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L’aéroport grec laissé en ruine

(CNN) – Après des mois de fermeture, l’aéroport international d’Athènes se prépare à “accueillir le monde” une fois de plus alors que la Grèce va de l’avant avec des plans visant à lever progressivement les restrictions sur les coronavirus dans le but de relancer son industrie touristique clé.

Mais alors que les autorités espèrent que le retour progressif des voyages internationaux à partir du 15 juin ramènera finalement les halls d’arrivée de la plaque tournante d’Eleftherios Venizelos, à quelques kilomètres à l’ouest, un autre aéroport restera étrangement calme – comme il l’a fait pendant une grande partie de les 20 dernières années.

Situé sur la côte sud de l’Athènes sur un site à peu près trois fois la taille de Monaco, Hellenikon – qui se traduit par «le grec» – a été pendant des décennies le seul aéroport international d’Athènes.

L’ancien complexe aéroportuaire a été construit à la fin des années 1930 à une époque où l’aviation grecque était encore à ses balbutiements. Pendant l’occupation de la Grèce par les puissances de l’Axe pendant la Seconde Guerre mondiale, le site a été utilisé par la Luftwaffe de l’Allemagne nazie et est devenu la cible de raids aériens alliés.

Passerelle principale

L'aéroport était autrefois le plus grand de Grèce.

L’aéroport était autrefois le plus grand de Grèce.

Dimitris Sideridis

Après la fin de la guerre, Hellenikon a accueilli des forces grecques, américaines et britanniques, mais dans les années 50, elle était devenue la principale plaque tournante d’Athènes pour le transport aérien commercial. D’importants travaux de reconstruction ont suivi, notamment l’extension des pistes, une nouvelle tour de contrôle et des halls terminaux.

Avec l’expansion rapide de l’industrie touristique grecque, Hellenikon a servi de passerelle à des millions de personnes arrivant des quatre coins du monde pour explorer les merveilles archéologiques et les plages ensoleillées du pays.

Cependant, le temps a fait des ravages et le 30 mars 2001 – après des années de débats et de planification – Hellenikon a fermé ses portes indéfiniment pour faire place à une installation plus grande et plus moderne.

Hellenikon a fermé ses portes en 2001.

Hellenikon a fermé ses portes en 2001.

Dimitris Sideridis

“Dans les années 90, l’aéroport avait fini par gérer bien plus de 10 millions de passagers [annually]”, A déclaré à CNN Vasilis Tsatsaragkos, président du Centre culturel des travailleurs d’Olympic Airlines.

“Hellenikon n’a pas été en mesure de répondre aux besoins touristiques croissants du pays.”

En 2004, des parties du complexe désaffecté ont été transformées en sites pour les Jeux olympiques d’Athènes, accueillant le baseball, l’escrime, le kayak et d’autres événements sportifs.

Mais des années de négligence ont suivi et le site de 1530 acres de friche industrielle – autrefois envisagé en grande partie comme un parc métropolitain – a été abandonné au milieu de désaccords sur son réaménagement et la descente de la Grèce dans le chaos économique à la suite de la crise financière de 2008.

Redéveloppement au point mort

L'aéroport contient toujours des avions abandonnés appartenant au défunt transporteur Olympic Airways.

L’aéroport contient toujours des avions abandonnés appartenant au défunt transporteur Olympic Airways.

Dimitris Sideridis

En 2014, un consortium d’investisseurs a signé un accord de développement de 915 millions d’euros (1 milliard de dollars), un élément clé d’un accord post-renflouement entre la Grèce endettée et ses prêteurs internationaux.

En vertu de l’accord, Hellenikon doit être transformé en l’une des plus grandes stations balnéaires d’Europe, remplie d’hôtels et d’appartements de luxe, ainsi que de centres commerciaux, d’un parc et d’un casino et d’un complexe de divertissement.

Cependant, les efforts pour relancer le projet ont été à plusieurs reprises bloqués au milieu de l’opposition politique et de divers obstacles bureaucratiques. Il y a plus de quatre ans, au plus fort de la crise des réfugiés en Europe, le site tentaculaire est devenu une colonie informelle abritant des milliers de réfugiés vivant dans des conditions difficiles, ses terminaux abandonnés et ses installations olympiques remplis d’une mer de tentes.

Au cours de l’année écoulée, le gouvernement conservateur de la Grèce s’est engagé à accélérer les procédures réglementaires afin que le projet de réaménagement retardé puisse démarrer, et certains travaux préliminaires devraient commencer dans les semaines à venir.

Figé dans le temps

Depuis sa fermeture, il a été laissé tomber en ruine.

Depuis sa fermeture, il a été laissé tomber en ruine.

Dimitris Sideridis

Certains de ses bâtiments classés qui seront préservés de la démolition comprennent l’ancien bâtiment East Terminal, conçu dans les années 1960 par la firme d’architecte finno-américaine révolutionnaire Eero Saarinen dans les années 1960.

Actuellement, un sentiment de vide imprègne sa salle délabrée et caverneuse au niveau du sol. Une courte marche en bas vous amène à ce qui était autrefois un salon animé, maintenant encombré de débris de murs à moitié en ruine et d’un plafond effondré qui expose des tas de fils torsadés suspendus au-dessus.

Ailleurs, un fouillis de détritus, de verre brisé et de livres de registres jetés révèle l’ampleur décourageante de la décomposition, tandis que des affiches touristiques fanées et des cartes déchirées ajoutent une note sombre à la scène.

À l’extérieur des structures en ruine, une petite flotte d’avions Boeing déclassés, dont un 747-200 imposant aux côtés d’un Boeing 737 et Boeing 727, est inactive au bord du complexe.

Les jets de passagers rouillés et démolis appartenaient tous à Olympic Airways (OA), le transporteur qui pendant des décennies a gouverné le ciel de la Grèce et est devenu synonyme de Hellenikon.

Quand OA a gouverné le ciel

Olympc Airways avait autrefois un accès exclusif au terminal ouest de Hellenikon.

Olympc Airways avait autrefois un accès exclusif au terminal ouest de Hellenikon.

Dimitris Sideridis

Lancé par le magnat des affaires Aristote Onassis en 1957 à la suite d’un accord avec le gouvernement grec pour l’utilisation exclusive du transport aérien, OA a rapidement étendu sa flotte et a contribué à placer le pays sur la carte touristique mondiale.

“C’était la compagnie aérienne qui reliait la Grèce au monde entier – en 23 heures, Athènes avait des” contacts “avec les cinq continents”, a déclaré Tsatsaragkos.

OA est rapidement devenu connu pour son service de cabine de luxe incomparable, reflétant le style somptueux de son fondateur grec et l’un des hommes les plus riches du monde. Ses agents de bord étaient vêtus d’uniformes chics créés par des designers de renom tels que Coco Chanel et Pierre Cardin tandis que ses passagers savouraient leurs repas sur des assiettes en porcelaine avec des couverts dorés et des verres en cristal.

Après l’ouverture en 1969 du terminal Est conçu par Saarinen, qui desservait tous les transporteurs étrangers, le terminal Ouest de Hellenikon était exclusivement réservé à OA. À travers ses portes, un flux constant de célébrités – d’Elizabeth Taylor et Sophia Loren à Omar Sharif et Neil Armstrong – a été photographié arrivant en Grèce.

Selon Vasilis Tsatsaragkos, les souvenirs du passé de Hellenikon seront conservés dans un nouveau musée.

Selon Vasilis Tsatsaragkos, les souvenirs du passé de Hellenikon seront conservés dans un nouveau musée.

Dimitris Sideridis

Mais en 1973, la mort d’Alexandre, le fils de 24 ans d’Onassis, dans l’écrasement d’un avion Piaggio amphibie à deux moteurs peu de temps après le décollage d’Hellenikon a choqué la Grèce et la famille Onassis, et a finalement conduit à la fin des OA. “âge d’or”.

Le 1er janvier 1975, Onassis a officiellement vendu l’entreprise à l’État grec et est décédé le 15 mars.

Au cours de ses 18 premières années, la flotte d’OA est passée de 15 à 28 – y compris la merveille technologique de l’époque, un Boeing 747-200B Jumbo acheté en 1973 pour la liaison Athènes-New York – mais le transporteur national a continué problèmes financiers majeurs dans les décennies qui ont suivi en raison d’une mauvaise gestion chronique.

Rebaptisé Olympic Airlines en 2003, le transporteur a cessé ses activités en 2009, plusieurs années après sa relocalisation – avec le reste de l’industrie aéronautique grecque – de son ancienne résidence à Hellenikon.

Mais la mémoire de l’aéroport abandonné et d’OA vivra dans un nouveau musée qui sera logé dans un bâtiment réservé à l’intérieur du site réaménagé, selon Tsatsaragkos.

“Nous avons collecté 23 000 articles documentant l’histoire de l’aviation civile et de l’aviation civile”, dit-il, ajoutant que sept avions figureront parmi les futures expositions.

“Nous continuons à rassembler du matériel. Ce musée est notre grande vision.”


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