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La construction du barrage des Trois Gorges en Chine en valait-elle la peine?

Le barrage des Trois Gorges est le plus grand projet hydroélectrique jamais construit.

Lorsque la construction a commencé en 1994, elle a été conçue non seulement pour produire de l’électricité pour propulser la croissance économique vertigineuse de la Chine, mais aussi pour apprivoiser le plus long fleuve de Chine, protéger des millions de personnes contre les inondations mortelles et, en tant que symbole de prouesse technologique, devenir un point brûlant de fierté nationale.

Mais cela n’a pas tout à fait fonctionné de cette façon.

Pour commencer, tout le projet Coût 200 milliards de yuans (28,6 milliards de dollars), ont pris près de deux décennies à construire et ont nécessité le déracinement de plus d’un million les gens le long du fleuve Yangtze. Et tandis que le gouvernement promis le barrage serait être en mesure de protéger les communautés autour de son aval immédiat contre une inondation «une fois par siècle», son efficacité a souvent été interrogé.
Ces doutes ont refait surface récemment, alors que le bassin du Yangtsé voyait sa précipitations moyennes les plus fortes en près de 60 ans depuis juin, provoquant le débordement du fleuve et de ses nombreux affluents.
Plus de 158 personnes sont morts ou portés disparus, 3,67 millions d’habitants ont été déplacés et 54,8 millions de personnes ont été touchées, causant des pertes économiques dévastatrices de 144 milliards de yuans (20,5 milliards de dollars).
Malgré les ravages, les autorités chinoises affirment que le barrage des Trois Gorges a réussi à jouer un “rôle crucial“en interceptant les eaux de crue. L’opérateur du barrage, China Three Gorges Corporation, a déclaré à l’agence de presse officielle chinoise Xinhua que le barrage a intercepté 18,2 milliards de mètres cubes d’eau de crue potentielle. Un fonctionnaire du ministère des ressources en eau Raconté Selon le journal d’État China Youth Daily, le barrage “a effectivement réduit la vitesse et l’étendue des élévations du niveau de l’eau” sur les tronçons moyen et inférieur du Yangtsé.
Mais avec plusieurs stations de jaugeage surveillant le débit des rivières dans le bassin du Yangtsé niveaux d’eau record cet été, certains géologues affirment que le rôle limité du barrage des Trois Gorges dans le contrôle des crues a été mis à nu.

‘Une tasse de thé pour un grand bain d’eau’

Le barrage des Trois Gorges est une structure impressionnante.

Premièrement, c’est l’une des rares structures artificielles sur Terre qui soit visible à l’œil nu depuis l’espace, selon NASA. Achevé en 2006, le corps du barrage est immense. Il mesure 181 mètres (607 pieds) de haut et s’étend sur 2335 mètres (1,45 miles) à travers le Yangtsé juste avant que la vallée profonde et étroite ne cède la place aux plaines.
Ensuite, il y a sa centrale hydroélectrique d’accompagnement, qui a été achevée en 2012 et a une capacité de production de 22 500 mégawatts, ou plus de trois fois la capacité du barrage de Grand Coulee, le plus grand des États-Unis.
Mais selon le gouvernement chinois de 1992 proposition, les principale raison de construire le barrage n’était pas la production d’électricité, mais pour éviter les inondations.

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Les travailleurs brandissent un plan d’aménagement du projet du barrage des Trois Gorges près du fleuve Yangtze dans la province du Hubei en septembre 1995. Parcourez la galerie pour voir des images du barrage des Trois Gorges, à travers les années. Crédit: Chip HIRES / Gamma-Rapho / Getty Images

Voici comment cela fonctionne: l’énorme barrage est situé sur une section en amont du Yangtsé et aide à prévenir les inondations en aval en piégeant l’eau de pluie dans un immense réservoir, puis en contrôlant la libération de cette eau à travers ses vannes. Le réservoir de 660 kilomètres (410 miles) serpente en amont à travers les vallées étroites des Trois Gorges – une série de canyons escarpés connus pour leur beauté imposante et leurs courants jadis perfides – jusqu’à Chongqing, une municipalité tentaculaire de 30,5 millions d’habitants dans l’ouest de la Chine.

Pendant la saison sèche, d’octobre à mai, le niveau d’eau du réservoir est maintenu à un maximum de 175 mètres (574 pieds) pour optimiser la production d’électricité à la centrale hydroélectrique attenante. Avant l’arrivée des pluies d’été en juin, il est progressivement abaissé à 145 mètres (475 pieds) pour faire place aux eaux de crue entrantes.

L’abaissement des niveaux d’eau crée 22 milliards de mètres cubes d’espace de stockage – suffisamment pour contenir près de 9 millions de piscines olympiques. Mais ce n’est rien comparé au volume d’eau de crue qui peut s’écouler dans le barrage pendant les mauvaises années, a déclaré Fan Xiao, géologue chinois et critique de longue date du barrage.

Selon les calculs de Fan, au cours d’une “inondation une fois par siècle”, plus de 244 milliards de mètres cubes d’eau – soit environ deux fois le volume de la mer Morte – peuvent traverser les Trois Gorges en deux mois.

La capacité de stockage du réservoir du barrage ne peut gérer qu’environ 9% de cette quantité, a-t-il ajouté.

«C’est comme utiliser une petite tasse pour faire face à une grande cuve d’eau. En termes de contrôle des crues, le coût du barrage a certainement dépassé le gain».

En outre, le barrage ne peut retenir l’eau que si longtemps, car il doit faire de la place pour de nouvelles pluies – et pendant la saison des crues, des averses torrentielles peuvent se succéder rapidement.

Le mois dernier, trois vagues de crue ont déjà frappé les Trois Gorges. Le barrage a ouvert ses vannes à plusieurs reprises depuis fin juin pour libérer l’eau de son réservoir, attirant les critiques sur les médias sociaux chinois selon lesquelles cela a exacerbé les inondations en aval.

La société gérant le barrage a nié cela, déclarant au tabloïd d’État le Global Times qu’il avait aidé à retarder et décaler les eaux de crue vers l’aval.

Mais le lac Poyang, dans la province du Jiangxi, a encore atteint son plus haut niveau de l’histoire – dépassant le record précédent établi par les inondations catastrophiques de 1998, qui ont tué plus de 3 000 personnes. D’autres endroits en aval également a battu des records historiques.

Cette photo aérienne, prise le 15 juillet 2020, montre une zone inondée près du lac Poyang en raison de pluies torrentielles dans le comté de Poyang, ville de Shangrao dans la province centrale du Jiangxi en Chine.

Cette photo aérienne, prise le 15 juillet 2020, montre une zone inondée près du lac Poyang en raison de pluies torrentielles dans le comté de Poyang, ville de Shangrao dans la province centrale du Jiangxi en Chine. Crédit: STR / AFP / AFP via Getty Images

David Shankman, professeur émérite de géographie à l’Université de l’Alabama, qui a étudié les inondations sur le Yangtsé moyen, a déclaré les niveaux d’eau record ont montré que le barrage des Trois Gorges ne pouvait pas empêcher de graves inondations. «C’est une déclaration factuelle», a-t-il dit. “Ce barrage est pleinement opérationnel depuis de nombreuses années maintenant, et nous avons maintenant le niveau d’eau le plus élevé jamais enregistré.”

Études Des chercheurs chinois et étrangers au fil des ans, a ajouté Shankman, ont découvert que le réservoir du barrage est trop petit pour réduire considérablement le débit en aval lors de graves inondations, bien qu’il contribue à atténuer les inondations pendant les années normales.

Miroslav Marence, professeur agrégé de stockage et d’hydroélectricité à l’Institut IHE de Delft pour l’éducation relative à l’eau, a déclaré que le problème n’était pas la conception du barrage, mais l’espoir que le barrage puisse résoudre tous les problèmes d’inondations sur le Yangtsé, le troisième plus grand rivière en volume dans le monde. «Il est impossible de le faire uniquement avec un barrage», a-t-il déclaré.

Par exemple, si le barrage des Trois Gorges peut réduire dans une certaine mesure l’intensité des inondations provenant de l’amont, il ne pourra pas empêcher les inondations causées par des pluies intenses sur les cours moyen et inférieur du Yangtsé ou les affluents de son bassin. entièrement, at-il ajouté.

Et cela fait partie du problème: une grande partie des inondations dans le centre et le sud de la Chine cet été, par exemple, causée par les pluies tombées en aval et n’a jamais traversé le barrage.

Le rêve de tout dirigeant chinois

Les Chinois manipulent depuis des millénaires les cours d’eau pour le contrôle des crues, l’irrigation et la navigation. Pour les dirigeants impériaux chinois, la capacité de maîtriser les rivières a non seulement sauvé des vies et apporté la prospérité, mais a également donné une légitimité à leur règne, car les catastrophes naturelles étaient considérées comme un signe que l’empereur avait perdu le mandat du ciel, par lequel il gouvernait.

Cette ambition de maîtrise des ressources en eau n’a fait que croître dans les temps modernes, avec les prouesses de la technologie.

Tous les dirigeants chinois depuis Sun Yat-sen, le père fondateur de la Chine moderne, rêvaient de construire un énorme barrage sur le Yangtsé, qui a fait des ravages à plusieurs reprises sur ses rives pendant la saison des inondations.

Dans un plan industriel qu’il a présenté pour la République de Chine en 1919, Sun a envisagé de barrer les Trois Gorges pour améliorer la navigation et fournir de l’énergie hydroélectrique à tout le pays.

Le leader révolutionnaire n’a pas vécu pour voir ce rêve se réaliser. Son successeur Chiang Kai-shek a poursuivi la tâche dans les années 1940, invitant le célèbre ingénieur américain John L. Savage – surtout connu pour ses travaux sur le barrage Hoover – à arpenter les vallées et à élaborer un plan pour le barrage des Trois Gorges. . Chiang a même envoyé des dizaines d’ingénieurs chinois aux États-Unis pour une formation, mais le projet a été abandonné pendant la guerre civile chinoise.

Les visages des dirigeants chinois Mao Zedong, Deng Xiaoping et Jiang Zemin apparaissent sur une grande fresque du barrage des Trois Gorges à Wuhan.

Les visages des dirigeants chinois Mao Zedong, Deng Xiaoping et Jiang Zemin apparaissent sur une grande fresque du barrage des Trois Gorges à Wuhan. Crédit: Jacques Langevin / Sygma / Getty Images

Après que le Parti communiste chinois ait pris le pouvoir, le président Mao Zedong a approuvé le projet, écrivant dans un poème sur “des murs de pierre” et “un lac lisse s’élevant dans les gorges étroites”. Mais ses plans étaient perturbé par la tourmente du grand bond en avant et de la révolution culturelle.

Lorsque son successeur Deng Xiaoping a à nouveau évoqué l’idée à la fin des années 1970, elle a été vivement opposée par certains hydrologues, intellectuels et écologistes de premier plan, qui ont souligné ses coûts humains et environnementaux, de la délocalisation massive des résidents aux menaces de risques géologiques, environnementaux. dommages et pertes de sites archéologiques.

Il a été fortement débattu tout au long de la décennie suivante, qui a été l’époque la plus détendue politiquement et la plus libérale de l’histoire du régime communiste chinois. Mais après le massacre de la place Tiananmen en 1989, la dissidence ouverte a été étouffée et l’atmosphère politique est devenue oppressante. Quatre mois après le massacre, les autorités ont interdit Yangtze! Yangtze!“- un livre très critique du projet – et emprisonné son auteur, Dai Qing, journaliste et l’un des premiers écologistes chinois.
Confiant qu’il pouvait maintenant faire adopter le plan, le gouvernement a soumis le barrage au vote devant la législature du pays, l’Assemblée populaire nationale (NPC), en 1992. Le barrage a été approuvé, mais environ un tiers des délégués ont refusé d’approuver le plan – un taux d’approbation étonnamment bas pour le parlement chinois généralement conforme.
Le Premier ministre chinois Li Peng (à gauche) à l'Assemblée populaire nationale le 21 mars 1992 à Beijing, Chine.

Le Premier ministre chinois Li Peng (à gauche) à l’Assemblée populaire nationale le 21 mars 1992 à Beijing, Chine. Crédit: Mike Fiala / AFP / Getty Images

Certains délégués ont dit qu’ils étaient aveugles lorsque le barrage des Trois Gorges est apparu soudainement à l’ordre du jour de l’APN, sans préavis ni discussion sur le projet, selon une édition de 1994 de “Yangtze! Yangtze!”

Yang Xinren, un délégué de la province de Jilin, dans le nord-est de la Chine, était cité par le livre comme disant: “La majorité des délégués ne sont pas pleinement informés des aspects techniques du projet. Donc, peu importe comment nous votons, nous votons dans l’aveuglement.”

Pourquoi le barrage est-il si controversé?

L’un des aspects les plus controversés du mégaprojet était son coût énorme pour les villageois qui avaient vécu pendant des siècles sur les rives du fleuve. Pour faire place à l’immense réservoir du barrage, environ 1,4 million de personnes ont été déracinés, leurs maisons ancestrales démolies, les communautés dispersées et les terres agricoles inondées.
Déplacement de la construction du barrage des Trois Gorges plus de gens que les trois plus grands barrages chinois avant de se combiner. Le réservoir submergé deux villes, 114 villes et 1 680 villages le long des berges du fleuve.
Les habitants de Fengjie, dans le sud-ouest de la Chine, Chongqing, assistent à la démolition de bâtiments dans leur ville le 4 novembre 2002, pour faire place au réservoir du barrage des Trois Gorges.

Les habitants de Fengjie, dans le sud-ouest de la Chine, Chongqing, assistent à la démolition de bâtiments dans leur ville le 4 novembre 2002, pour faire place au réservoir du barrage des Trois Gorges. Crédit: AFP / Getty Images

Les résidents déplacés ont se plaindre de une compensation inadéquate et un manque de terres agricoles et d’emplois après la délocalisation. Beaucoup ont accusé les gouvernements locaux de détourner des fonds de réinstallation et d’utiliser une force excessive pour réprimer les manifestations. En 2013, le gouvernement chinois reconnu que certains des fonds ont été détournés ou mal utilisés.
Beaucoup ont également été confrontés à une réduction de leur salaire vital. Selon Chen Guojie, chercheur à l’Académie chinoise des sciences soutenue par le gouvernement, les revenus des familles de migrants baissé de 20% après avoir déménagé, car ils ont été forcés d’abandonner leurs terres fertiles au bord de la rivière pour cultiver sur les pentes raides et instables.
Le barrage a également eu un impact géologique sérieux. Des responsables et des experts chinois ont admis lors d’un forum en 2007 que le barrage des Trois Gorges avait causé une série de maux écologiques, y compris des glissements de terrain plus fréquents, l’agence de presse officielle chinoise Xinhua signalé à l’époque.

“L’énorme poids de l’eau derrière le barrage des Trois Gorges avait commencé à éroder les berges du Yangtsé dans de nombreux endroits, ce qui, combiné aux fréquentes fluctuations des niveaux d’eau, avait déclenché une série de glissements de terrain”, indique le rapport de Xinhua, citant des responsables et des experts. à une réunion.

L’eau du réservoir sature et érode la base des falaises, et la fluctuation des niveaux d’eau modifie le poids du réservoir et la pression sur les pentes, déstabilisant le rivage, les géologues disent.
L'eau jaillit pour la première fois à travers le barrage des Trois Gorges le 11 juin 2003.

L’eau jaillit pour la première fois à travers le barrage des Trois Gorges le 11 juin 2003. Crédit: AFP / Getty Images

La première catastrophe est survenue en 2003, peu de temps après que le réservoir a commencé à se remplir pour la première fois. Lorsque l’eau a atteint 135 mètres (115 pieds), des glissements de terrain ont commencé à se produire. Quelques semaines plus tard, sur un affluent des Trois Gorges, un gros morceau de montagne séparer et s’est glissé dans la rivière, tuant 24 personnes, détruisant 346 maisons et chavirant plus de 20 bateaux.

Le barrage, qui se trouve près de deux lignes de faille majeures, a également été blâmé pour une vague de tremblements de terre dans la région. Les scientifiques affirment que le poids du grand réservoir et la perméation de l’eau dans les roches en dessous peuvent déclencher des tremblements de terre dans des régions déjà soumises à un stress tectonique considérable.

Selon un étude de l’administration chinoise des tremblements de terre, dans les six années qui ont suivi le remplissage du réservoir en juin 2003, 3 429 tremblements de terre ont été enregistrés le long du réservoir; seuls 94 tremblements de terre ont été enregistrés entre janvier 2000 et mai 2003.
Une autre préoccupation majeure est le blocage des sédiments. En coupant le débit du fleuve Yangtze, le barrage a retenu d’énormes quantités de limon, ce qui non seulement amortit sa capacité de contrôle des crues en remplissant le réservoir, mais provoque également érosion importante en aval.
Et enfin, la découverte de 80 grandes fissures sur la face bétonnée du barrage des Trois Gorges, juste quelques jours après que le réservoir a été rempli pour la première fois en 2003, n’a pas contribué à atténuer les inquiétudes concernant la sécurité du barrage. Les responsables ont déclaré à l’époque que les fissures ne constituaient pas une menace pour le barrage, mais pourraient provoquer des fuites si elles n’étaient pas réparées, selon Xinhua.
Pour ceux qui se sont souvenus du effondrer de 62 barrages dans le Henan en 1975, au milieu de fortes averses lors d’un typhon, il était peu confortable. Cet événement a tué plus de 26000 personnes selon le décompte officiel – bien que d’autres estimations étaient plusieurs fois plus élevés.
Cette année, alors que les inondations se sont aggravées, des rumeurs sur la déformation du barrage des Trois Gorges ont refait surface, dessinant réfutation féroce des médias d’État.

Mais en 2011, le gouvernement chinois a admis que le barrage des Trois Gorges avait créé une série de problèmes majeurs.

“Alors que le projet des Trois Gorges offre d’énormes avantages globaux, il y a des problèmes urgents qui doivent être résolus, tels que la stabilisation et l’amélioration des conditions de vie des personnes relocalisées, la protection de l’environnement et la prévention des catastrophes géologiques”, a déclaré le cabinet chinois, le Conseil d’État. dans un déclaration.

Changer les attitudes

Un mois avant le début du barrage des Trois Gorges à la fin de 1994, Daniel P. Beard, le commissaire du US Bureau of Reclamation, déclaré «l’ère de la construction de barrages aux États-Unis» sera terminée, lors d’une conférence internationale. Les États-Unis trouveraient d’autres moyens de résoudre les problèmes d’eau.

Les coûts de ces projets ont dépassé les estimations initiales et de nombreux avantages n’ont jamais été réalisés, a déclaré Beard.

De l'eau est libérée du barrage des Trois Gorges pour soulager la pression des inondations à Yichang, dans la province du Hubei en Chine centrale, le 19 juillet 2020.

De l’eau est libérée du barrage des Trois Gorges pour soulager la pression des inondations à Yichang, dans la province du Hubei en Chine centrale, le 19 juillet 2020. Crédit: STR / AFP / Getty Images

Shankman, le géologue de l’Université de l’Alabama, a déclaré que de nombreux barrages de la côte nord-ouest des États-Unis avaient en fait été supprimés car ils bloquaient la migration des poissons de l’océan vers les rivières, entraînant une baisse de leurs populations. Dans le sud-est du pays, les barrages en amont dans les montagnes ont créé des problèmes environnementaux, entraînant l’extinction des espèces de poissons, provoquant la pollution de l’eau et la récession des côtes en raison du blocage des sédiments.

Marence, l’expert des barrages aux Pays-Bas, a déclaré qu’après l’essor de la construction de barrages des années 1950 aux années 1980, davantage de pays et d’organisations ont commencé à prendre conscience de leurs impacts environnementaux.

Mais la Chine a continué. Par 2019, la Chine avait 23 841 grands barrages, représentant 41% du total mondial, Fan affirmant que la plupart d’entre eux ont été construits après 2000. Les États-Unis étaient en deuxième position sur la liste, avec 9 263 grands barrages, selon la Commission internationale des grands barrages. L’organisation définit un «grand barrage» comme un barrage d’une hauteur de 15 mètres (49 pieds) ou plus, ou un barrage entre 5 mètres et 15 mètres pouvant contenir plus de 3 millions de mètres cubes dans son réservoir.

Mais les barrages dotés d’installations hydroélectriques “produisent beaucoup d’énergie bon marché et renouvelable”, a déclaré Matthijs Kok, professeur en génie hydraulique à l’Université de technologie de Delft.

“Cependant, ils ont un prix environnemental, et si nous voulons construire de nouveaux barrages, nous devons examiner attentivement les dommages environnementaux. Nous devons trouver un compromis”, a-t-il déclaré.

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Voici quelques-uns des plus grands barrages hydroélectriques du monde, classés en fonction de la capacité de production installée de leurs centrales électriques.
Le barrage des Trois Gorges en Chine.
Capacité de production installée: 22 500 mégawatts. Crédit:
Wang Gang / Xinhua / Getty images

Certains géologues disent qu’au lieu de compter sur les barrages pour arrêter les inondations, nous devrions donner de l’espace aux rivières et leur permettre de s’étendre pendant la saison des crues.

“Les grandes rivières alluviales inondent naturellement pendant la saison des pluies. Les eaux de crue ne sont pas un problème, c’est simplement ce que font les rivières. Le problème est quand beaucoup de gens vivent dans les zones sujettes aux inondations”, a déclaré Shankman.

Le long des cours moyen et inférieur du Yangtsé se trouvent certaines des zones les plus densément peuplées de Chine. Pendant des siècles, les gens ont construit des digues pour protéger leurs communautés et leurs terres agricoles des inondations. Mais ces mesures sont également imparfaites.

La crise climatique devant entraîner des inondations plus lourdes et plus fréquentes, certains experts affirment que la Chine sera obligée de trouver de nouvelles solutions pour les générations futures.

Graphiques de Jason Kwok de CNN.


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