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La mission séculaire de l’église mormone pour casser la Chine

Il n’y a que cinq associations religieuses sanctionnées par l’État en Chine, toutes sous le contrôle strict du Parti communiste. D’autres marchent sur une corde raide juridique délicate, avec la menace d’une répression toujours suspendue au-dessus de leur tête. Alors que le gouvernement tolère que les étrangers pratiquent leur religion et assistent aux services ensemble, il prend une ligne dure contre tout ce qui approche du prosélytisme ou du travail missionnaire, une interdiction que l’Église mormone prend au sérieux.

“Nous devons demander s’ils ont un passeport étranger pour y assister”, a déclaré Jason, un membre à vie de l’Église qui a travaillé à Shanghai pendant près d’une décennie avant de se réinstaller aux États-Unis en 2018. “J’ai souvent été ce personne qui regarde les portes et à de nombreuses reprises, j’ai malheureusement dû refuser des citoyens chinois qui souhaitaient adorer avec nous. “

Et c’est pendant les bons moments. Ces dernières années, le gouvernement chinois a renforcé sa réglementation du culte religieux, lancé des mesures de répression contre les églises clandestines et institué de nouvelles restrictions sur les confessions qui opèrent dans la zone grise de la restauration des étrangers uniquement.

L’annonce de l’Église, le 5 avril, des plans ouvrir un temple à Shanghai, le premier en Chine continentale, a été considéré par certains comme une décision audacieuse.

L’Église prétend qu’elle ne changera rien, mais l’idée qu’une église américaine avec une expansion de son ADN pourrait ouvrir un temple officiel en Chine est susceptible d’être controversée – et pourrait ne pas être autorisée par Pékin. Déjà, les autorités de Shanghai ont suggéré que l’annonce avait été faite sans leur approbation préalable, même si les experts ont déclaré que l’Église n’aurait probablement jamais révélé les plans sans un feu vert.

À Salt Lake City, Utah, le siège spirituel de l’Église basée aux États-Unis, Jason “pouvait à peine croire” aux nouvelles.

“Je ne pouvais pas imaginer que nous aurions jamais un temple à Shanghai en ce moment”, a-t-il dit. “Immédiatement, mon WeChat a commencé à s’allumer alors que nous exprimions tous de la joie et de l’excitation avec nos amis chinois.”

Jason est un pseudonyme. Comme plusieurs autres membres actuels de l’Église interrogés pour cette histoire, il a demandé l’anonymat pour parler de son fonctionnement en Chine sans la permission des dirigeants de l’Église.

L’Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours a refusé plusieurs demandes d’interview pour cette histoire, renvoyant CNN à un site web sur ses opérations en Chine et la déclaration du président Russell Nelson le 5 avril.
Les membres regardent Russell M. Nelson, président de l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours, faire une annonce en janvier 2017. Nelson a annoncé en avril que l'Église ouvrirait un temple à Shanghai.

Au début

Fondé dans l’État de New York par Joseph Smith en 1830, il a fallu à l’Église mormone environ 117 ans pour passer de six membres initiaux à son premier million. Aujourd’hui, elle revendique plus de 16,5 millions de membres dans le monde, la plupart En dehors des États-Unis.

Alors que la véritable taille de l’église est débattue (certains disent qu’ils incluent des membres qui ne sont plus actifs), une chose est claire: la croissance massive de l’Église a été réalisée grâce au travail de milliers de missionnaires.

Smith a dit qu’il avait reçu une révélation en février 1831, où Dieu a dit à ses disciples de “sortir en mon nom, chacun de vous” et “d’édifier mon église dans chaque région”.

C’est ainsi que l’Église est arrivée en Chine il y a plus d’un siècle et demi.

Cependant, son début dans le pays a été moins de bon augure. En 1853, son chef d’alors, Brigham Young, envoya trois missionnaires à Hong Kong sous contrôle britannique, puis un lieu de rassemblement commun pour ceux qui cherchent à répandre l’Évangile en Chine.
À leur arrivée, cependant, ils ont réalisé que la Chine était au milieu d’une guerre civile sanglante, rendant les voyages à l’extérieur de Hong Kong extrêmement dangereux. Leur accueil dans la ville n’a pas été beaucoup mieux, car la presse anglophone a couru articles sordides sur la foi mormone et accusé la foi de blasphème. Leurs fonds s’épuisent, ils ont même du mal trouver un professeur de chinois.
“Notre séjour ici pour apprendre la langue chinoise sans un ami ou un recours possible à nous semble totalement impraticable (sic)”, les missionnaires ont écrit dans une lettre adressée aux dirigeants d’églises alors que, moins de deux mois après leur arrivée en Asie, ils sont montés à bord d’un navire à destination de la Californie, l’historien Stephen Prince raconte dans sa biographie de l’un des missionnaires, Hosea Stout.
Un signe à l'extérieur du Temple de Hong Kong en Chine de l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours à Kowloon, Hong Kong.

Ce n’est qu’en 1949 que l’Église a établi une présence permanente à Hong Kong, avec l’intention d’utiliser à nouveau la ville pour s’implanter en Chine.

“Près d’un milliard d’enfants de notre père vivent en Chine”, a déclaré le président de l’époque, Spencer Kimball. dit en 1978. “Si nous pouvions seulement faire un petit début dans chaque nation, bientôt les convertis parmi chaque parenté et chaque langue pourraient s’avancer comme des lumières pour leur propre peuple.”
À partir de 1980, La direction de l’Église a commencé à tendre la main aux autorités chinoises pour essayer d’obtenir la permission d’opérer dans le pays, et en 1986, de petites branches d’églises – des maisons de réunion – ont été organisées à Pékin et à Xi’an, bien que seules les personnes détenant un passeport étranger aient été autorisés à y assister. Selon l’Église, il existe aujourd’hui une dizaine de maisons de réunion en Chine continentale. À titre de comparaison, il y a à peu près le même nombre à Hong Kong seulement, et plus de 50 maisons de réunion à Taïwan autonome, où l’Église revendique 61 000 membres.

Malgré ce manque apparent de progrès, les dirigeants de l’Église disent avoir établi une relation solide avec les autorités chinoises et en 2010, ils ont annoncé des mesures pour “régulariser” leurs activités dans le pays.

“L’Église apprécie profondément la courtoisie des dirigeants chinois pour avoir ouvert un moyen de mieux définir comment l’Église et ses membres peuvent mener leurs activités quotidiennes, le tout en harmonie avec la loi chinoise”, a déclaré le porte-parole Michael Otterson. dit à l’époque. “Ils nous sont devenus très familiers grâce à de nombreux contacts, et ils ont vu comment nous et nos membres opérons en Chine. Ils savent que nous sommes des gens de parole quand il s’agit de respecter la loi chinoise et les attentes culturelles.”
Actuellement, deux types de culte mormon sont autorisé en Chine: services aux ressortissants étrangers et services aux ressortissants chinois convertis à l’étranger. Les deux sont séparés, et l’Église est attention à éviter aucun signe de chercher à étendre son adhésion chinoise dans le pays. Contrairement à d’autres pays dans lesquels elle opère, cependant, l’église ne fournit pas de chiffres d’adhésion pour la Chine.

Construire de la confiance

Le Parti communiste chinois a toujours eu un relation difficile avec la religion. L’État est officiellement athée et les dizaines de millions de membres du Parti ne peuvent pas avoir de croyances religieuses.
Malgré un engagement constitutionnel à la liberté religieuse, seule une poignée de confessions sont autorisées à opérer, chacune sous l’égide d’organisations ayant des liens étroits avec le Parti communiste.

Deux sont considérées comme des religions nationales – le bouddhisme et le taoïsme – tandis que les autres sont des religions étrangères, avec des pedigrees historiques différents dans le pays, l’islam, le protestantisme et le catholicisme, bien que les organisations catholiques chinoises opèrent séparément à Rome.

Les autres religions tombent dans une zone grise: le Conseil d’État dit il est «ouvert» aux organisations étrangères – mais seulement si elles respectent la souveraineté et le principe d’auto-administration religieuse de la Chine.
Dans la pratique, cela signifie que la première loyauté des organismes religieux doit être envers le Parti communiste, et non une direction étrangère de l’Église. Ce point a provoqué une rupture de longue date avec le Vatican depuis la création de la République populaire, et les catholiques chinois opèrent séparément de l’église mondiale, bien que certains progrès a été fait vers le rapprochement ces dernières années.
Malgré cela, la pratique religieuse est en augmentation. Mais à côté de cette croissance de la croyance est venue une suspicion accrue à l’égard des religions “étrangères”, en particulier l’islam et le christianisme (bien que les deux aient une longue histoire en Chine). Les musulmans de l’extrême ouest du Xinjiang ont avaient leurs pratiques religieuses strictement restreintes, tandis que les églises chrétiennes clandestines, autrefois largement tolérées, ont été réprimés.
En effet, au moment où Nelson faisait l’annonce du nouveau temple, International Christian Concern, un groupe de défense basé aux États-Unis, a déclaré que les croyants organisant des services de Pâques en ligne étaient perquisitionné par les autorités. La police locale n’a pas pu être contactée pour commenter, l’église Early Rain Covenant qui a organisé le service est considérée comme une opération “clandestine” ou non autorisée et a déjà reçu l’ordre de cesser ses activités, selon Human Rights Watch.

«Le gouvernement chinois est très méfiant à l’égard de la religion en tant que véhicule d’une opposition politique potentielle», a déclaré William Nee, chercheur à Hong Kong pour Amnesty International.

Une statue de Brigham Young, deuxième président de l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours, se dresse au centre de Salt Lake City, Utah, avec les flèches du temple mormon à l'arrière-plan.
Pierre Vendassi, un expert sur le christianisme en Chine, a déclaré que le gouvernement “essaie principalement de reprendre le contrôle des activités religieuses, et utilise toute sa force pour le faire, après une période où les gens pouvaient presque librement opter pour des activités religieuses non enregistrées et non surveillées. , sans faire face à aucune conséquence, la plupart du temps. “

“Maintenant, le message est clair: soit accepter le contrôle, la surveillance et les restrictions de l’État, soit faire face à l’hostilité de l’État”, a-t-il déclaré. “Pour les activités chrétiennes, le but est de remettre les églises de maison et l’église souterraine catholique sous contrôle.”

En ce qui concerne les confessions non officielles, l’Église mormone est peut-être l’étalon-or pour un tel groupe en Chine. Les membres actuels et anciens, ainsi que des observateurs extérieurs, ont convenu que l’Église est scrupuleuse pour suivre la loi chinoise et éviter tout ce qui pourrait être considéré comme du prosélytisme.

Nee a opposé cela à «d’autres formes de christianisme protestant ou de traditions évangéliques venant des États-Unis, qui ont une stratégie beaucoup plus agressive ou clandestine pour répandre la foi».

Sarah, une mormone qui a travaillé comme professeur d’université pendant plusieurs années en Chine, a déclaré qu’elle “n’avait pas dit aux gens à quelle église j’appartenais ou même si j’appartenais à une église”.

“Certains amis me demandaient si j’étais chrétienne. Je dirais que oui (mais) nous n’en parlons pas en Chine”, a-t-elle dit. “Ils hochent la tête et conviennent. C’est aussi loin que la conversation aille.”

Marcelo Gameiro, un membre de l’Église vivant à Shanghai, a déclaré qu’il ne parle pas de l’église “parce que c’est contraire à la loi”.

“Mais je ne cache pas (que) je suis membre de l’église”, a-t-il ajouté. “Quand j’étais à Huzhou, je me rendais à la succursale de Hangzhou, il m’a fallu trois heures pour y arriver, et les gens ont commencé à remarquer que j’allais quelque part tous les dimanches vêtus d’une cravate, alors je leur ai dit où j’allais sans problème, je n’ai prêché l’évangile à personne. “

Sarah a dit qu’elle “verrait occasionnellement des groupes religieux chrétiens qui entreraient et bafoueraient plutôt ouvertement les règles de la Chine”. Les étudiants américains obtiendraient des bourses en Chine et tentaient ensuite de convertir leurs camarades de classe.

“Plusieurs fois, je leur en ai parlé, je leur ai demandé si c’était la bonne chose à faire, faites-vous un bon exemple”, a-t-elle déclaré. “J’ai entendu des Chinois qui se sont fâchés parce que des gens venaient d’autres pays et distribuaient des Bibles et entamaient des conversations sur la religion, et ils diraient que nous ne sommes pas autorisés à en parler en Chine.”

Une capture d'écran d'un site Web dédié mis en place par l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours pour les membres en Chine.

Jouer au long jeu

John Wakefield, maintenant ex-mormon, venu à Hong Kong en tant que missionnaire dans les années 1980 et qui vit toujours dans la ville, a déclaré qu’une grande partie de la religion mormone est “nous allons convertir le monde entier” et que c’est la église à la croissance la plus rapide dans le monde. “Pour eux, les chiffres sont vraiment importants”, a-t-il déclaré.

Un autre ancien mormon, Bryce Bushman, qui a vécu en Chine pendant près de quatre ans, où il a travaillé comme urbaniste et designer, a déclaré: “La doctrine mormone déclare que l’Église SDJ couvrira éventuellement la Terre entière.”

“C’est considéré comme une prophétie, quelque chose qui va certainement se produire à un moment donné dans le futur”, a-t-il déclaré. “Cela donne à l’organisation de l’église et aux membres de l’église une sorte de confiance patiente que finalement chaque nation sur terre permettra aux missionnaires mormons de faire du prosélytisme et d’établir des congrégations d’église.”

La doctrine mormone permet également “baptêmes pour les morts, “permettant le salut potentiel de ceux qui sont déjà décédés, qui peuvent alors” choisir d’accepter ou de rejeter ce qui a été fait en leur nom. “Cela soulage quelque peu la nécessité de diffuser la parole de Jésus aux gens avant leur mort, a été déclaré comme motivation pour certains missionnaires évangéliques prendre de grands risques au nom de sauver des âmes.

Cette patience permet à l’Église de jouer le long jeu en Chine, convaincue qu’un jour elle pourra transmettre son message à la vaste population du pays.

Josh Steimle, un mormon pratiquant qui a vécu dans la ville chinoise de Shenzhen pendant deux ans, a dit qu’il “aurait été si facile de transmettre l’URL d’un site Web de l’Église à quelqu’un qui était curieux, ou de leur donner un Livre de Mormon, ou une brochure sur l’Église. “

“C’était très difficile parce que nous sommes une Eglise qui croit au partage de ce que nous croyons, et nous sommes toujours encouragés à être de bons missionnaires, puis à déménager en Chine et à nous dire de ne pas dire un mot de ce que nous croyons pour être contraire à tout ce que nous avons appris “, a-t-il ajouté. “Mais c’est une question de long terme et de court terme. Si nous partagions nos croyances en violation de la loi chinoise, quelques personnes pourraient rejoindre notre Église et ensuite l’Église serait fermée et expulsée du pays.”

Une femme décore une tombe lors du festival Qing Ming, également connu sous le nom de Tomb Sweeping Day, dans un cimetière de Shanghai le 6 avril 2018. La pratique religieuse traditionnelle se développe en Chine, mais le gouvernement contrôle étroitement les confessions étrangères.

Doctrine du Temple

Sur le papier, un temple ne devrait pas être trop lourd à supporter pour les autorités chinoises.

Dans sa description du temple proposé à Shanghai, l’Église est claire que cela ne représente pas un changement climatique, et le temple chinois ne ressemblera en rien aux grands bâtiments en pierre blanche qui parsèment de nombreuses villes américaines.

“Elle serait d’apparence modeste. Elle serait conforme et conforme à la coutume et à l’environnement locaux en tant que lieu de paix, de tranquillité et de dignité”, a déclaré l’Église. dit du temple proposé, qui, selon lui, est destiné à remplacer le bâtiment de Hong Kong, qui est actuellement fermé pour “entretien et rénovation prévus depuis longtemps”.

Il a déclaré que l’entrée sera limitée aux membres chinois de l’Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours – ceux qui se sont convertis à l’étranger et sont retournés en Chine – ajoutant que cela “ne représente pas un changement de statut juridique” ou le capacité des missionnaires à opérer en Chine.

Contrairement à une église ordinaire, les temples mormons ne sont pas ouverts aux non-membres, et même ceux au sein de l’Église doivent être considérés en règle et recevoir un “recommander” d’un responsable de l’Église pour entrer.

Alors que l’Église semble minimiser l’importance d’un temple potentiel, tous les membres actuels et anciens interrogés par CNN ont convenu que ce serait une réalisation majeure.

Steimle a dit qu’il était “difficile d’exprimer à quel point c’est important pour moi, personnellement, les autres membres de l’Église qui ont des liens avec la Chine, et vraiment avec l’ensemble des membres de l’Église dans le monde. Ce sera un très petit temple, mais c’est une chose énorme pour l’Église. “

Les temples sont le lieu où se déroulent les cérémonies mormones les plus importantes et les plus sacrées réalisé, y compris les baptêmes et les «mariages célestes».
S’il était établi, le temple ne serait pas le premier lieu de culte actif à Shanghai pour une religion non officielle. Ces dernières années, des services limités ont eu lieu à la synagogue Ohel Rachel, un bâtiment historique antérieur à la création de l’État communiste. Cependant, la plupart des Juifs en Chine continuent de pratiquer à huis clos, arrangements semblable aux maisons de réunion mormones.
Il reste à voir si les mormons en Chine pourront se rapprocher de cette présence. Dans un rapport publié deux jours après l’annonce de l’Église, le Bureau municipal des affaires ethniques et religieuses de Shanghai a déclaré que “selon les lois et règlements chinois applicables, les étrangers ne sont pas autorisés à créer des organisations religieuses ou des lieux pour des activités religieuses en Chine”.

Le bureau a nié avoir connaissance de projets de construction d’un temple à Shanghai, affirmant qu’il s’agissait du “vœu pieux de l’Église mormone aux États-Unis”.

Lorsque CNN a interrogé l’Église sur l’état actuel du projet, un porte-parole n’a fourni qu’un lien vers le site Web de l’Église détaillant les plans du temple et son fonctionnement. Les représentants de l’Église ne confirmeraient ni ne nieraient la véracité de la déclaration originale annonçant le temple. Cependant, depuis le début du reportage sur cette histoire, la référence au temple de Shanghai a été supprimée du site Web de l’Église, bien qu’elle soit toujours disponible sur version archivée de la page.

Vendassi, l’expert de la religion en Chine, a déclaré qu’en dépit de ce déni apparent des autorités, un temple pourrait encore s’ouvrir à un moment donné dans un proche avenir.

“Si un temple LDS a été annoncé à Shanghai, je pense que cela signifie qu’ils ont probablement eu le” feu vert “des autorités chinoises pour le faire”, a déclaré Vendassi. “Même si le gouvernement dit qu’il s’agit d’une déclaration unilatérale – il n’a en fait aucun intérêt à faire une déclaration bilatérale, car cela enverrait un message d’ouverture religieuse”.

Nee, le chercheur d’Amnesty, a déclaré que même s’il n’y avait aucune raison sur le papier pour les autorités chinoises de s’opposer à un temple, il doutait que les responsables “soient prêts à comprendre les nuances des religions et leurs théologies” afin de permettre une telle institution .

En tant que religion uniquement américaine, les espoirs du mormonisme en Chine peuvent également être aggravation des relations entre Washington et Pékin. Le même mois, le temple de Shanghai a été annoncé, a déclaré le sénateur Mitt Romney, la pandémie de coronavirus avait exposé “La grande stratégie de la Chine pour la domination économique, militaire et géopolitique”.

Romney n’est pas le seul à critiquer Pékin, mais en tant que mormon élu le plus haut placé du pays, ses paroles peuvent avoir plus de poids auprès des dirigeants chinois lorsqu’ils envisagent la position de l’Église dans ce pays.

Plus de 20000 membres de l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours et le Tabernacle Choir de Temple Square chantent ensemble une chanson lors de la première session de la 189e Conférence générale annuelle de l'église au Conference Center le 6 avril 2019 à Salt Lake City , Utah.

Changement en Chine

Si l’Église mormone doit faire preuve de plus de patience avant d’ouvrir un temple en Chine continentale, que sont encore quelques années ou décennies après un siècle et demi?

Répondre à une question de savoir quand la Chine sera ouverte aux missionnaires en 1991, Dallin Oaks – un haut responsable de l’Église – a déclaré: “Je déclare que la Chine est déjà” ouverte “- c’est nous qui sommes fermés … Nous devons comprendre leur façon de penser … observer leurs lois, et suivez leur exemple de patience. “

Citant les Écritures mormones, Oaks a ajouté que Dieu “mènera ses desseins à se réaliser dans cette grande nation” en son temps, et à sa manière, et selon sa propre volonté “.”

Les mormons qui vivaient en Chine parlaient du pays avec beaucoup de tendresse, malgré les restrictions imposées à la façon dont ils y adoraient. Jason et Sarah restent en contact avec des amis chinois sur WeChat et espèrent y revenir à l’avenir.

Sarah a vu de nombreux parallèles entre la Chine et le peuple mormon, soulignant en particulier l’importance de vénérer les ancêtres dans la culture chinoise.

“Mes ancêtres sont spéciaux pour moi”, a-t-elle déclaré. «Beaucoup d’entre eux se sont joints à l’Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours alors que notre premier dirigeant, Joseph Smith, était un prophète. Comme le peuple chinois qui a fait la (longue marche), mon peuple a également parcouru un continent à la recherche de leur rêve. “

Deux des quatre enfants de Jason sont nés alors que la famille vivait à Shanghai, et les enfants sont allés dans des écoles chinoises locales. Jason et sa femme ont fait un effort concerté pour s’intégrer dans la vie chinoise plus que de nombreux autres expatriés autour d’eux, faisant “beaucoup de choses que peu d’étrangers vivent en Chine”.

“Nous ne parlions pas chinois quand nous sommes arrivés mais nous l’avons fait quand nous sommes partis”, a-t-il dit. Cela l’a rapproché à la fois des habitants et des autres membres de la communauté mormone étrangère qui n’étaient pas aussi à l’aise d’opérer en Chine.

“Je ne peux pas commencer à compter le nombre de personnes que nous avons eues pour les dîners, les personnes que nous avons emmenées faire du shopping parce que tout ce que le supermarché ne connaissait pas, combien de personnes nous avons aidé à simplement obtenir un numéro de téléphone chinois et à s’inscrire à WeChat, à la fois pour les membres de notre Église et ceux qui ne l’étaient pas. “

Tous deux étaient optimistes quant à l’avenir de l’Église en Chine, mais ont souligné le besoin de patience, une opinion partagée par Steimle.

“Les grands progrès ne se produisent généralement pas en ligne droite”, a-t-il déclaré. “Bien qu’il y ait eu des répressions contre la religion en Chine, l’obéissance de nos membres et la confiance et l’amitié que nos dirigeants de l’Église ont bâties au fil des ans en travaillant ouvertement avec le gouvernement chinois aideront peut-être à ouvrir des portes.”


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