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L’ancienne astronaute Kathy Sullivan devient la première femme à visiter le point le plus bas de la Terre

(CNN) – Seulement huit personnes ont atteint Challenger Deep, le point le plus profond de l’océan. Plus de 550 personnes ont visité l’espace.

Mais une seule personne a fait les deux: Kathy Sullivan.

Dimanche, l’astronaute et océanographe de la NASA a visité Challenger Deep, qui se trouve à une profondeur de 10 928 mètres (35 853 pieds) dans l’ouest de l’océan Pacifique, dans le cadre de la Ring of Fire Expedition organisée par la société d’aventure sur mesure EYOS Expeditions et le spécialiste des technologies sous-marines Caladan Océanique.

Avant l’expédition, EYOS a invité trois explorateurs intrépides, qu’ils appellent “Mission Specialists”, à s’aventurer au fond de la fosse Mariana, où se trouve Challenger Deep.

À environ 200 milles de la tranchée, Guam est la masse terrestre la plus proche.

Sullivan est le premier des trois explorateurs à terminer la mission d’environ 10 heures, avec deux autres à suivre cette semaine.

“Je connais (Challenger Deep) comme une caractéristique bathymétrique sur un graphique, une caractéristique tectonique et une caractéristique sismique … mais c’est toute la compréhension basée sur les données. Pour le voir en personne – cela fait toute la différence dans le monde, “Sullivan raconte CNN Travel.

“Aucun biologiste marin qui se respecte ne pourrait laisser passer une invitation!”

Avant les plongées, les trois explorateurs ont suivi des mémoires complètes sur la mission, le calendrier et les initiatives de recherche.

Mais en termes d’entraînement physique, Rob McCallum, co-fondateur d’EYOS Expeditions et chef d’expédition du Ring of Fire, dit que ce n’est pas tout à fait comme escalader le mont Everest ou s’entraîner pour un voyage dans l’espace.

“Ces gens sont tous aventureux, mais il n’est pas nécessaire d’être un athlète pour participer”, a déclaré McCallum à CNN Travel. “C’est quelque chose de nouveau, mais pas à craindre.”

Une vie d’exploration

Depuis qu’elle était une jeune fille, Sullivan a été inspirée par les explorateurs.

“Je suivais toujours les premiers astronautes, Jacques Cousteau et les premiers aquanautes. C’étaient des gens curieux. C’étaient des gens intelligents qui pouvaient comprendre comment faire pour que les choses bougent”, se souvient-elle.

“Cette curiosité, ce sens de l’aventure, de la curiosité qui anime les explorateurs. Je pouvais sentir cela résonner en moi en les regardant.”

Capitaine de l’US Navy, Sullivan a découvert le Challenger Deep et le Mariana Trench pour la première fois à l’université de Californie à Santa Cruz.

Bien qu’elle ait à l’origine l’intention d’étudier le russe, elle a pris quelques cours de science “tout à fait contre sa volonté” qui ont changé à jamais sa perception de l’océan.

“Soudain, il y a eu tellement d’histoire, tant d’histoires d’exploration, puis toute la connaissance du fonctionnement géologique de l’océan, des courants et des créatures. Tout cela m’a fasciné.”

Expédition Ring of Fire

Sullivan a roulé à l’intérieur du DSV «Limiting Factor» de 11,5 tonnes, le seul véhicule certifié au monde capable de plonger à plusieurs reprises à n’importe quelle profondeur dans les océans du monde.

Expéditions Reeve Jolliffe / EYOS

Hypnotisée par l’océan, Sullivan a poursuivi ses études à l’Université Dalhousie, où elle a obtenu un doctorat en géologie, concentrant ses recherches sur l’Atlantique Nord.

«Au fil de mes études, j’ai découvert que j’aimais beaucoup la planification, la conception et l’exécution des expéditions», dit-elle.

Alors, quand elle a appris que la NASA embauchait, elle a sauté sur l’occasion de devenir opérateur d’expédition.

Après avoir obtenu son diplôme en 1978, elle a rejoint la NASA, devenant finalement la première femme américaine à marcher dans l’espace lors d’une mission de la navette spatiale Challenger en 1984.

Sullivan a également participé à deux autres missions – la découverte de la navette spatiale en 1990 et la navette spatiale Atlantis en 1992 – au cours de sa carrière à la NASA.

Plus tard, elle a été administratrice de la National Oceanic and Atmospheric Administration et a écrit un livre, “Handprints on Hubble: An Astronaut’s Story of Invention”, entre autres contributions à la communauté scientifique.

“Nous voulions que la première femme à plonger le Challenger Deep soit quelqu’un qui profiterait vraiment de l’occasion pour le bien de l’océan”, explique McCallum.

“Kathy a un palmarès impeccable. Elle n’est que le huitième être humain à le faire – c’est une véritable exploration.”

Dans les profondeurs

Dimanche 7 juin, Sullivan s’est préparée pour sa mission Challenger Deep avec un collègue scientifique Victor Vescovo, qui est le fondateur de Caladan Oceanic et un explorateur décoré lui-même.

Parmi ses nombreuses réalisations, Vescovo est la première personne à avoir visité le sommet de chaque continent, les deux pôles et le point le plus profond de l’océan.

Avant leur départ, l’équipe EYOS a envoyé plusieurs “atterrisseurs” scientifiques au fond de l’océan pour comprendre les conditions – comme la température et la salinité de l’eau – et établir des références pour faciliter la navigation car le véhicule doit voyager dans l’obscurité.

Une fois les atterrisseurs en place, l’équipage ajuste l’assiette et le lest du submersible pour contrôler la flottabilité, puis se prépare à la «chute» lorsque le submersible commence sa descente.

Avant la descente, l'équipe EYOS envoie des

Avant la descente, l’équipe EYOS envoie des “atterrisseurs” scientifiques au fond de l’océan.

Expéditions Enrique Alvarez / EYOS

Ce n’est pas la première fois que le facteur limitant, comme le véhicule de forme carrée est connue, visite Challenger Deep.

Conçu par le producteur de sous-marins civils Triton Submarines, le véhicule submersible porte son propre support de vie et dispose d’une sphère en titane de 90 millimètres d’épaisseur, qui protège les explorateurs des 2200 tonnes métriques de pression accumulées au fond de l’océan.

Au cours de chaque plongée, les explorateurs collectent également des échantillons du fond marin et aident à la recherche géographique, car on sait très peu de choses sur l’océan à cette profondeur.

“L’exploration terrestre est très avancée, mais je pense que l’océan offre la possibilité d’explorer la dernière frontière. L’océan est inexploité”, explique McCallum.

“Nous savons si peu de choses sur la vie en dessous de 6 000 mètres que nous comprenons à peine quelles questions poser, et encore moins comprendre les réponses. Presque chaque plongée que nous faisons apporte quelque chose de nouveau à la science, qu’elle soit biologique ou géographique ou géologique. Nous sommes essentiellement un précurseur dans la dernière frontière de l’exploration sur Terre. “

«Un tour d’ascenseur magique»

Alors que le submersible glissait de plus en plus profondément, Sullivan et Vescovo étaient assis côte à côte dans une cabine compacte mais confortable, avec suffisamment d’espace pour étirer leurs jambes, enfiler un pull ou faire des mouvements de yoga assis.

“C’est un peu comme un vol long-courrier en Economy ou Premium Economy”, explique Sullivan.

Quelques heures après la descente de quatre heures, Sullivan dit qu’il est devenu beaucoup plus froid dans la cabine mais, sinon, il n’y a eu aucun changement physique notable.

“Deux choses sont vraiment très différentes dans l’expérience de sortir dans l’espace ou de descendre dans l’océan. La première est l’intensité énergétique. Je veux dire, vous chevauchez une bombe lorsque vous vous attachez à une fusée et lancez la planète. C’est énormément d’énergie, fort, bruyant, beaucoup d’accélération. “

Mais se diriger vers les profondeurs marines, dit-elle, c’est comme “un tour d’ascenseur magique”.

“C’est très, très serein, dit-elle.” Vous n’êtes pas dans une combinaison spatiale maladroite; vous pouvez être en tenue de ville si vous le souhaitez. Et c’est cette descente lente, douce et régulière. ”

En descendant, le couple a regardé la lumière se dissiper tandis qu’ils dînaient de sandwichs à la salade de thon, d’un sac de croustilles et du strudel aux pommes du chef du navire.

“Déjeuner à 31 000 pieds sous le niveau de la mer. Tout le monde ne fait pas ça?” elle ironise.

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Une vue aérienne de la chute de pression DSSV, qui sert de “ navire-mère ” spécialement conçu pour l’expédition et de plate-forme d’opérations principales.

Avec l’aimable autorisation d’EYOS Expeditions & Caladan Oceanic

Comme son repas en vol, la vue depuis la cabine était également mémorable.

“L’océan est infiniment vivant. Alors même que vous descendez à travers les colonnes d’eau, les formes de vie passent. L’immense éventail et la variété de la vie dans l’océan m’entrent et me fascinent vraiment. Et puis, bien sûr, au fond de la mer, il y a sont vraiment des caractéristiques géologiques fascinantes. “

Après environ quatre heures, ils ont finalement atteint le fond de la tranchée et ont eu environ 15 minutes pour s’enregistrer avec le navire de surface, s’orienter, vérifier leurs systèmes de soutien … et ensuite profiter du moment.

“Nous avons ensuite fait un petit rire, un sourire, une poignée de main et un moment de hourra”, se souvient-elle.

“Je me sentais comme si je survolais un paysage lunaire alors que nous avancions vers le bas. Je pense que je voyais probablement dans mon esprit ou me souvenais de certaines images d’Apollo de ces missions, survolant ce paysage austère. Mais ce paysage lunaire étonnant est à au fond de notre océan sur ma planète natale. “

Une autre image spatiale lui vint à l’esprit alors que le véhicule commençait à explorer la tranchée.

“Quand nous avons finalement vu le premier de nos atterrisseurs scientifiques, c’était comme si j’étais un astronaute sur Mars et j’ai découvert une sonde de l’espace lointain qui était arrivée là avant moi. Elle est juste sortie de l’obscurité. C’était très d’un autre monde “, dit-elle.

La nouvelle ère de l’exploration

Après environ une heure et demie sur le fond marin, Sullivan et Vescovo ont commencé leur ascension.

Comme tout voyageur expérimenté sur de longues distances, Vescovo avait un film préparé sur son téléphone et le couple a regardé un film d’aventure approprié, “L’homme qui serait roi” de 1957, en remontant à la surface.

“C’est une montée lente, très paisible. Et ce n’est que sur les cent derniers mètres environ que vous commencez à voir le noir foncé qui est en dehors de votre point de vue pendant des heures se transformer en un bleu profond et riche, puis une nuance plus claire”, dit-elle.

“Au cours des 30 derniers pieds environ, c’est ce beau bleu tropical du Pacifique, puis vous vous balancez à la surface avec votre point de vue toujours principalement sous l’eau, ce qui vous donne l’impression d’être à moitié dedans, à moitié dehors.”

De retour à bord du navire-mère, le DSSV Pressure Drop, au milieu de l’océan Pacifique, Sullivan a fait un appel surprenant.

Coordonnée avec l’aide d’un autre astronaute, elle a organisé une conversation avec les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley qui ont décollé du Kennedy Space Center le 30 mai à bord du vaisseau spatial SpaceX Crew Dragon.

Sullivan a visité Challenger Deep avec Victor Vescovo, fondateur de Caladan Oceanic et lui-même décorateur.

Sullivan a visité Challenger Deep avec Victor Vescovo, fondateur de Caladan Oceanic et lui-même décorateur.

Expéditions Enrique Alvarez / EYOS

Alors que les astronautes tournaient autour de la Terre à la Station spatiale internationale, à environ 254 milles au-dessus de la Terre, les explorateurs ont échangé des notes sur leurs missions.

Tous deux financés par des sociétés privées, les deux expéditions ont contribué aux avancées scientifiques et techniques.

“Nous avions un certain nombre de points en commun. Je veux dire, Bob Behnken et Doug Hurley ont volé jusqu’à la station spatiale dans une nouvelle capsule spatiale réutilisable”, explique Sullivan.

“Cela a pris beaucoup de nouvelles innovations, d’ingéniosité et de talents du secteur privé pour y arriver. Et nous venions de rentrer du point le plus profond de l’océan dans le seul submersible réutilisable au monde. [the Limiting Factor].

“Don Walsh et Jacques Piccard ont exploré le Challenger Deep pour la première fois en 1960. Il nous a fallu 52 ans avant que quiconque y retourne. Et nous y voilà. Maintenant, nous y allons trois fois en 10 jours. C’est un changement radical.”

Tout comme l’espace extra-atmosphérique et les galaxies lointaines, l’océan est encore relativement inconnu des humains – comme la dernière frontière.

“Il est important de croire et de célébrer l’instinct d’exploration des êtres humains. L’exploration ne concerne pas seulement les aventuriers de la mouche qui veulent escalader des montagnes ou faire des choses exotiques”, explique Sullivan.

“Explorer, c’est sonder des choses que nous ne savons pas ou ne comprenons pas encore, et arriver à une compréhension plus profonde, meilleure, plus sage et plus précieuse de qui nous sommes, où nous sommes, et comment vivre et prospérer et survivre.”


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