la permission de la October Gallery

Parallèlement à son photojournalisme, Barnor a pris des portraits de résidents locaux dans son propre studio de fortune, qu’il a baptisé Ever Young, dans le quartier Jamestown d’Accra, principalement entre 1949 et 1959. Bien qu’il s’agisse principalement d’une proposition commerciale, prenant des commandes de portraits et passeport payés tirs à la tête, il développe un échange naturel avec nombre de ses sujets.

Le studio de Barnor était comme un «centre communautaire», se souvient-il, et il faisait que «les gens se sentaient chez eux», en leur parlant et en apprenant à les connaître. “Les jeunes hommes venaient pour discuter et se faire photographier”, a-t-il dit. “La plupart des gens avaient déjà confiance en moi. Tout le monde me connaissait au Ghana en tant que photographe à succès – ils savaient qu’ils seraient satisfaits.”

Barnor dit qu’il pense que les photographies qu’il a prises pendant cette période ont montré une vue différente et élégante de son pays d’origine – une vision qui démentait les hypothèses. «Quand j’ai eu mon studio au Ghana, les gens pensaient que nous (les Ghanéens) ne nous déguisions pas», a-t-il déclaré. “Mais toutes mes gardiennes, mes amis, étaient soucieuses de la mode – les femmes demandaient souvent des photos en pied avec des chaussures, un sac à main et leurs accessoires.”

En 1959, Barnor a déménagé au Royaume-Uni après avoir reçu une bourse pour étudier au Medway College of Art à Rochester, Kent. Après avoir obtenu son diplôme en 1961, il a déménagé dans le sud de Londres, se délectant des «couleurs, publicités, uniformes et musique» de la capitale.

Mais tout n’a pas été facile. “Si vous vouliez une chambre ou quelque chose comme ça et que vous étiez noir (les gens diraient) ‘Oh – c’est parti'”, a déclaré Barnor. «C’était comme ça. J’ai eu de la chance – je m’appelle Lucky Jim. Avant de quitter le Ghana, je me suis lié d’amitié avec quelqu’un qui travaillait au Colonial Office (un département gouvernemental qui supervisait l’administration des territoires britanniques). Il m’a aidé trouver un logement, me présenter un Jamaïcain à Peckham. “

Une fois à Londres, Barnor a principalement produit des travaux pour le journal anti-apartheid Drum magazine, pour lequel il avait déjà travaillé à la réalisation d’histoires de mode alors qu’il vivait encore au Ghana. À l’époque, se souvient Barnor, le magazine se distinguait par la présence de modèles noirs dans ses pages et sur ses couvertures.

“Il n’y avait pas de magazines ou de journaux montrant des modèles noirs – Drum a commencé”, dit-il. “Chaque fois que j’ai vu une couverture de Drum à Londres, côte à côte avec des magazines internationaux, je me sentais vraiment satisfait. Je savais que j’enregistrais quelque chose. Je savais que je devais m’occuper de mes négatifs.”

Dans le cadre de son travail avec Drum, Barnor a capturé le premier diffuseur noir de la BBC, Mike Eghan, sur les marches de la célèbre statue d’Eros à Piccadilly Circus, au centre de Londres. Une autre photo montre Erlin Ibreck, 19 ans, une fille de couverture repérée dans la rue – qu’il a rencontrée en attendant un bus – nourrissant des pigeons à Trafalgar Square.

Erlin Ibreck à Trafalgar Square, 1966

Erlin Ibreck à Trafalgar Square, 1966 Crédit: James Barnor / avec la permission de la October Gallery

Comme son époque à capturer le style individuel dans son portrait en studio à Accra, au Royaume-Uni, Barnor a amassé une grande archive de photos de rue, racontant comment les Noirs s’habillaient dans des modes occidentales lumineuses distinctives de l’époque. Mais contrairement à ses photos monochromes des premiers jours, il travaillait désormais en couleur, une transition qui a contribué à définir son style de signature. «Mon apprentissage, et tout, concerne la façon dont le corps noir apparaît en couleur», a-t-il déclaré. “Avec toutes ces jolies robes colorées.”

Drum Cover Girl Marie Hallowi à la gare de Charing Cross, Londres, 1966

Drum Cover Girl Marie Hallowi à la gare de Charing Cross, Londres, 1966 Crédit: James Barnor / avec la permission de la October Gallery

En plus de son travail d’édition de mode rémunéré dans les années 1960, Barnor a pris des photos de ses amis et recherché des sujets dans les communautés ghanéennes et africaines du sud de Londres. Les archives qui en résultent – couvrant environ dix ans de 1959 à 1969 – sont une mine d’or de reportages de style urbain, de tournages éditoriaux et de portraits de la diaspora africaine au Royaume-Uni.

Et bien que les paysages autonomes n’intéressaient pas Barnor, il aimait choisir des lieux et des arrière-plans qui parlaient du temps et du lieu.

“J’aime les points de vue ou les endroits qui se connectent à l’endroit où vous êtes”, a déclaré Barnor. “Un arrière-plan isolé, à moins que cela n’aide d’une manière artistique, n’est pas si bon. J’ai une photo de deux amis, je les ai posés devant un kiosque téléphonique. Quand vous voyez l’image, vous savez: c’est Londres.”

Un jeune James Barnor

Un jeune James Barnor Crédit: James Barnor

Barnor est finalement retourné au Ghana, en 1969, et y a passé plus de deux décennies avant de retourner à Londres, où il réside maintenant. Pendant ce temps, il a ouvert le premier laboratoire de traitement des couleurs du pays, dans l’espoir de partager ses connaissances et son expérience. “Vous voulez élever les gens, vous voulez les conseiller de toutes les manières possibles,”

Mais les compétences, dit-il, ne sont pas la seule chose qui compte, et pour les photographes en herbe, le conseil de Barnor est simple: racontez une histoire qui compte pour vous. “Vous pouvez rechercher sur Google tous les éléments techniques. Ce sont les idées que vous avez qui sont importantes. Le développement de la communauté, l’auto-implication. Allez apprendre, soyez bien informé et prenez l’appareil photo. L’histoire est l’image.”


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