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Svalbard, Norvège: une femme, quatre hommes et des semaines dans la glace arctique

(CNN) – L’été avant mes 40 ans – avec ma baisse de fertilité, comme tous ceux qui s’intéressaient à de telles choses ont ressenti le besoin de me le rappeler – j’ai décidé de partir pour la plus grande aventure de ma vie.

Avec quatre hommes à bord d’un petit voilier nommé Barba, nous avons décollé du sud de la Norvège, à destination de l’archipel arctique éloigné du Svalbard lors d’une expédition de quatre mois qui a parcouru plus de 4 500 milles.
Un écrivain de voyage indépendant et plongeur expérimenté qui est aux prises avec le mal de mer, j’ai parcouru le monde principalement sur terre. Je n’avais navigué au large d’une autre chose qu’un bateau de croisière une seule fois, lors d’un voyage d’entraînement aux îles Féroé depuis la Norvège à bord de Barba. Et j’avais peut-être survendu mes talents de cuisinier comme un moyen de me remettre à bord pour cette aventure plus sérieuse (officiellement, j’étais le chef de l’expédition).

La vérité est que je cherchais l’aventure. Et j’étais loin d’être le seul.

L'écrivain Terry Ward, à gauche, avec les membres de l'équipage Jon Grantangen, Andreas B. Heide et Ivan Kutasov.

L’écrivain Terry Ward, à gauche, avec les membres de l’équipage Jon Grantangen, Andreas B. Heide et Ivan Kutasov.

@ terragraphy / Daniel Hug

Notre équipage de cinq personnes était originaire de Norvège, de Russie, des États-Unis et d’Allemagne (j’étais la seule femme et la seule américaine à bord).

Le capitaine était Andreas B. Heide – un marin et biologiste marin expérimenté que j’avais rencontré des années auparavant sur le site Web de Couchsurfing. Il plonge gratuitement avec des orques en hiver norvégien, méprisant les destinations tropicales pour naviguer vers des endroits comme l’Islande et le Groenland à la place.

Daniel Hug, un aventurier de plein air et alpiniste allemand qui avait travaillé comme observateur d’avalanche ainsi que mannequin à temps partiel, était notre caméraman à bord.

Nous avons rencontré Ivan Kutasov, le Russe, grâce à un post Instagram heureux de lui entouré de glace dans un voilier en contreplaqué dans l’Arctique russe. Et Jon Grantangen était un tireur d’élite norvégien aux manières douces qui avait déjà été dans l’Arctique à bord de Barba (et avait déjà parcouru toute la Norvège, juste pour le plaisir).

Nous étions un groupe de personnages qui semblait peut-être plus apte à une émission de télé-réalité qu’une expédition dans l’Arctique dans un endroit avec plus d’ours polaires que de personnes. Et je me demandais comment serait la seule femme à bord.

L'équipage de cinq personnes a vécu à bord de Barba pendant quatre mois, naviguant vers Svalbard et vice-versa.

L’équipage de cinq personnes a vécu à bord de Barba pendant quatre mois, naviguant vers Svalbard et vice-versa.

@ terragraphy / Daniel Hug

Une expédition empreinte d’angoisse et d’aventure

Notre maison flottante, Barba, était le voilier Jeanneau de 37 pieds de Heide en fibre de verre, techniquement mieux adapté pour des sorties de plongée en apnée en Méditerranée que de se frayer un chemin à travers la banquise dans les régions polaires, comme nous le ferions finalement.

Comme le dit le proverbe, cependant, le meilleur bateau est celui que vous avez. Et Heide avait trompé Barba au maximum avec toutes sortes d’équipements de sécurité – y compris un radar, un sonar prospectif pour rechercher de la glace et un canot pour descendre à terre et explorer des endroits plus étroits – alors elle était aussi navigable que possible pour notre voyage vers Svalbard et retour.

À l’intérieur, le bateau avait la taille d’un petit dortoir universitaire, avec trois cabines pour dormir, une cuisine et un salon, où nous nous étendions tous comme des amibes, occupant chaque pouce carré pour lire, manger et parcourir les cartes marines.

Dans le but d’améliorer les relations russo-américaines, il a été décidé que Kutasov et moi nous partagerions la chambre. Et cela a bien fonctionné, car lui et moi avons amassé une collection de bois flotté, de bois de renne, de verre de mer et d’autres détritus de l’Arctique qui n’auraient pas volé à l’intérieur des cabines allemandes et norvégiennes plus ordonnées.

Certains d’entre nous, mais pas tous, avaient des partenaires qui nous attendaient chez nous, et le téléphone satellite était pratique pour rester connecté lorsque nous étions à l’étranger. Mon copain de l’époque, de France, m’avait envoyé avec tout son soutien, ne voulant jamais que je rate une aventure. (Dans le fond de mon esprit, cependant, je savais que nous avions tous les deux besoin d’une pause).

Le capitaine Andreas B. Heide, à droite, avec Jon Grantangen à bord de Barba.

Le capitaine Andreas B. Heide, à droite, avec Jon Grantangen à bord de Barba.

@ terragraphy / Daniel Hug

Cela ne veut pas dire qu’il n’y avait pas d’aventures romantiques hors du bateau dans les ports norvégiens en cours de route, mais jamais entre l’équipage (et ce qui se passe à bord et à bord d’un voilier y reste, comme tout marin le sait).

Nous avons aussi emporté avec nous beaucoup de matériel pour des aventures en plein air, y compris un compresseur pour remplir les bouteilles de plongée sous-marine et des parapentes pour deux membres d’équipage, qui ont déjà survolé un ours polaire chassant des œufs d’oiseaux sur une falaise. .

Les visiteurs du Svalbard doivent voyager avec des fusils lourds à l’extérieur de la colonie principale de Longyearbyen en raison de la présence d’ours polaires. Et bien que nous n’ayons jamais eu à tirer un fusée éclairante ou un vrai pistolet pour effrayer un ours, ils étaient l’outil le plus vital de notre kit pour aller à terre (seuls deux de notre équipage, les Norvégiens, étaient autorisés à tirer).

Pour moi, la raison de se lancer dans un voyage comme celui-ci était assez simple – j’avais l’impression que je n’avais rien à perdre et tout à gagner à un moment de ma vie où j’avais besoin de quelque chose pour me pousser hors de ma zone de confort en voyage écrivain habitué aux voyages de luxe avec peu d’effort requis.

Je voulais revenir à mes vraies racines de voyageur et partir avec un groupe d’hommes – la plupart originaires de pays où les femmes et les hommes sont assez égalitaires – semblait être un bon moyen de le faire.

J’avais moi aussi de l’angoisse personnelle. Il m’a fallu près de 40 ans pour y arriver, mais j’ai finalement atteint le point où je savais que je voulais des enfants. Je ne savais simplement pas si j’étais dans la bonne relation pour les avoir.

Partir avec quatre gars aventureux dans la glace de l’Arctique semblait être un bon moyen de retarder la prise de décisions un peu plus longtemps tout en profitant de la vie au maximum et en voyant ce qui pourrait tomber sur mes genoux.

L'archipel du Svalbard abrite plus de 3 000 ours polaires.

L’archipel du Svalbard abrite plus de 3 000 ours polaires.

@ terragraphy / Daniel Hug

Où les ours sont plus nombreux que les humains

Le Svalbard est un archipel couvert de glaciers situé à environ 600 milles marins au large de la côte nord de la Norvège, considéré comme le dernier véritable désert d’Europe. Il abrite environ 2 600 personnes, dont une multitude de scientifiques et plus de 3 000 ours polaires.

Une fois que nous avons quitté le confort des villages confortables le long du continent norvégien, la traversée de trois jours jusqu’à la pointe sud de Svalbard nous a donné le temps de réfléchir à la nature sauvage qui l’attendait.

Chacun de nous s’est relayé “sous surveillance”, dirigeant le bateau et équipant les voiles pour naviguer pendant des relais de deux heures qui se sont poursuivis 24h / 24. À l’approche du Svalbard, il est devenu clair que la navigation n’avait rien à voir avec ce qu’elle avait été le long du continent.

Les eaux n’étaient pas aussi bien cartographiées sur les cartes, pour commencer, et le risque supplémentaire de heurter la glace flottante était une préoccupation constante dans un bateau en fibre de verre qui pouvait descendre en quelques minutes après une rencontre avec de la glace à vitesse de croisière.

Les hommes ne m’ont pas fait de bébé en tant que seule femme à bord, même si j’ai suspendu ma tête de mal de mer des rails “appelant l’orignal” (c’est norvégien pour avoir perdu votre déjeuner).

Il y avait des moments où le capitaine me laissait avec les voiles battantes sur le pont et un regard paniqué sur mon visage alors qu’il se rendormait avec les autres ci-dessous – mais être jeté dans le grand bain est le meilleur moyen d’apprendre, J’ai réalisé.

Heide et moi étions tous les deux sur le pont un soir brumeux quand nous avons eu une grosse surprise – une baleine qui est apparue de nulle part dans une cour ou deux du côté bâbord du bateau. Cela allait et venait comme une apparition, puisque nous nous promenions dans une mer agitée.

Le soleil ne se couche jamais en été, donc l'équipage avait une lumière du jour constante pour repérer la glace.

Le soleil ne se couche jamais en été, donc l’équipage avait une lumière du jour constante pour repérer la glace.

@ terragraphy / Daniel Hug

Éviter les icebergs dans l’obscurité, au moins, n’était pas quelque chose dont nous devions nous inquiéter – naviguer dans l’Arctique pendant l’été signifie une lumière du jour 24h / 24. Et entre toute l’excitation, les houles nauséabondes et le fait qu’il ne fasse jamais noir, le sommeil était difficile à trouver.

Une fois que nous avons quitté le confort des derniers ports de Svalbard – Longyearbyen, suivis de Ny-Ålesund, une ville de recherche où nous avons fait la fête comme des rock stars avec des scientifiques sur un yacht finlandais, des glaçons de glacier flottant dans notre whisky – nous étions vraiment sur notre propre, le bateau notre système de support flottant.

Pendant 40 jours, il n’y a pas eu d’Internet, sans parler de l’approvisionnement en nourriture et en carburant (nous avions des jerricans de diesel attachés au pont et rempli nos réservoirs d’eau avec de l’eau de fonte des icebergs). J’ai gardé le garde-manger du bateau avec des haricots secs, des pommes de terre, du chou et d’autres aliments pour le long terme, et une fois que nous avons manqué de produits frais et de viande, nous avons été satisfaits de l’omble chevalier que nous avons pêché dans les ruisseaux.

Sans accès à Internet pour nous distraire, nous avons longuement débattu des sujets que vous pourriez généralement résoudre avec une simple recherche Google. Dès le début, nous nous sommes demandé si les ours polaires pouvaient monter à bord de Barba depuis l’eau («les ours polaires embarquent-ils sur des bateaux?» Auraient fourni des réponses rapides). Mais sans satisfaction instantanée de Google, nous avons discuté pendant une heure de la façon dont notre première rencontre avec un ours polaire pourrait se passer.

Les gars ont surnommé un casier de rangement sous le pont rempli de confiture auquel on accède par une petite porte à l’arrière du bateau, le «bunker à ours». Ils m’ont taquiné (après tout, j’étais le seul membre d’équipage à n’avoir jamais tiré avec une arme à feu) que je pourrais me séquestrer là-bas si jamais on grimpait à bord.

Perdre le fil du temps sous le soleil de minuit

Cependant, lors de notre première rencontre d’ours de près, Google était loin de nos esprits.

Tôt un matin sur l’île de Nordaustlandet sur la côte ouest du Svalbard, la plupart des membres de l’équipage dormant toujours sous le pont, Heide a sonné l’alarme.

“Ours polaire! Nage vers le bateau!”, Cria-t-il. Ce que je pensais être une plaisanterie destinée à m’envoyer se précipiter pour le bunker à ours s’est avéré être la vraie affaire. Nous avons surgi sur le pont pour voir un ours polaire pagayer vers Barba, à quelques mètres de la poupe.

Nous avions nos fusils à fusil et nos fusils prêts, comme il le faut avec des animaux connus pour traquer activement les humains.Mais au final, un poteau en bois que nous avons utilisé pour repousser la glace tout en roulant a suffi pour garder l’ours à distance pendant que nous regardions avec admiration .

Juvénile persistant – et probablement affamé car il n’y avait pas de glace de mer dans la région pour chasser les phoques (le capitaine avait plongé dans la même eau la veille) – l’animal a fait plusieurs tentatives pour nous embarquer avant d’abandonner. Nous avions une théorie selon laquelle la morue séchant sur les rails de Barba attirait l’ours, mais si elle nous avait surpris à bord, nous nous serions facilement retrouvés au menu.

Un poteau en bois utilisé pour repousser la glace s'est révélé très utile lors de la première rencontre rapprochée de l'ours polaire avec l'équipage.

Un poteau en bois utilisé pour repousser la glace s’est révélé très utile lors de la première rencontre rapprochée de l’ours polaire avec l’équipage.

@ terragraphy / Daniel Hug

Au cours des semaines qui ont suivi, alors que nous parcourions tout l’archipel, nous avons eu six autres rencontres avec des ours polaires. L’un a traversé la plage comme un brontosaure, me surprenant par la fenêtre de la cuisine pendant que je préparais des sandwichs au thon pour le déjeuner.

Un autre a gardé deux membres d’équipage en otage dans une cabane de chasseur sur la plage, où ils avaient essayé de chauffer un sauna afin que nous puissions nous laver. L’ours a fait des allers-retours à l’extérieur tandis que ceux d’entre nous sur le bateau sont restés en contact VHF avec l’équipage pour leur faire savoir quand il a finalement mosey.

Avec des oiseaux de mer partout (fougères arctiques fougueuses défendant leurs nids et énormes goélands glauques qui faisaient ressembler la variété Floride à des pinsons), il y avait des renards arctiques, des rennes curieux et, une fois, une gousse insaisissable de bélugas qui se déplaçait trop rapidement pour nous tuba à côté (oui, nous avons essayé).

En parcourant l’archipel ces semaines-ci, nous avons perdu toute notion du temps sous le soleil de minuit qui flottait ivre au-dessus mais jamais plongé près de l’horizon.

C’était grisant et épuisant. Nous nous réveillions à midi, prenions le petit-déjeuner à 15 heures et finissions par nous endormir 12 heures plus tard. Si nous avons pris la peine de regarder l’horloge, c’est.

Le temps n’a aucune signification avec la combinaison de l’absence d’obscurité, pas de magasins ou de restaurants, pas d’Internet pour vous distraire, pas de travail occupé pour vous occuper – et personne d’autre autour de centaines de kilomètres. Notre seul travail était de rester en vie et de profiter de toute cette nature sauvage.

Quand nous sommes finalement arrivés aussi loin que la glace nous laisserait aller, à 81 degrés nord au début de la banquise dense entourant le pôle Nord, Heide et moi avons attaché nos bouteilles de plongée et plongé sous un petit berg, faisant confiance à notre équipage avec leurs fusils prêts au-dessus de l’eau pour lancer une fusée éclairante et nous alerter si un ours s’approchait.

Ensuite, nous avons tous grillé notre grande aventure au sommet du même iceberg avec une bouteille de Schnapps – puis nous sommes remontés à bord à la hâte, alors que la banquise se refermait autour de nous. Une heure pénible s’ensuivit alors que nous nous dirigions vers le sud, de retour vers les eaux libres, alors que la glace et la direction changeante du vent menaçaient de nous faire entrer.

Nous avons utilisé des poteaux en bois pour le repousser jusqu’à ce que nous soyons enfin sortis, chaque craquement et grincement sur la coque rappelant notre maison fragile.

Presque chassés jusqu'à l'extinction au Svalbard au cours des siècles, les morses font leur retour

Presque chassés jusqu’à l’extinction au Svalbard au cours des siècles, les morses font leur retour

@ terragraphy / Daniel Hug

Les morses à la hausse

L’un de nos derniers arrêts à Svalbard a été Kapp Lee à l’est, où des centaines de morses chassent les coquillages (leur bouche est un vide puissant qui aspire les palourdes du fond de l’océan) et se transportent sur la plage de sable sombre pour socialiser et dormir.

Presque chassés jusqu’à l’extinction au Svalbard au cours des siècles, les animaux font leur retour. Et ce fut un privilège de nous retrouver ainsi que notre minuscule bateau parmi eux et la glace étreignant le rivage.

Là-bas, Grantangen, qui m’a toujours aidé à faire la lessive et a parlé des livres avec moi aussi, m’a enseigné certaines compétences militaires alors que nous rampions sur le sable, silencieux comme des souris d’église, scintillant doucement sur notre ventre à quelques centimètres d’un morse ronflant.

Les animaux sont aussi agiles que des ballerines dans l’eau, mais plus maladroits sur terre, où leur vue est également plus pauvre. Le morse endormi faisait partie d’un troupeau de centaines de mâles juvéniles et sous-dominants (appelés un groupe de célibataires), mais nous pensions que nous pourrions dépasser les animaux sur terre, même s’ils nous avaient sûrement mutilés dans l’eau. Pourtant, mon cœur battait dans le sable alors que je regardais des gouttes de bave scintiller sur ses défenses d’ivoire.

Ivan Kutasov est assis au sommet d'un iceberg flottant au nord de Nordaustlandet, la deuxième plus grande île du Svalbard.

Ivan Kutasov est assis au sommet d’un iceberg flottant au nord de Nordaustlandet, la deuxième plus grande île du Svalbard.

@ terragraphy / Daniel Hug

Un foyer c’est là où l’on jette l’ancre

C’était fin août. Et cet extrême nord, l’automne rugit comme un lion. Il était temps de naviguer vers le sud vers le port d’attache – de retour au confort de la Norvège continentale, de retour à nos vies.

J’ai eu 40 ans la veille avant de quitter définitivement Barba. Mon petit ami français habillé comme un capitaine pour me saluer dans un geste chevaleresque je n’oublierai pas, là pour m’accompagner chez moi dans le sud de la France. Mais j’étais changé.

J’ai vite réalisé que nous essayions de faire en sorte que quelque chose ne se produise pas depuis le début.

Ces mois dans l’Arctique m’ont appris plus que je ne savais sur la prise de risques et la survie – comment mieux lire les signes dans la vie de tous les jours et aller avec ses tripes.

Dans une célébration tardive de nos 40 ans avec mes meilleurs amis en Jamaïque plus tard cette année-là, j’ai rencontré un célibataire cubain sur une plage sans morse en vue. C’était comme frapper un ralentisseur – ou peut-être plus comme jeter une ancre de traînée d’un voilier pour vous empêcher de vous entraîner dans des vents violents dans la mauvaise direction. Pressés, le Français et moi nous séparons.

Maintenant, quand les jours se mélangent sur terre – et avec deux tout-petits à moitié cubains sous les pieds, sans voyages lointains à l’horizon dans un avenir prévisible – je retourne dans mon esprit à l’endroit où j’ai plongé un iceberg à 81 degrés nord et plongé en apnée sous une falaise d’oiseaux rôdée par des ours polaires. Là où j’ai rampé une fois assez près d’un morse pour regarder ses moustaches se contracter.




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