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Comment le linge répand des plastiques dans l’océan

Écrit par Oscar Holland, CNNEdward Scott-Clarke, CNNCullercoats, Royaume-Uni

Contributeurs Nina Avramova, CNN

Au large des côtes de Cullercoats, dans le nord-est de l’Angleterre, les chercheurs Max Kelly et Priscilla Carrillo-Barragan envoient un long filet tubulaire dans les profondeurs de la mer du Nord.

Connu sous le nom de câble vertical, le filet est utilisé pour collecter des échantillons de zooplancton microscopique, dont la santé peut servir de porte-étendard au bien-être général d’un océan.

Le Dove Marine Laboratory de l’Université de Newcastle recueille des micro-organismes dans ces eaux depuis 50 ans, Faire la lumière sur l’impact de l’évolution des niveaux de nutriments et du réchauffement climatique. Mais maintenant, les experts étudient les échantillons pour examiner une menace croissante mais presque invisible pour nos mers: les microfibres en plastique.
Les microplastiques (ceux mesurant jusqu’à 5 millimètres de diamètre) constituent près d’un cinquième des 8 millions de tonnes de plastique qui finissent dans les océans chaque année. Parmi ceux-ci, les minuscules brins connus sous le nom de microfibres – qui proviennent en grande partie de vêtements synthétiques – sont les plus courants, selon Kelly, qui fait des recherches sur la biotechnologie marine à l’université.

“Une grande partie de notre travail se concentre sur le polyester, et le polyester est la fibre synthétique la plus utilisée dans l’industrie textile”, dit-il. “Donc nous regardons (ce qui se passe) lorsque nous lavons des vêtements, quelles fibres de polyester se détachent et lavent les tuyaux de vidange dans l’océan où elles peuvent être ingérées par un large éventail d’animaux.”

Max Kelly, à gauche, avec le microbiologiste marin de l'Université de Newcastle James Grant Burgess.

Max Kelly, à gauche, avec le microbiologiste marin de l’Université de Newcastle James Grant Burgess. Crédit: Owen Humphreys / Images PA / Getty Images

Chaque fois que nous faisons notre lessive, nos vêtements perdent des millions de microfibres. Bien que les usines de traitement des eaux usées soient capables jusqu’à 99% parmi eux, le reste peut éventuellement se déverser dans les rivières, les cours d’eau et, finalement, l’océan.

“Vous passez de la machine à laver à l’environnement assez facilement”, ajoute Kelly.

Menace invisible

Avec marquage lundi Journée mondiale des océans, une grande attention sera accordée à l’impact des sacs en plastique, des bouteilles et des filets de pêche jetés sur la vie marine. Mais alors que ces polluants menacent gravement les animaux de plus grande taille, ce sont les microplastiques qui perturbent la vie tout en bas de la chaîne alimentaire.

Selon Carrillo-Barragan, chercheur associé au Dove Marine Laboratory, les fibres ont un impact immédiat sur les micro-organismes eux-mêmes, sur des aspects tels que le comportement alimentaire, la reproduction et le développement larvaire. Cela pourrait, à son tour, affecter la santé de l’ensemble de l’écosystème marin.

“Il a été rapporté qu’au lieu de manger ce dont ils ont besoin, les (micro-organismes) mangent du plastique pour ne pas obtenir les nutriments dont ils ont besoin”, explique-t-elle. “Et puis, ce que les études mentionnent, c’est qu’elles ne se développent pas comme elles le devraient.

“Si vous pensez que ces (micro-organismes) sont à la base du réseau alimentaire, alors … ils sont de la nourriture pour d’autres espèces plus grandes, et ils n’obtiennent pas les nutriments dont ils ont besoin. C’est donc, dans l’ensemble, un aliment moins nutritif. cycle.”

Fils de polymère produits dans une usine de fabrication à Lopburi, en Thaïlande.

Fils de polymère produits dans une usine de fabrication à Lopburi, en Thaïlande. Crédit: Nicholas Axelrod / Bloomberg via Getty Images

On craint que ces particules de plastique finissent par se retrouver sur nos tables de dîner. Et bien qu’il reste de nombreuses questions sans réponse sur la bioaccumulation – un processus par lequel des particules potentiellement toxiques remontent la chaîne alimentaire – Carrillo-Barragan voit des signes inquiétants dans la recherche naissante.

“C’est une science précoce”, dit-elle. “Nous commençons tout juste à faire des expériences sur les effets possibles que (les microplastiques) pourraient avoir à tous les niveaux de la vie – y compris nous.

“Nous ne savons pas exactement ce qui va se passer, ni quelles seront les conséquences. Mais nous pouvons dire que juste par l’abondance de (microfibres dans l’océan) … qu’il pourrait y avoir quelque chose.”

L’impact de la mode rapide

À l’origine du problème se trouve une industrie textile mondiale qui, selon Kelly, produit plus de 40 millions de tonnes de tissus synthétiques par an. La grande majorité de ces vêtements sont en polyester, explique-t-il, tout en reconnaissant les nombreux avantages de la matière.

“C’est un excellent matériau pour faire des vêtements”, concède-t-il. «Il est très respirant. Il est beaucoup utilisé pour les sports et les activités de plein air. Ils sèchent très bien et c’est aussi un matériau bon marché. Il est très résistant et léger.

“Il est donc idéal en termes de vêtements. Cependant … cette durabilité le rend très difficile à dégrader.”

Le chercheur britannique a travaillé avec la multinationale Proctor & Gamble, qui fabrique des détergents, entre autres, pour étudier comment les habitudes de lessive des individus peuvent influer sur le nombre de microfibres libérées par lavage. Leurs études ont montré que les cycles de lavage délicats peuvent produire 800 000 microfibres de plus que les cycles réguliers.

Des travailleurs de la capitale du Rwanda, Kigali, préparent des polos en polyester.

Des travailleurs de la capitale du Rwanda, Kigali, préparent des polos en polyester. Crédit: Le Washington Post / Getty Images

Neil Lant, chercheur à la firme américaine, dit que des cycles de lavage froids et rapides peuvent aider les gens à réduire leur empreinte plastique. Il recommande également de ne faire fonctionner que des charges complètes et d’utiliser une machine à laver à haute efficacité.

L’utilisation de détergents chimiques, d’assouplissants et de détachants, ainsi que les colorants synthétiques libérés par les vêtements pendant le lavage, peuvent tous avoir un impact négatif sur l’environnement. Mais réduire la quantité de nouveaux vêtements que nous achetons peut, en plus de réduire les déchets textiles, avoir l’avantage supplémentaire de réduire la pollution par les microfibres.

“Nous avons trouvé de nouveaux vêtements, qui perdaient beaucoup plus de fibres que les tissus plus anciens”, explique Lance. “Et nous avons testé 60 lavages pour le confirmer. C’est vraiment important parce que cela indique aux consommateurs une autre manière de ralentir la perte de fibres et de réduire considérablement la quantité de fibres (libérées), c’est d’acheter moins de nouveaux vêtements.”

“Cela aidera les gens financièrement et ce sera également bon pour l’environnement. Nous pensons donc que tout le monde est gagnant. Mais cela implique un changement de culture à coup sûr.”

Kelly ajoute: “Les gens devraient s’en soucier parce que nous devons tous jouer notre rôle. (Si) nous jouons notre rôle, cela équivaudra à un grand impact global positif sur l’océan.”

Regardez la vidéo ci-dessus pour en savoir plus sur les recherches de l’Université de Newcastle sur l’impact environnemental des microfibres.


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