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L’armée de l’air japonaise fait face à un fardeau “ implacable ”, imposé par la Chine

Plus de deux fois par jour, les pilotes de chasse japonais entendent une sirène retentir, bondir de leurs sièges prêts à l’emploi, courir vers leurs jets et crier en altitude, prêts à intercepter un incursion potentiellement non identifiée dans l’espace aérien japonais.

C’est arrivé 947 fois à la Force d’autodéfense aérienne japonaise (JASDF) au cours du dernier exercice financier se terminant en mars. Le coupable dans la plupart de ces cas, des avions de combat de l’armée de l’air de l’Armée populaire de libération de la Chine (PLAAF).

Et Shirota dit que le nombre d’incursions potentielles augmente.

“Le nombre de bousculades contre les violations de l’espace aérien a augmenté rapidement au cours de la dernière décennie – en particulier dans la zone aérienne du sud-ouest”, a déclaré Shirota dans une interview exclusive avec CNN. “Environ 70% des brouillages effectués chaque année par le SDF japonais sont menés dans ce domaine.”

Cette zone sud-ouest comprend les îles Senkaku – connu sous le nom d’îles Diaoyu en Chine – un groupe d’îles rocheuses et inhabitées sous administration japonaise mais revendiqué par la Chine comme son territoire.
Il comprend également Okinawa, qui abrite la base aérienne de Kadena de l’armée de l’air des États-Unis, qui se présente comme la «clé de voûte du Pacifique» et est une installation américaine clé pour les vols au-dessus les eaux contestées de la mer de Chine méridionale.

Le ministère japonais de la Défense a publié en mars une carte montrant les itinéraires de vol des avions chinois et russes que les pilotes de chasse japonais ont intercepté. Les itinéraires de vol chinois sont indiqués en rouge. Leur densité fait que la mer de Chine orientale, la partie de l’océan Pacifique entre la Chine et les îles du sud du Japon, ressemble à une mer rouge.

Les vols chinois ne violent pas le droit international. Sur les 675 fois où les chasseurs japonais ont brouillé après les avions chinois au cours du dernier exercice, pas une seule fois l’avion chinois n’a volé dans la limite territoriale internationalement reconnue de 12 milles, selon le ministère japonais de la Défense.

Et même alors, la Chine affirme que la présence de ses forces au sein de la chaîne des îles Senkakus / Diaoyu relève de ses droits souverains.

“L’île de Diaoyu et les îles affiliées sont le territoire inhérent de la Chine, la Chine est résolue à sauvegarder notre souveraineté territoriale”, a déclaré en juin Zhao Lijian, porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères.

“Le vol normal des avions militaires chinois est conforme au droit international et à la pratique internationale et ne constitue une menace pour aucun pays”, a déclaré mercredi le ministère chinois des Affaires étrangères dans une réponse télécopiée à CNN.

Pourtant, le Japon affirme que les avions chinois font souvent intrusion dans sa zone d’identification de la défense aérienne (ADIZ), dont la taille peut varier en fonction de l’emplacement.

La Federal Aviation Administration des États-Unis définit une ADIZ comme «une zone désignée de l’espace aérien au-dessus de la terre ou de l’eau dans laquelle un pays exige l’identification immédiate et positive, la localisation et le contrôle du trafic aérien des aéronefs dans l’intérêt de la sécurité nationale du pays».

Shirota, le commandant de la JASDF 204e Escadron de chasse tactique à la base aérienne de Naha à Okinawa, âgé de 40 ans, a ses pilotes en alerte 24 heures sur 24, 365 jours par an, pour faire exactement cela.

«L’Air Self Defense Force est la seule et unique entité capable de protéger le territoire et l’espace aérien du Japon», dit-il.

Et bien qu’il n’y ait eu aucun incident de tir avec les avions chinois, c’est toujours un travail tendu, dit Shirota.

«Nous attendons constamment au sol sous tension», explique le pilote japonais. “La même chose a été dite pendant que nous sommes dans le ciel. Nous gardons la motivation élevée tout le temps.

“Parce que nous ne savons jamais à quoi nous ferons face une fois que nous monterons dans le ciel. Nous pourrions les voir (des avions chinois) partir, ou nous pourrions nous affronter”, dit-il.

Bombardier chinois H-6 photographié par des combattants japonais le 28 juin 2020.

L’état de préparation des pilotes japonais est remarquable si l’on considère leur fardeau. Aucune force aérienne occidentale ne se rapproche du Japon dans le nombre de fois où ses avions de combat se heurtent à des avions potentiellement hostiles.

Les forces aériennes des 27 membres européens de l’Organisation du Traité de l’Atlantique Nord (OTAN) ont effectué ensemble moins de la moitié des interceptions l’an dernier que le Japon.

“Je peux vous dire qu’au cours de la période de 12 mois de 2019, les avions de l’OTAN ont pris leur envol environ 430 fois pour intercepter ou identifier visuellement des aéronefs non identifiés qui volaient dans, à proximité ou en direction de l’espace aérien de l’OTAN”, a déclaré le lieutenant-colonel Michael Wawrzyniak , a déclaré à CNN le responsable des affaires publiques du Commandement aérien allié en Allemagne.

De l’autre côté de l’Atlantique, les chasseurs américains et canadiens sous le commandement du NORAD, le Commandement de la défense aérospatiale de l’Amérique du Nord, n’en ont en moyenne que sept intercepte un an d’avions russes depuis 2007, a déclaré le capitaine Cameron Hillier, porte-parole du NORAD et du Commandement nordique américain au Colorado. Certaines années, les avions de combat américains et canadiens n’ont pas du tout eu à se démener.

Le Japon n’a pas connu un tel répit. En utilisant la même période de 2007 que le NORAD, même dans son année la plus lente, 2009, le Japon a brouillé ses avions de combat plus de 200 fois.

Les avions de combat F-15 de la Force aérienne d'autodéfense japonaise volent lors d'un examen après la cérémonie de remise des diplômes de l'Académie de défense nationale le 22 mars 2020 à Yokosuka, Japon.

L’analyste Peter Layton, ancien pilote de la Royal Australian Air Force maintenant au Griffith Asia Institute, estime que la pression que la Chine exerce sur le Japon par voie aérienne fait partie d’un plan plus large.

“Je pense que la Chine veut maintenir la JASDF déséquilibrée et réactive, épuiser ses avions et son équipage, s’entraîner et maintenir la pression quotidiennement sur les propriétaires des îles contestées”, a déclaré Layton à CNN.

Dans un commentaire l’année dernière écrit pour The Interpreter blog de l’Institut australien Lowy, Layton a détaillé à quel point les vols chinois étirent le JASDF et comment la Chine dispose des ressources nécessaires pour pousser le Japon à des limites qu’elle ne pourrait peut-être pas atteindre.

«La flotte de la JASDF, composée d’environ 215 avions F-15J, supporte le plus de tâches difficiles», a-t-il écrit.

«Depuis 2016, les JASDF ont souvent lancé quatre avions pour chaque brouillage.

«Ces bousculades quotidiens épuisent progressivement la flotte de F-15J. Le problème est que la Chine a environ six fois plus de chasseurs que le JASDF, et pourrait encore intensifier les intrusions chaque fois qu’elle le jugera approprié. La durée de vie en service du F-15J japonais La flotte est désormais presque une décision qui appartient à la Chine », a déclaré Layton.

Layton a déclaré à CNN que Tokyo ne pouvait pas reculer, cependant.

“Les Japonais estiment qu’ils doivent réagir à chaque fois, car le contraire pourrait être interprété comme étant moins attaché à la propriété territoriale”, a-t-il déclaré.

Et le Japon intensifie ses réponses aux éventuelles menaces chinoises.

Un responsable du ministère de la Défense a déclaré que les combattants japonais se bousculaient maintenant dès que les avions chinois décollaient de leurs bases continentales à portée des Senkakus. Ils avaient auparavant attendu que les avions chinois se dirigent vers l’espace aérien japonais.

Le Y-9 chinois photographié par des combattants japonais le 27 décembre 2019.

Dans son livre blanc sur la défense 2020 publié ce mois-ci, Tokyo a noté la pression exercée par Pékin autour des Senkakus.

“La Chine a poursuivi sans relâche ses tentatives unilatérales pour changer le statu quo par la coercition dans la zone maritime autour des îles Senkaku, ce qui a suscité de graves inquiétudes”, a-t-il déclaré.

“La marine et l’armée de l’air chinoises ont ces dernières années élargi et intensifié leurs activités dans les zones maritimes et l’espace aérien du Japon, et il existe des cas impliquant une escalade unilatérale des activités”, indique le Livre blanc.

Un croquis du chasseur furtif F-3 prévu au Japon.
Le document note ce que fait le Japon pour relever le défi, avec de nouveaux avions de combat, comme le furtif F-3, dans les étapes de planification. Le Japon a également commencé à recevoir des chasseurs furtifs F-35 conçus par les États-Unis, considérés comme aussi bons ou meilleurs que tout ce que la Chine peut offrir pour le moment.

Mais le F-3 est à des années de la chaîne de montage et les F-35 ne seront pas disponibles dans le genre de chiffres qui peuvent réduire considérablement l’avantage de la Chine.

Le fardeau retombera donc sur Shirota et ses compagnons aviateurs.

“Le Japon est entouré par la mer. Donc l’invasion vient de l’océan ou du ciel. Si l’invasion vient des airs, tout se passera très vite”, dit-il.

«Sécuriser la défense aérienne est directement liée à la protection du Japon, de la vie et des biens du peuple japonais», déclare Shirota. “Je remplis mon devoir de tout cœur en tant qu’officier de la Force d’autodéfense aérienne avec une forte volonté de protéger le Japon.”


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